книжный портал
  к н и ж н ы й   п о р т а л
ЖАНРЫ
КНИГИ ПО ГОДАМ
КНИГИ ПО ИЗДАТЕЛЯМ
правообладателям

Олег Викторович Данильченко

Тропинка к Млечному пути

Глава 1

В душе Ори поселилась тревога. Уже третий день пошел, как поисковая группа покинула убежище. Девушка не находила себе места. Когда Лео был рядом, все казалось простым и понятным. Тревоги уходили на задний план. Парень излучал такую уверенность, что казалось, нет ничего невозможного. И вот теперь его нет. В голове бродили неприятные мысли, а перед внутренним взором вставали картины одна страшнее другой. Вот он раненый, истекая кровью, ползет, зовет на помощь. А вот его хватают эти ужасные биомехи и волокут на операционный стол… – жутко. Тут еще Иша с постоянными вопросами. А интересует ее, когда вернется Лео. После того, как с парнем удалось прояснить отношения, она даже чувствовать начала себя как-то иначе. Бездна! Как это невыносимо тяжело: ждать и волноваться.

Только заботы о матери да маленькой девочке позволяли как-то отвлечься. Но стоило сесть передохнуть, и все начиналось сначала. Тяжесть поселилась под сердцем и ноет, свербит, гложет. Однако стоит появиться Лео, все проходит и на душе становится легко и хорошо. Что это? Как с этим бороться? Прямо зависимость какая-то. Именно поэтому Ори старалась быть всегда рядом с ним, чтобы он постоянно был на глазах. Так приятно видеть его, касаться, чувствовать запах, слышать голос. Мама, глядя на ее метания, только улыбается. Попробовала с ней поговорить. Разговор получился познавательный.

– А чего ты ждала, милая? – спросила она, увидев немой вопрос в глазах дочери. – Это та самая любовь, способная как вознести тебя на вершину, так и вымотать душу. Не ты первая. Добро пожаловать в женский клуб.

– А у тебя? Как у тебя было? Ты любила папу?

– Любила ли я? – Женщина задумчиво смотрела на свою дочь. – Я и сейчас его люблю. И ты будешь любить своего мужчину. То, что с тобой происходит, абсолютно нормально. Ты волнуешься за Лео, переживаешь. Так всегда будет. Ведь они мужчины и живут по-другому. У мужчин другие приоритеты. Это наша цель в жизни – создание семьи и ее процветание. Пусть мы эленте, пусть уже давно живем практически в своем, свойственном только нашему виду женском мире, но мы остались женщинами, а инстинкты воспроизводства себе подобных никуда не делись. Даже структура общества клановая. А клан – это практически семья. И мы все делаем ради этой семьи. Ради клана. Так что не так уж мы и отличаемся от обычных человеческих женщин. Просто это возведено нами в культ и гипертрофировано. Наши предки создавали новые виды по своему образу и подобию. Считай, что уклад общества империи – это уклад общества Элерх Энте. И древние инстинкты пробудились наконец в тебе. Ведь ты их потомок. Ничего удивительного, что ты влюбилась. Лео яркий человек. Но он воин. Он уже впустил войну в свою душу. По-другому жить больше не сможет. Заскучает. Зачахнет. У тебя не получится удерживать его подле себя постоянно. А если сможешь, то уничтожишь как личность. Убьешь.

– И что мне делать? Это же невыносимо знать, что он где-то там рискует жизнью.

– Ничего не делать, доченька. Жить. Просто жить. Ведь он не просто так рискует. А теперь и ради тебя. Ради семьи. Именно это главное. Семья.

– Но ведь он может погибнуть!!!

– Все мы когда-нибудь умрем. Но в твоих силах помочь ему выжить. Помочь найти лучшие ресурсы, лучших людей, технику. Все это в твоих силах.

– Но как?

– Глупая моя девочка. Пойми, твой мужчина рожден в другом мире и живет по своим законам. Плевать ему на наши. Уже то хорошо, что он их хотя бы учитывает. Его вид только в начале своего восхождения. Нам он кажется диким. Но знаешь, что я подумала? Может, так и должно быть? Может, именно так и надо жить? Когда он говорил о том, что ему дико видеть, как мы беспомощны при отсутствии привычной нам техники, мне было стыдно. Стыдно за нас всех. Не только за эленте, но и за империю, за манти и так далее. Превратились в придатки машин, забыли о том, что мы живые люди. Общаемся в основном виртуально. Окажись мы тут без него, не выжили бы. А вот такие, как он, точно выживут в подобных условиях и найдут в себе силы к сопротивлению. Так, может, это не он, а мы на самом деле дикие? Во всяком случае, я завидую женщинам, живущим на его планете, о которых он рассказывал. Рассказывал с гордостью, заметь. Завидую им потому, что у них есть такие, как твой Лео, которые так о них отзываются. Завидую, что мы не такие. Нам всем придется меняться. Всем эленте. Придется заново учиться быть женщинами. Не буду рассказывать тебе прописные истины о женской красоте и о том, каким она может быть убойным оружием, не буду говорить и о том, каким созидающим стимулом для мужчин она может являться. Ты и сама это прекрасно знаешь, не дура в конце концов. Но все же вспомни, как выразился твой избранник. Он сказал, что преодолеет любые преграды, когда за его спиной стоит надежный человек. Твой возлюбленный ждет от тебя именно этого. Надеется, что ты поймешь. Стань таким человеком для него. Ты думаешь, это легко будет? Не-ет, милая моя. Это будет гораздо труднее, чем управлять эскадрой кораблей. Поверь мне, я знаю, о чем говорю. Ты стала взрослой. Пора оставить детские игрушки. Хватит играть в космические кораблики. Пришло время начинать жить по-взрослому. У тебя есть все для этого. Ты умна, красива, рядом с тобой сильный мужчина, за которым идут люди. Осталось помочь ему прийти к славе и могуществу. Не грусти, что вся слава достанется не тебе. В конечном счете не это главное. Его славы и на тебя хватит. Думаю, что он охотно поделится. В конце концов, на первом месте для женщины – семья. Семья и ее благополучие. Действуй, дочь моя. Помоги ему. На самом деле, каким бы он ни выглядел сильным и уверенным в себе, ему очень трудно. Трудно и одиноко. Он один в чужом мире. Да, у него есть друзья, есть люди, которые за ним идут, но он все равно одинок. А в твоих силах дать ему возможность наконец-то почувствовать этот мир своим.

– И как? Помощь клана Цивис он не примет. Я знаю, чувствую это.

– Ну и что? У него уже и так многое есть, техника, люди. Но даже не в технике главное, а именно в людях. Человека делает его окружение. А окружению твоего Лео, скажу тебе, можно только позавидовать. Я ведь не просто так постаралась убедить императора отправиться именно на корабле землянина. Мне было очень любопытно понаблюдать за ним самим, за его людьми. И знаешь, что поняла?

– Что?

– Я поняла, что все эти люди, являясь юридически гражданами империи, на самом деле давно уже таковыми не являются. Это теперь люди Лео и только его. Оказавшись оторванным от своего привычного мира, он просто создает его сам вокруг себя. Удивительным образом Лео умудряется собирать не наемников, а команду единомышленников. Отношения в коллективе простые, даже семейные. Никакого подобострастия или чинопочитания. Все просто. Но вместе с тем авторитет парня настолько велик, что любой из его людей шагнет за ним в бездну. Понимаешь?

– Понимаю. Тоже это заметила. Знаешь, мам, я многое поняла за то время, что нахожусь с ним рядом. Каждый день приносит новые открытия. Оказалось, что я совсем не разбираюсь в людях. Вернее, прекрасно разбираюсь в тех людях, которые находятся у власти, и совсем не знаю остальных. Сравнение, к слову, не в пользу власть имущих.

– Ну, милая моя, я бы не стала утверждать столь категорично. Дерьма везде хватает, в одном согласна с тобой: власть действительно развращает. Но вернемся к твоему избраннику. Он не жалеет денег, вкладывая их в людей. Не требует отработать долг. Заботится о них. Люди это чувствуют. Чувствуют свою нужность, полезность и защищенность. Они чувствуют себя частью единого целого. Вот что я поняла. Парень не дистанцируется от них, не выпячивает их зависимость от него. Да, требует тоже немало. Иногда даже сверх меры, но ведь и сам отдает себя полностью. Это важно. Очень важно. Имея такую команду, он свернет горы. Ты смогла его завоевать. Теперь остается завоевать уважение его людей, и тогда ты сможешь творить чудеса. К тому же ты глубоко заблуждаешься, что он кроме корабля и команды ничего более не имеет.

– Ты о чем, ма? – Правая бровь девушки изящно изогнулась в удивлении.

– Просто ты отправилась на его поиски чуть раньше, чем наши аналитики раскопали интересный факт…

– Ну… не томи…

Женщина хитро усмехнулась.

– Парень твой не такой уж и нищий. На сегодняшний день он является совладельцем быстро развивающейся молодой корпорации. Называется она «НТК», что означает «Новая транспортная корпорация», вот так-то.

Ори была удивлена. Как же много он успел сделать, пока она металась в душевных терзаниях. Как много упущено времени, какая же она была слепая дура, раз не разглядела в этом простом на вид человеке такой потенциал.

– Удивлена? – спросила мать.

Удивлена ли она? Да она была шокирована.

– Вижу, что удивлена. Но и это еще не все.

Вторая бровь Ори повторила движение первой. Удивление девушки явно забавляло мать.

– В состав корпорации входит еще одно образование технического плана. Судоверфь. Это дочернее предприятие. Твой парень имеет пятидесятипроцентную долю в самой корпорации. Второй совладелец – это старый шахтер, а ныне известный в своем секторе торговец, некий Эйри Бошу. Человек с мощной репутацией. Не женат. Детей нет. Любит парня как сына. Понимаешь, о чем я?

– Когда-нибудь все отойдет Лео? Ты об этом?

– Именно, девочка моя. Судоверфью владеет Моли Гейл. Старый друг и соратник по шахтерским вылазкам Эйри. Он, кстати, и познакомил Лео с ним. Кстати, тоже не женат и бездетен. – Мама многозначительно посмотрела на дочь. – Так получилось, что после твоих выступлений в школе Лео оказался предоставлен самому себе. Без денег, работы и перспектив, но с заданием от СБ империи – легализоваться в обществе и заработать репутацию свободного пилота. Однако так вышло, что даже на низкооплачиваемую работу он не мог устроиться. И только Моли взял парня к себе. Верфь тогда доживала последние циклы, перерабатывая металлолом с кладбища кораблей в системе Ды-Ыра. А после того, как там начал работать Лео, дела предприятия резко пошли в гору. Лео, как свежий ветерок в море духоты – везде, где появляется, наступает облегчение.

– Это тоже аналитики раскопали?

– Нет, это я уже с императором пообщалась. Так вот, свой первый корабль Лео собрал на свалке, своими собственными руками. Сам, без чьей-либо помощи, и на этом корабле вытащил императора, когда информация о государственном перевороте в империи утекла к нашим противникам.

– Так это ты за всем этим стояла?

– Мы сейчас не об этом, дочь. Мы сейчас о твоей судьбе говорим. Твоему мужчине пришлось начать почти с нуля, это говорит о его целеустремленности. Но именно его усилия привели к тому, что два таких старых бродяги, как Моли Гейл и Эйри Бошу, сделали на него ставку. Именно он явился тем последним маленьким толчком, который обрушил лавину изменений, произошедших чуть позже в империи. Теперь ты получила этого мужчину себе. И главное, не надо начинать с нуля, как это пришлось делать ему. Очаруй этих двух старых бродяг. Очаруй своей красотой, умом и порядочностью, и ты получишь в свои руки молодую «империю», свою собственную «империю», с твоим собственным «императором» во главе. А для этого тебе придется бросить играться в кораблики и вспомнить, что ты женщина. Женщина с большой буквы, которую так хочет видеть рядом с собой твой мужчина.

Информация озадачила девушку. Оказывается, она совсем не знала того человека, которого так страстно желала. Он вновь удивил ее до глубины души. Бездна, да она наизнанку вывернется, чтобы удержать его.

– Ты хотел получить настоящую, сильную женщину, любимый? – прошептала Ори. – Ты ее получишь. Уже получил. И теперь никуда от меня не денешься!!!

От мыслей отвлек посторонний шум. Очень знакомый. Пугающе знакомый. Девушка встрепенулась и бросилась к выходу из убежища. Оказавшись снаружи и спрятавшись в тени частокола прибрежных растений, она прислушалась. Да, этот звук ни с чем не спутаешь. Десантный бот, и он летит сюда, быстро приближаясь. Может, пролетит мимо, а может, враг уже убил Лео и теперь идет за ней. В любом случае она не сдастся без боя. Он сказал, что я должна защищать дом. Она это сделает, она выполнит приказ.

Ори быстро вернулась и влезла в боевой скафандр. Взяла оставленное парнем для нее оружие. Умело проверила его и привела в боевое состояние. Ну вот, к бою практически готова. После этих приготовлений оттащила носилки с мамой в дальний конец пещеры и спрятала за выступом, там же посадила Ишу, наказав при этом, что бы ни случилось, присматривать за бабушкой. При этих словах девчушка серьезно кивнула, а мама даже чуть поморщилась. Видимо, то, что ее дочь сама стала мамой, воспринималось правильно, но вот последствия этого, то есть звание бабушки, как-то коробило слух красивой женщины. Ладно, с этим позже разберемся. Надо приготовить удобную позицию для обороны.

Звук становился все громче. Вот он перерос в оглушающий грохот, чуть сменив тональность. Завис. Ухо опытного пилота точно определило это. Снижается. Ну, всё. Недолго длилось женское счастье. Зато она умрет счастливой, защищая «дом» и свою семью. Девушка активировала подствольный гранатомет. Палец замер на спусковой скобе. Бот снижался. Вот сорвало колыхающиеся на входе занавеси из одеял. Стало видно, что машина принадлежит Государству Мар, она зависла над озером у берега, кормой в сторону входа, поднимая облака испаряющейся воды.

– Ну, скоты, сейчас я вам прямо внутрь подарок закину! – шепчут губы.

Одной Елазне известно, что заставило девушку промедлить. Палец так и не нажал, не сделал роковой выстрел. Распахнулась десантная аппарель, зависнув над самой поверхностью ручья, а с нее спрыгнули две хорошо знакомые фигуры. Вздох облегчения. Она сама чуть было не выстрелила в своего любимого.

– Убью гада!!! – Полыхнула злость, но тут же смылась радостью. Он вернулся. Вернулся, и не с пустыми руками. Как это всегда бывает, он назвал себя добытчиком и не обманывает ожидания. Она тоже его не обманет. Никогда не обманет. А бот – это вам не флаер. Боевая машина способна на многое. Вот теперь пусть кто-нибудь попробует их остановить.

– Свои. – Дони радостно скалится.

Ори встает из-за кучки камней, которую успела натаскать с ручья.

– Вижу, что свои. – Маленький кулачок, закованный в бронированную перчатку, замер в опасной близости от лица десантника. – За такие шутки я вам яйца всем троим поотрываю! – грозно цедит сквозь зубы.

– А чего сразу Дони? – Мужчина делает круглые глаза. Но они смеются. – Все претензии к командиру. Ишь моду взяли, чуть что, так сразу Дони виноват.

– Он тоже свое получит.

– Всё, всё, красавица. – Дони выставляет примирительно руки ладонями вперед, как бы отгораживаясь от праведного гнева. – Командир сказал, надо быстро грузиться.

– Тогда чего стоишь? Раз командир сказал, выполняй.

Халло уже облачился в комбинезон и теперь одевался в броню. Дони последовал его примеру.

– Леди и Иша там.

Два бойца устремились в конец пещеры. А девушка, подхватив котелок, быстро пошла к зависшему и завывающему двигателями боту. Котелок она оставлять не хотела. Теперь он был ей дорог как память.

Глава 2

Илюха удерживал бот над озером. Через пять минут все были в сборе. Аппарель закрылась, и путешествие по заданным координатам продолжилось. Только парень не был больше безоружным. Теперь, если потребуется, можно и повоевать. Наконец он оказался в любимой стихии. Бот был неплох. Он имел несколько иную конфигурацию вооружения, традиционную для Государства Мар. Плазменные орудия накоротке страшная сила. Для дальних и средних дистанций ракетная установка. Неплохо, очень неплохо. Что еще скажешь? Но лучше бы добраться без эксцессов. А то как мухи на дерьмо враги слетятся, и тогда точно конец. В соседний ложемент плюхнулась Ори. Едва девушка подключилась к системе, как тут же прилетел упрек:

– Ты скотина, Лео Нов!!! Дикая, похотливая скотина!!! Не успел отойти от «дома», а уже полный десантный отсек голых девок набрал!!! Как это понимать?!

– Я тоже рад тебя слышать, милая. Зря ты так на девчонок подумала. Им досталось. Марийцы их знатно поваляли. Ну не бросать же было?

– Ладно. С этим разобрались. А почему так долго? Ты представляешь, сволочь, как я за тебя волновалась?

Это было приятно слышать. Она волновалась за него. Переживала. Удивительно, совсем недавно они друг друга готовы были убить. На Земле говорят, что от любви до ненависти один шаг, а тут получается, что закон имеет и обратную силу. Чудеса в решете, да и только. Хотя какое там недавно, по ощущениям, с тех пор прошла целая вечность, и произошло множество невероятных событий, кстати, времени, если посчитать, тоже прошло достаточно. Так что чего там говорить. Парень был рад, что такая яркая красавица его действительно любит и волнуется. Это грело мужское самолюбие, чего уж там.

– Прости, – ответил он, – так получилось. Пришлось далеко идти, а потом терпеливо ждать, пока марийцы расслабятся. Они долго потрошили лесной пансионат. Лезть в бой было опасно. Там бы и легли. А вообще, давай семейные разборки перенесем на тот момент, когда окажемся в безопасности.

– Хорошо. Договорились! Но знаешь, что я тебе скажу, Лео Нов?

– ?..

– Вернемся на рейдер, я из тебя душу вытрясу. Я так долго тебя ждала, что одним сеансом ты у меня не отделаешься. Я переезжаю в твою каюту. И это, кстати, тоже не обсуждается!!! Нам многое нужно друг о друге узнать.

– Это серьезное заявление. И как ты собираешься душу из меня вытрясать?

Исчезает подключение второго пилота. Слышно, как Ори встает. Щелчок. Это она, похоже, сняла шлем скафандра. А потом теплые, жадные губы припадают к его губам. Еще ни разу парню не приходилось управлять космическим аппаратом, одновременно целуясь при этом. Очень необычные и одновременно приятные ощущения, знаете ли. Правда, его шлем немного мешал, но девушке хватило и открытого забрала. Затем все повторилось в обратном порядке, и вот он снова видит подключение к интерфейсу второго пилота.

– Вот так и буду вытрясать!

– Тогда я согласен, – ухмыляется он.

– Я так и знала. Но это еще не все, любимый. Как только вернемся в империю, мы узаконим наши отношения. Возражения не принимаются. Девочке нужна нормальная семья.

Вот хитрюга. Знает, на что давить. И ведь не возразишь. Девчушке действительно нужна мама. А вообще, Илюха был совсем не против. Чего греха таить? С такой женой он точно сможет горы свернуть. Ори умна, вся в маму, умеет проигрывать и подстраиваться под ситуацию, гибко мыслит, быстро учится, о красоте можно даже не говорить. Она просто ослепительна. О чем еще мужику мечтать? Мысли о потере Энди уже не вызывали такой острой тоски, сменившись грустью и яркими воспоминаниями. Он ее никогда не забудет. Будет помнить веселой и красивой, но надо жить дальше. Тем более что теперь есть ради кого. Этот этап его жизни пройден.

– Принимается, – согласился он, – но есть встречное условие.

– Какое?

– Ты принимаешь принадлежность моему роду.

– Что для этого требуется?

– Примешь мою фамилию.

– Фамьильиюуу? Что это?

– Я тебе потом объясню, что это такое. Важно твое принципиальное согласие.

– Я должна знать, чтобы дать ответ.

– Уберешь из своего имени принадлежность к клану и добавишь принадлежность ко мне. Это тоже не обсуждается.

– Всего-то? У тебя есть мое согласие.

– Тогда мы договорились. А теперь работаем. На тебе задняя полусфера.

– Есть, мой капитан!!!

Голос звонкий, смеющийся. Похоже, она улыбается. Илюха тоже улыбнулся. Господи, как же хорошо на душе. Он давно не ощущал такой легкости и куража. Казалось, за спиной распахнулись огромные, сильные крылья, и он, опираясь на них, скользит в небесной синеве. Шевельнув пальцем, он увеличил тягу. Хотелось крутануть бот так, чтобы турели поотлетали, но помня о голых пассажирках да раненой леди, сдержал себя. Машина рванулась по курсу.

Большую часть пути все шло спокойно, но когда до точки назначения оставалось не более полутора часа лету, с орбиты начали настойчиво вызывать. Илья придуривался, изображая помехи. Вернее, не он, а Ди при помощи искина валяла дурака. Но вечно так продолжаться не могло. Минут через двадцать с правого борта показались две цели. Они шли курсом на перехват и тоже вызывали на связь. Парень, не совершая резких движений, продолжал спокойно следовать своим курсом.

– Внимание в десантном отсеке! Дони, Халло! Снимайте с леди ММКашку и пакуйте ее в скафандр. Скаф закрепить на палубе. После этого крепите остальных, если сами не смогут. Возможен огневой контакт.

– Сделаем, – Халло отвечает за всех.

Через пару минут он доложился о готовности:

– К бою готовы, командир.

Вовремя. Пилоты марийских ботов устали вызывать и начали совершать опасные маневры, подобравшись вплотную, чтобы таким образом привлечь внимание. Но парень продолжал их игнорировать, стараясь как можно больше выиграть расстояния. Противник пока не начинал стрелять. Возможно, подумали о неисправности у товарища или еще о чем-то, как бы то ни было, Илью это пока устраивало. Но и фигуры пилотажа ребятам быстро надоело показывать, и они придумали новую тактику. Один так и продолжал лететь правее, а второй встал прямо по курсу впереди и начал снижать скорость, тем самым недвусмысленно предлагая делать то же самое. Момент оказался удобней некуда. Один под прицелом курсовых пушек, другого держат турели. Даже ракеты не понадобятся. Щиты у целей на данный момент включены в обычном планетарном, а не в боевом режиме. Оно и понятно. У врага и мысли не возникло, что кто-то мог захватить машину, да и сам землянин агрессии пока не проявлял. От местных дамочек сопротивления тоже не ждали, а его и не было. Расслабились.

– Твой правый, я работаю по курсу.

– Есть!!! – В голосе второго пилота нетерпение и азарт.

– Начали!!!

Вряд ли противник понял, что произошло. Расправа была мгновенной. Шедший по курсу бот полыхнул яркой вспышкой, второй тоже повторил участь собрата. Что ни говори, а плазма страшная штука. Не зря орудия, оперирующие этой субстанцией, считаются самыми разрушительными. Еще мгновение, и боевая машина проскочила раскаленную взрывом область. Щит за миг до этого был переведен в боевой режим. Теперь на орбите точно знают, что происходит что-то из ряда вон выходящее. Потерю боевых машин постараются компенсировать. Если что и спасет, то только скорость. Парень выдавил максимум возможного. Искин забубнил что-то о теряющем емкость щите…

– Ди, заткни ему глотку и дай мне все, на что способна эта лоханка!!!

– Ты с кем говоришь? – Ори не поняла, кому адресована команда.

– Это он со мной говорит, сестренка, – шелестит в общей сети боевого интерфейса. – Ограничения я сняла, братец. Резвись.

– Это еще кто, Лео Нов?! – требовательно шипит разъяренной кошкой девушка.

– Ты же сама слышала, милая, что это моя сестра, – сознается землянин и мысленно упрекает себя в неосторожности. Теперь объясняйся.

– Какая еще сестра?! Где она?! Почему я ее не вижу?!

– Увидишь, милая. Скоро увидишь. Как только доберемся до рейдера, а пока она только у меня в голове. Давай позже поговорим. Хорошо?

– Ничего не поняла, но ты мне все расскажешь!!! Я хочу знать о своем муже всё! Сколько у тебя еще сюрпризов?

Последний вопрос был скорее риторический, потому что задавался уже тихо и задумчиво, но землянин на него ответил:

– Да нет никаких сюрпризов. Ты узнаешь все, что захочешь, только спрашивай. Но давай сделаем это дома, когда начнешь исполнять свое обещание.

– Ты про что?

– Про вынимание души.

– Ты сам напросился!

Уже на подлете к месту назначения на радаре высветилось еще четыре цели.

– Ди, мне нужна леди в общей сети.

– Синхронизирую ее скафандр. Есть связь.

– Леди?

– Что там опять, молодой человек? Ты не можешь без приключений?

– Вы сами этого хотели, леди. Нечего на меня пенять. Я лишь выполняю условия договора. Мы уже практически на месте. Попробуйте связаться с вашими людьми. И желательно побыстрее. Через пару минут за нас возьмутся всерьез.

– Поняла тебя. К дальней связи меня подключил?

– Да. Можете работать.

– Минутку.

– Лео! Четыре цели, заходят с запада. Идут боевым курсом.

– Вижу. Внимание в десантном! Приготовиться к маневрам. Сейчас немного потрясет.

Дальше началась свистопляска. Ограничители, снятые Ди, больше не мешали. Илюха вертел машину так, что даже система компенсации перегрузок не справлялась. Встав на встречный курс, он так разогнал машину, что ракеты, выпущенные противником ему навстречу, просто не успели нанести ему вреда. Они рванули, выпустив облако поражающих элементов, но парень, разогнав восприятие, кувыркнул машину, не снижая скорости. Даже в глазах потемнело от навалившихся разновекторных перегрузок. Удалось разминуться. Он забыл о пассажирах. Восторг боя захлестнул волной, и он отдался ему полностью, сливаясь с машиной в единое целое. Ори тоже держалась, но с трудом. Хотя и вовремя выполняла команды.

– Цель сзади! Работай!

– Есть! – слышится сдавленный ответ.

Бот исчезает во вспышке. Илюха, закладывая крутой вираж, уходит из-под обстрела. Затем закладывает мертвую петлю. Находясь в апогее этой петли, стартуют ракеты. Четыре иголки находят цель, а парень уже и сам выходит на боевой курс. Залп, еще, еще. Цель уничтожена. Новый вираж. Двигатели завывают. Щит в боевом режиме, но даже так сопротивление воздуха его сильно перегружает. Под выстрелы лучше не попадать.

– Реверс!!! Цели по курсу.

– Есть. – Ори трудно, очень трудно. Но она, скрипя зубами, сквозь красную пелену упрямо работает.

Бот резко перекладывает двигатели на торможение. Полная тяга. На экипаж бота как будто планета падает, так велика нагрузка. Преследователи не успевают реагировать и проносятся мимо, а чтобы не врезаться, им приходится сменить траекторию, уходя правее. Тададададададада!!! – долбят дружно курсовые пушки. Тададададададада!!! – вторят им турели. Вшшш, вшшш, вшшш, вшшш! Ракеты тоже ушли вдогон. Две яркие вспышки. Вот все, что после себя оставили два последних противника.

– Леди?

– Ты нас чуть не убил. – Голос слаб.

– Напротив, я только что отбился от четырех боевых ботов. Что со связью?

– Связь есть. Но там что-то происходит. Как я поняла, командир охраны, решив, что меня больше нет, а их самих бросили, захватила власть. Теперь не разрешает открывать посадочный шлюз. Мне верить отказывается. Похоже, что совсем с головой плохо. Несет какую-то ахинею про конец всему и посылает в бездну. Короче, невменяема. На связь, без ее ведома, вышла руководитель научной группы, на резервном канале. Говорит, что в охране разброд. Одни продолжают хранить мне верность и перестали подчиняться командиру, другие верят той. Нам готовы открыть тот малый шлюз, про который я говорила. Но наши сторонники в меньшинстве, поэтому будут действовать скрытно.

– Час от часу не легче. Ладно, принял. Пусть уже начинают открывать. Через минуту будем на месте.

– Просят поторопиться, командир охраны что-то заподозрила. Ее люди штурмуют ту половину комплекса, где живут остальные. Долго не продержатся.

– Уже садимся. Ди, сможешь отправить бот куда подальше? Пусть уведет погоню за собой.

– Сделаю, но вряд ли надолго мозги запудрим. Они же увидят, что мы садились.

– Нам главное выиграть время.

Глава 3

Только после приземления, когда парень уже отключился от нейроинтерфейса, он запоздало вспомнил о маленькой девочке и испугался. Ведь стандартные места десантников рассчитаны на взрослых людей. Парень вошел в помещение десантного отсека, там стоял густой смрад рвоты. Большинство пассажиров оказались непривычны к боевой болтанке, поэтому совсем неудивительно, что дамочки изгваздали отсек порядочно, да и сами уделались капитально. Что они ели накануне, неизвестно, но похоже, что весьма обильно, так как рвотные массы были размазаны ровным слоем практически везде. Вид дамы имели бледный и напуганный. Однако с Ишей все было как раз в порядке. Халло умудрился упаковать ее в один из трофейных скафандров. Да, не по размеру, но тем не менее девочка не летала по всему отсеку, как могло бы быть. Вздох облегчения сорвался с губ парня, когда, открыв забрало скафандра, вместо испуганного лица или, что больше всего ожидалось, бессознательного состояния, он увидел горящие восторгом глаза. Видимо, малявка восприняла болтанку как приключение на карусели, и ей понравилось. Хотя лицо было все же бледное. Илья улыбнулся. Из девчушки в будущем должен получиться отменный пилот.

Илюха быстро добыл девочку из импровизированного ложемента, да и сам переоделся в родную СПБшку, до сих пор ему приходилось пользоваться трофейным скафандром, а тот был немного великоват. Времени подгонять оборудование под себя не было, да и возможности тоже. Для этого нужна мастерская. Еще минут пять ушло на сборы и приведение в чувство самых слабых, а потом быстрым шагом, ну, насколько это возможно, конечно, отправились к замаскированному под скальный выступ входу в шлюз. Там их уже ждали. Две вооруженные фигуры и одна с пустыми руками, но все трое в броне. Правда, в легкой. Аналог брони правоохранительных органов. В том числе и оружие было того же типа.

Илья с Ишей на руках и идущей рядом Ори возглавляли процессию, за ними следовали Халло и Дони, которые несли носилки, спасенные женщины передвигались эдакой кучкой, ойкая и охая, когда растительность царапала обнаженные тела, а острые предметы в виде нередко попадающихся под ноги камней впивались в незащищенные ступни. Не все из них сообразили обзавестись трофейной обувью. Или побрезговали. Только та, что задавала вопросы, без стеснения оделась в снятую с врага одежду. Зато она хоть и спотыкалась время от времени (обувь-то великовата), однако не испытывала такого дискомфорта, как остальные. Вид у всей процессии был весьма колоритный, что внешне, что по запаху. Дамочки весь полет трудились, не жалея желудков. Досталось всем, кроме самого Илюхи, Ори и Иши. Парень с девушкой находились в кабине пилотов, а малявка в скафандре. Остальным же досталось по полной программе. Исключение составляли только Халло с Дони и леди, они были в броне, зато броня сейчас «благоухала». Виновницы так и вовсе больше на зомби походили: красные от усталости глаза, бледные лица, перекошенные от омерзения рты, ну и собственно бывшие обеды, тщательно нанесенные на кожу и волосы, добавляли красочности. Жуть, короче. Ночью приснятся такие прелестницы, лопатой не отмахаешься.

– Стоять! – Безоружная женщина выставила руку ладонью вперед. – Вы кто такие?

Илюха оглянулся на своих подопечных, оценил внешний вид и усмехнулся.

– Леди Ре Лери и ее придворная свита. А вы кого ждали?

Женщина недоверчиво осмотрела скорбную процессию, а потом демонстративно герметизировала свой скафандр.

– Ну и где она?

Ори открыла забрало.

– А меня вам будет недостаточно?

Женщина склонила голову.

– Прошу прощения, моя госпожа. Но даже у вас нет допуска.

– Вот как? – Глаза девушки, и так почти черные от природы, еще больше потемнели и сузились.

– Не стоит, Ори, – подал голос землянин, – на препирательство нет времени. Человек просто выполняет свои обязанности. Тем более что леди действительно с нами. Она на носилках. – Парень указал в нужную сторону. – Очень слаба после ранения.

Женщина благодарно кивнула и пошла к носилкам, которые бойцы уже поставили на землю. Опустившись на колени, она о чем-то быстро переговорила и махнула своим людям. Те, произведя некие манипуляции, открыли проход, и печальная процессия начала втягиваться внутрь убежища. Там уже ждали гравиплатформа и несколько человек в белых комбинезонах медиков. Видимо, леди Ре Лери дала на словах понять, что Илья имеет право задавать вопросы и принимать решения, потому что на короткую фразу «докладывайте» сопровождающая хоть и с неохотой, но ответила.

– Под нашим контролем лаборатория и прилегающие к ней жилые помещения. А вот склады с оборудованием и продовольственными запасами под контролем бунтовщиков.

– Кто контролирует реактор?

– Так вышло, что на данный момент тоже мы. Но боюсь, что это ненадолго. Бывшая начальница охраны не успокоится, пока не взломает вход сюда.

– Это мы еще посмотрим. Ваши люди готовы к эвакуации?

– Позвольте полюбопытствовать… эээээ…

– Капитан-командер Лео Нов. ВКС империи и по совместительству командир спасательной операции.

– Так вот, уважаемый капитан-командер, позвольте спросить, куда вы собираетесь эвакуироваться? У вас на орбите есть флот? Или на крайний случай корабль?

– Нет, уважаемая…

– Леди Матта Ле Гелла Кабаро из клана Цивис. Руководитель научной группы.

– Так вот, леди Матта Ле Гелла Кабаро из клана Цивис, по совместительству руководитель научной группы, – чуть насмешливо передразнил ее покровительственный тон Илья, – спешу вас огорчить, что ни флота, ни даже завалящего корабля под рукой не имеется. Орбита и планета целиком и полностью в руках врага.

– Тогда о какой эвакуации идет речь?

– Мы воспользуемся изучаемым вами наследием ваших предков, а этот бункер уничтожим. Насколько я знаю, такая возможность есть. После последних событий обнаружение противником данного артефакта лишь вопрос времени. Скоро враг вычислит наше местонахождение. Вы ведь не хотите, чтобы эта технология досталась врагу?

Женщина усмехнулась.

– Не знаю, что вам известно, молодой человек, но воспользоваться, как вы выразились, артефактом не получится. Единственный проверенный приемник уже уничтожен, а надеяться на то, что где-то есть другой, рабочий, просто глупо.

– Я знаю, где есть проверенный.

– И кем же проверенный, разрешите поинтересоваться?

– А мной, – широко улыбнулся парень.

– Вы уже пробовали эту технологию на себе? – Брови собеседницы высоко взлетели в удивлении.

– Приходилось. Хоть и не скажу, что делал это осознанно. Но то, что тот агрегат сработал, хотя бы один раз, могу гарантировать.

– Это невероятно!!! Но допустим, что вы знаете о еще одном рабочем артефакте, однако чтобы заставить работать этот и еще один, ныне уже уничтоженный, нам пришлось очень долго трудиться, приводя артефакт в приемлемо рабочее состояние. А вы предлагаете вот так, наобум, воспользоваться приемником, который не обслуживался многие тысячи циклов?

– Именно это и предлагаю. Хочу вам напомнить, что если сидеть и ждать, то в очень скором времени ваша чудо-машина и вы сами попадете в жадные до всего этого ручки жагов. Что будет далее, думаю, нет смысла объяснять. Так не лучше ли рискнуть?

Женщина беспомощно переводила взгляд с Илюхиного лица на Ори. Леди Ре Лери в дискуссии участия не принимала, ею сейчас занимались медики, боевая болтанка чуть не доконала ослабленный ранениями организм.

– Госпожа! Но это же самоубийство! – Наконец женщина решила для себя, к кому апеллировать.

Ори внимательно посмотрела на нее и усмехнулась.

– А почему вы обращаетесь ко мне? – ответила она. – Вы сами буквально несколько минут назад изволили игнорировать меня. А теперь ищете поддержки?

– Но вы же…

– На данный момент здесь есть один представитель империи, который командует спасательной операцией. – Девушка указала подбородком на землянина. – В конкретной ситуации командует он, мы с вами выполняем. Леди Ре Лери с этим согласна. Так что делайте то, что вам говорят. С вами или без вас, но операция будет завершена.

Во время этой тирады парень с удивлением смотрел на свою спутницу. Если честно, он не ожидал от нее подобного. Скорее опасался, что окажись Ори в своей среде, может начать проявлять врожденное высокомерие по отношению к нему, но вместо этого произошло ровно наоборот. Она полностью доверилась. Это было приятно, черт побери, хотя и оставался червячок сомнений, что это напускное. Ну что же, время покажет.

– Хорошо. Будь по-вашему. – Женщина тяжело вздохнула. – Мы ученые, нам не привыкать рисковать. Но и ответственность тогда ложится целиком и полностью на вас.

– Это я понимаю, уважаемая. Но хочу вам напомнить, что если риск не оправдает себя, то и спрашивать будет не с кого. А пока скажите, сколько человек находится под руководством бывшей начальницы охраны, как вооружены? Сколько человек под вашим руководством? Сколько времени необходимо для того, чтобы подготовить персонал и информационные носители к эвакуации? И еще, обеспечьте конференц-связь с саботажниками. Мне необходимо, чтобы они могли увидеть своего лидера живым. Возможно, многим из них просто запудрили мозги, и они не станут продолжать, если убедятся в том, что с леди Ре Лери все более или менее в порядке.

Вообще-то парень не опасался разборок с местными. Чего там опасаться? Как выяснилось, все они были слабо вооружены. Что броня, что оружие являлись аналогами, использующимися правоохранительными органами, и конкурировать со штурмовым вооружением десантников никак не могли. Про боевую выучку и говорить не стоит. Все равно, что сравнивать ВОХР и спецназ. Может, охрана и была не так плоха, однако на фоне Илюхиных абордажников в тяжелой броне, которые в замкнутых помещениях чувствовали себя как рыба в воде, выглядеть будут скорее всего бледновато. Парень с двумя своими бойцами мог бы как раскаленный нож сквозь масло пройти и не заметить особого сопротивления. Но уж больно не хотелось этого делать. К чему лишняя бойня? Да и к тому же такой способ подчинения – плохая реклама для империи и императора в частности, чьим представителем он сейчас являлся. Не лучше ли попробовать поговорить да объяснить всю глубину заблуждения? Хвала всем богам, земным и местным, что на той стороне бронированной гермодвери вняли голосу рассудка. Бывшая начальница охраны только потребовала пропустить их представителя, чтобы убедиться своими глазами в том, что леди не плод высоких технологий, способных сфабриковать голограмму кого угодно и подделать голос. После чего сама сдалась, а ее люди сложили оружие. Так или иначе порядок был восстановлен, и подготовка к эвакуации закипела.

Дел было много. Для начала весь персонал исследовательского бункера был поставлен в известность, что им всем предстоит и чем грозит обратный вариант. Кстати сказать, в районе самого бункера, снаружи, уже были замечены в большом количестве боты противника, высаживающие десант, который прочесывал местность. С орбиты, скорее всего, тоже велась работа по обнаружению. Бот-приманка если и пудрил мозги, то очень недолго, догадаться об этом было не так чтобы сложно. Сложить два и два и дурак сумеет. Так что времени оставалось совсем чуть-чуть. Персонал проникся и мельтешил в ускоренном темпе. Нужно было перенести всю важную информацию на мобильные носители. Все это хорошо упаковать. Всех людей экипировать. Подготовить артефакт древних к работе, а также заряд для его последующего уничтожения. Этим, к слову, занимался Дони, с несколькими дамочками из технического персонала. Он оказался опытным подрывником. Кроме того, нужно было оказать помощь спасенным Илюхой девчонкам. Одеть их да обуть. Ну не трясти же им прелестями и дальше. Ну и конечно же всем помыться, нормально поесть – в общем, привести себя в порядок перед «дальней» дорогой.

Чтобы не нервировать персонал своими командами (люди все-таки непривычны подчиняться чужаку), парень делегировал эти полномочия Ори. Девушка справилась с этим легко и непринужденно. Люди ее слушались, а большего и не требовалось. Сам же парень, пока суть да дело, вел, так сказать, шибко умную беседу с руководительницей научной группы. Она поначалу было заартачилась, не желая делиться с незнакомцем своими секретами, но потом, после обстоятельного разговора с лидером клана, перестала играть в секретного агента и начала выдавать на-гора нужные сведения. Естественно, только те, которые были понятны землянину. Он хоть и имел инженерное образование, однако был практиком, а тут все больше теории да непонятные научные термины. К слову сказать, сами ученые о большинстве функционала тоже только догадывались, так что то, о чем рассказывала ученая леди, он вполне понимал, а с тонкостями позже можно разобраться.

По ее словам выходило, что эти артефакты – часть общей транспортной системы, и они завязаны непосредственно на космические порталы. В том смысле, что основную роль играют именно расположенные в космосе врата. Весь процесс идет через них. Не напрямую. Пусть врата не могут сделать прокол туда, куда они не направлены, однако отправить посылку по оптимальной цепочке им вполне по силам, от одного портала к другому, а наземный артефакт, маяк по сути, служит только приемником или передатчиком, в зависимости от ситуации. А в итоге получается точная прямая передача. Исходя из этих данных, в голове парня заворочались смутные пока идеи нестандартного использования. Если ученая леди видела сей девайс как транспортный узел, и все ее изыскания касались только этой сферы, то парень сразу же начал соображать, какие перспективы открываются, если приспособить эту технологию как оружие. А перспективы тут корячились поистине ошеломляющие. Особенно если это безобразие совместить с установкой микропрокола. Тут уже полет Илюхиной фантазии развернулся на всю возможную ширину, начиная от доставки заряда чуть ли не внутрь корабля цели и заканчивая доставкой туда же вооруженных десантников. Кроме того, если хорошо разобраться, то функцию маяка можно использовать и по-другому. Ведь можно активировать маяк сразу в нужной системе, и объект выйдет не через врата, а в необходимой, заранее подготовленной точке, таким волшебным образом можно обрушить на голову врага любой по своему размеру флот. Круто? Не то слово! Не говоря уже о бытовых удобствах. Отпадет надобность в орбитальных лифтах. Люди смогут легко перемещаться не только с орбитальных станций на поверхность и обратно, а с планеты на планету в том числе. Пассажирские перевозки в таком случае канут в Лету, а космические порталы останутся только для транспортировки больших партий грузов. Тут тебе и снабжение, и коммуникации, и новое вооружение. Освоение новых территорий тоже упростится. Нет нужды отправлять в рискованную экспедицию людей, можно просто отправить корабль-автомат. Тот, если благополучно дойдет до места, активирует маяк, и вуаля, туда прямиком стартует исследовательский флот. Да что там говорить, это же просто круто! Возможности открываются просто поразительные, куда там жагам с их гравитационной пушкой. Против такого их основной козырь может показаться детской хлопушкой, когда заряды начнут рваться у них прямо на борту, в то время как противник находится в недосягаемости. От этих мыслей на лице парня появилась хищная улыбка. Настолько хищная, что говорящая с ним женщина осеклась.

– С вами все в порядке? – спросила она, на всякий случай отодвигаясь подальше.

– Да. Не беспокойтесь. Все хорошо.

– Просто у вас, молодой человек, было такое выражение лица, как будто вы собираетесь кого-то убить.

– Вы не ошиблись. Я именно это и собираюсь сделать. Вот только не здесь и не прямо сейчас, к вам и здесь присутствующим это не относится. Можете не беспокоиться. А вот тем ребятам, что вскоре будут штурмовать комплекс, ну и тем, что находятся на орбите, точно не поздоровится. Чуть позже. А поможет в этом ваш артефакт. Вернее, не он, его-то мы уничтожим, а вот другой мы заберем с собой.

– Как вы это себе представляете? Установка имеет приличные размеры.

– Это неважно. Разберем на куски и вывезем. Главное, что есть вы, леди, и ваши люди. А вместе с вами ваши знания. Война у нас общая, так что не считайте меня предсказателем будущего, но могу вам гарантировать, что в ближайшее время у вас будет весьма много работы, лучшее оборудование и самый подготовленный персонал. Всему Содружеству нужны ваши наработки. Осталось только отсюда выбраться.

– Но это ведь только транспортный модуль.

– А кто сказал, что транспорт не может быть оружием? – зловеще скривил губы в ухмылке Илья.

Глава 4

И вот он снова на Сууке. Снова огромный багровый диск светит с небосвода. Древняя машина и в этот раз доказала, что не менее древние Элерх Энте строить технику умели. Нельзя сказать, что парень совсем не сомневался. Все-таки несколько сотен тысяч циклов – это вам не хухры-мухры. Техника есть техника, всякое могло случиться. Однако же процедура отправки, вернее даже несколько последовательных процедур прошли штатно. Приятного, конечно, мало. Корежило так, что слезу вышибало, но тем не менее добрались до места в полном составе. Иша немного поплакала только. Короче, над технологией еще работать и работать.

Кому идти в неизвестность первым, разницы не было. Связь-то не мгновенная. Гиперпорталы, конечно, значительно сокращают время, однако штука эта далеко не мгновенная. Разница только в том, что путешествуя на корабле, тебя отправляют в материальном виде, и человек не теряет ощущения времени, а тут происходит отправка информационной матрицы и набора атомов. Поэтому по ощущениям все происходит мгновенно. Раз – и ты уже на месте. Однако у Илюхи были сомнения, является ли он тем самым оригиналом. Кто даст гарантию, что при обратной сборке использовались те же самые атомы. А может, и те же. Вполне вероятно, что каждый набор как-то изолировался от других. Все это еще только предстояло узнать, а пока об этом лучше вообще не думать. А то аж мурашки по коже табунами, как представишь, что ты уже не ты, а всего лишь точная копия, которая только считает себя оригиналом.

Сначала Илья хотел сам пойти первым, но тут встала дилемма. Ведь тогда и Ори загоношится, да и парни не отпустят одного. А в этом случае кто присмотрит за остальными? Кто даст гарантию, что без пригляда крамольные мысли некоторых не вернутся? Нет, ну его нафиг! Лучше перебдеть. Короче, первыми пошли штрафники. Бывшая, разжалованная в рядовые бойцы, начальница охраны вообще-то вызвалась остаться и собственноручно активировать заряд. Однако парень решил перестраховаться. Мало ли что у нее на уме. В этом случае лучше довериться технике, она точно не подведет. Но и душевный порыв человека тоже нельзя оставить без внимания. Любой, если он действительно осознал свою ошибку, достоин второго шанса. Вот и придумал землянин применение, отправив запутавшуюся бедолагу вместе с ее же бойцами апробировать, так сказать, древнюю технологию. А что? Всем хорошо, девка получает реабилитацию, а остальные… остальные ничего не получают, но зато и первыми не идут. Ибо боязно.

В задачу первой группы входила разведка и подготовка места под груз. Они должны были встретить посылку с техникой и освободить приемный модуль под новую партию, состоявшую уже из людей. Когда уходили последние, научный персонал и Илюхина команда с гравиплатформой, на которой теперь путешествовала леди Ре Лери, бункер уже вовсю штурмовали снаружи. Перед отправкой все помещения были тщательно проверены на предмет попытавшихся остаться. По спискам вроде все на месте, но доверие, как водится, требует тщательной проверки. Таймер на взрывном устройстве землянин лично поставил на одну минуту. И вот он, Суук. Здесь все и началось когда-то.

Парню казалось, что это было очень давно, в какой-то другой жизни и не с ним. Он помнил свои ощущения тогда. Испуг, обиду, злость, беспомощность, безысходность. И вот он снова здесь. Только местность хоть и узнаваема, но сильно изменилась. Поваленные когда-то деревья почти полностью скрылись под буйной зеленью, которая встала на освободившемся месте. От той кучи глины и щебня ничего не осталось. Она была сметена новой посылкой. Теперь Илья точно знал, как это происходит. Он своими глазами видел темную сферу силовой защиты, когда отправляли первую партию.

Вместе со всем прочим пришло понимание, что своими действиями он разрушил могилу друга. Стало очень грустно.

– Прости, братуха, – прошептал парень и поклонился. Поклонился в пояс.

А еще он заметил до боли знакомую траву. Поваленные молодые дубки. Земной растительности, случайно принесенной вместе с ним, пришлись по вкусу местные условия. Эдакий пятачок, оазис земной природы. Сразу повеяло таким родным. До боли защемило сердце. Грустно, конечно, что пришлось нарушить эту идиллию, но трава и деревья оправятся, а Демьяненко простит и поймет. Илья сорвал уцелевший ярко-желтый одуванчик. Понюхал его. Пахло свежей травой и домом. Как привет с родины. Маленький такой, пушистый кусочек родного солнца.

– Ты чего замер, любимый?

Ори подошла неслышно и обняла сзади.

– Да так, ничего. Вот. Держи. Это тебе.

– А ты точно уверен, что это можно брать в руки? Мало ли что растет на этой планете. – Девушка неуверенно и с опаской приняла подарок.

– Это можно. Растение у нас называется одуванчик. И пусть этот маленький цветок не великих кровей, но сейчас он для меня дороже самых изысканных.

– Так это с твоей планеты?

– Да. Видимо, вместе со мной сюда попал. У нас принято дарить женщинам цветы. Не такие, конечно, но как говорится, что есть.

– Ничего. Мне нравится этот цветок. И нравится ваш обычай. Красивое к красивому. Верно?

– Точно. Ладно, все это лирика. Пора работать.

– Командуй, мой капитан. Люди уже ждут.

Работы было много. А когда ее было мало? В первую очередь необходимо убраться с открытого места. А то мало ли что. Вдруг те ребята, что встречали здесь Илюху тогда, вновь вернулись.

Как в воду глядел. Обстреляли колонну двигающихся людей минут через десять. Хорошо хоть, никого не задели. Землянин уже давно отобрал у Ори оружие и теперь, вместе с абордажниками, прикрывал отход. На этот раз все было по-другому. Тут вам, как говорится, не здесь, было чем ответить. Штурмовой комплекс не памятный «Абакан» (интересно, где он сейчас?), эта штука посерьезней будет, да и одет он был не в армейский камуфляж, а в боевую броню. Потанцуем, суки!!!

Преследователей было немного. Человек десять, не больше. Возможно, это те самые контрабандисты. Этим ребятам пофиг, чья власть и где. Будь то империя или жаги, с которыми у них вроде как союзные отношения. Для таких людей во главе угла всегда стоит собственная прибыль. Вряд ли они будут делиться ресурсами с жагами. В том смысле, что вряд ли раскроют свои источники. Нет, они втихую будут суетиться. Тем более сейчас, когда империя связана войной в ключевых точках, и на патрулирование окраин ни сил, ни средств не имеет. Чувствуют себя тут гаврики в безопасности. Жаги не враги, империя занята. Лепота, блин!

Получив жесткий ответ, ребятишки охолонули слегка и на какое-то время отстали. Что дало возможность спокойно скрыться в густом лесу. Когда отошли километров на пять, встали лагерем. Самых боеспособных, на взгляд землянина, дамочек поставили в охранение, остальные, под руководством Ори, трудились над обустройством быта. Сам же парень со своими ребятами занялся выявлением возможной слежки. Однако пока все было тихо. Контрабандисты тоже не дураки. У них другой бизнес. Одно дело прихватить кого неосторожного, другое дело – воевать на полном серьезе. Убрались куда-то. Но это не значит, что Илья решил оставить все как есть. Он прошел по легко читаемым следам. В идеале надеялся выяснить местоположение рудника. Там и поживиться можно было, и отомстить заодно. Уж очень хотелось снова встретиться с тем стилягой, что нахлестывал его по мордасам в прошлое посещение планеты. Ух, он объяснил бы ему, как тот тогда был не прав.

Однако не судьба. Следы привели к месту, где ребятишек ждал воздушный транспорт. Так что в какую сторону они подались, узнать на данном этапе не представлялось возможным.

Ну и ладно. Не больно-то и хотелось. Вернее, хотелось-то сильно, но это и подождать может. Никуда субчики контрабандисты не денутся, он еще поквитается с ними.

Пришлось пожить лесной жизнью около месяца, прежде чем Ди обрадовала новостями, что рейдер вошел в систему. Парень уже начал беспокоиться, и вот как гора с плеч свалилась. Дом, милый дом. Через сутки все были на борту. На полетной палубе, куда прибывали десантные боты с поверхности, перевозя людей, собрался практически весь экипаж. Гасто Рув организовал встречу. Когда Илья сошел по пандусу, последним, естественно, на него обрушился многоголосый рев. Команда приветствовала своего капитана. Комок подкатил к горлу. Он тоже был рад видеть всех этих людей. Своих людей. Справившись с эмоциями, он подошел к импровизированной трибуне. На самом деле это была ремонтная гравиплатформа, но кому какое дело до этого. Экипаж ждал, что скажет капитан. А что он мог сказать? Да в общем-то как чувствовал, так и сказал. Сказал, что ценит внимание. Что очень рад вновь оказаться на борту среди них. Сказал, что с таким экипажем никакие жаги не страшны. Это они пусть боятся, когда в зоне видимости появляется рейдер под названием «Находка».

Потом были объятия близких людей. Саид чуть не раздавил в своих медвежьих тисках. Радостно было, в общем. Но имелись и плохие новости. Погибла Эйла. Этой безбашенной и вечно веселой оптимистки больше не было. Когда рейдер возвращался в составе флота в империю, произошел бой. Жаги не захотели просто так отпускать обидчиков. Битва вышла тяжелая. В результате эскадра практически перестала существовать. Но и супостат огреб по самые гланды. Погиб и адмирал Дон Ган. Его флагман до последнего прикрывал отход гражданских судов.

Тогда же погибла и Эйла. Ее «Леденец» разорвали на куски вцепившиеся в нее мертвой хваткой «гончие» при поддержке своих ботов, но зато, пожертвовав собой, белобрысая бестия дала возможность спастись остальным кораблям москитного флота рейдера. В том бою также отличилась молодая девушка-тактик. Боем руководил ее отец, старший в этой службе, но когда он погиб (было прямое попадание в отсек ЦКП), она взяла управление в свои руки и закончила начатое им. Хорошо закончила. Потом был абордаж. Рейдер штурмовали долго и упорно. Причем именно «Находку» пытались взять. Видимо, Илюхины действия не остались незамеченными. Спасло то, что подоспела помощь из империи. Однако экипаж справился. Жагов выкинули с корабля. Погибли, конечно, многие, но не столько, как могло бы быть. Постоянные тренировки на пределе возможностей дал свои плоды. И хотя треть экипажа все-таки оказалась в числе потерь, боевой настрой только укрепился. Теперь точно экипаж сформировался полностью. Война и общие потери этому сильно способствуют.

Когда это выяснилось, Илья на эмоциях учредил новую традицию. Любой погибший член экипажа отмечается на мемориальной доске и остается в списках экипажа навечно, пока будет существовать корабль. С сохранением заработной платы и доли в добыче, которая будет выплачиваться родственникам, а если таковых не имеется, то выплаты будут производиться в благотворительный фонд, который тоже будет учрежден в скором времени. Эта традиция тоже пришлась по вкусу людям.

А далее снова была работа. Глава клана Цивис залегла в медкапсулу, туда же отправились все, кому требовалась медицинская помощь. Медв руководил демонтажем артефакта древних. Леди ученая суетилась рядом. Медв плевался, ругался, но упертая тетка неизменно оказывалась там, где, по ее единственно верному мнению, была необходима консультация специалиста. У старого инженера появился достойный соперник. Выяснилось, что женщина не хуже матерого технаря ругаться может, а упрямства в ней и вовсе не меньше. Их жаркие споры, с применением всевозможных ругательств и оскорбительных эпитетов, когда эти двое начинали переходить на личности, стали постоянной темой обсуждения среди технарей.

Однако надо отдать этим двоим должное, до драки дело не доходило, а работа под их руководством была весьма эффективна. Компромиссы умудрялись находить. Через неделю древнюю машину разобрали и погрузили. Более ничего тут не задерживало, а посему рейдер отправился в обратный путь. При этом споры между главным инженером корабля и ученой леди не утихли, а как бы еще сильнее не разгорелись. Медв же рвался сам покопаться в находках. Куда ж без него? А там, на страже ценного артефакта, дневала и ночевала неутомимая ученая леди. Короче, нашла коса на камень. Итогом всего этого стал договор, который заключили два упрямца: он дает ей доступ к вычислительным мощностям «умника», а она не мешает ему заниматься изысканиями. Идей Илюха старому накидал, и тот даже подпрыгивал на месте от нетерпения.

Халло и Дони тоже удостоились чуточки славы. Это ведь эти бравые перцы прошли с капитаном пешком с одной планеты на другую. Парни ходили гоголем. Особенно Дони. Халло-то мужик не особо разговорчивый. Из него слово лишний раз не вытянешь. Зато Дони не умолкал. Их совместный поход, в его рассказах, с каждым разом обрастал дополнительными ужасными подробностями. Жаги становились все больше, а сам Дони – все более геройским парнем. Он в одиночку крушил супостата голыми руками, спасал беззащитных элентиек от надругательства. Вражеские полчища ничего не могли поделать, пока он грудью стоял на защите своего боевого командира. Ну и естественно, за его подвиги самые лучшие из красавиц предлагали ему свою любовь, но он кремень. Пока война – ни-ни. Сослуживцы, конечно, ржали, слушая эти рассказы, и хотя Дони никто не верил – тот еще балабол, но тем не менее не перебивали. Рассказчиком он был и вправду хорошим.

Были посиделки и в узком кругу. Помянули погибших. Но самой главной сенсацией и гвоздем программы была Иша. Малышка просто очаровала женскую половину экипажа. Девчонки постоянно что-то несли ей в подарок. Уже половина обширной капитанской каюты была завалена этими самыми подарками. Смышленая и обаятельная девчушка всколыхнула в женщинах материнские инстинкты. Пусть гражданских и изнеженных особей среди них тут почти не было (вся женская часть была вояками), однако женщинами они быть от этого не перестали. Вскоре девочка уже вполне бодро могла общаться на общем – результат сюсюканья женского коллектива, и на русском, то уже Илюха старался. Дети вообще быстро впитывают новые знания. Только давай.

Ори, как и обещала, перебралась к нему в каюту на законном основании. Когда Илья объявил об их отношениях, Беррана только хмыкнула и выдала что-то типа:

– Ну кто бы сомневался, чтобы эленте и не оторвала себе лучший кусок.

Но сказано это было без злобы или неприязни. В том смысле, что раз смогла, значит, заслужила. Так что вечера и ночи теперь были наполнены для парня новым смыслом.

Саид, на черном как головешка лице которого после Илюхиного возвращения не исчезала белозубая улыбка, был в своем репертуаре. Он старался раскормить его до неимоверных размеров. И у него бы это получилось, не стой Ди на страже бренного тела, так все было вкусно. Иша так и вовсе была на особом положении у громилы. Вечно что-то жевала вкусненькое, приготовленное специально для нее. Понятное дело, сладости. Бер ходила задумчивая, глядя, как ее избранник играет с девочкой, а та весело хохочет, когда он ее раскручивает, держа за руки. Как бы землянину не лишиться одного лучшего пилота и штурмового повара заодно. А ну как Бер, глядя на это, решит сама произвести на свет много маленьких Саидиков?

Кстати, о Ди. Пришлось знакомить виртуальную сестрицу с Ори. Парень опасался, что девушка может неправильно понять. Мало ли, решит еще, что он с головой не дружит и у него раздвоение личности. Но Ди в своем голографическом обличье как-то смогла решить этот вопрос. Уж и непонятно, о чем шептались эти двое. Ди категорически отказывалась сообщать об этом своему носителю, сказав, что это женские секреты. Спелись, а результатом этих шушуканий был ультиматум. Ори просто необходимо заполучить такую же сетку. Вот просто жизненно необходимо, и все тут. Отмазался тем, что для этого надо добраться до метрополии и высвистать специального человека. Практически папу Карло, который и выстрогал когда-то эту «буратину». Вот так, если вкратце, и закончился этот поход.

Однако самый главный подарок преподнесла все-таки сестрица. Оказывается, она смогла синхронизироваться с древней машиной. Сначала с той, что была на домашней планете клана Цивис, а затем и с той, что на Сууке. И ведь втихаря все делала. Хотела сделать подарок. Так она это объяснила потом. Удалось. Ничего не скажешь. Для этого использовала алгоритм, который предназначался для работы с космическими порталами. Даром, что ли, она рулила целым рейдером. Получилось. Алгоритм сработал с минимальными перенастройками. В общем, когда в ее распоряжении вновь оказались все вычислительные мощности рейдера, и прежде, чем древняя машина была демонтирована, эта пронырливая злыдня смогла установить координаты, откуда была сделана та самая передача. Теперь Илья точно знал, где находится Земля. Наконец свершилось. Даже верилось в это не до конца. Столько времени безнадеги – и раз, все так просто. И пусть это было далеко, очень далеко, даже не в этой галактике. Но раз там есть порталы, значит, он туда доберется. Однако эта информация только для него. Все данные вычислений, которые производила Ди при помощи мощностей рейдера, были тщательно подчищены, и теперь все находилось только в голове. Сама фортуна толкнула землянина когда-то в трудолюбивые ручки господина Нягу. Предложи ему кто-то сейчас все блага вселенной за его нейросеть, Илюха бы только посмеялся. Это уже была не просто сетка, а родное существо, которое парень любил всей душой и не мыслил себя без сестрицы у себя в голове.

Глава 5

Мамины советы дочь запомнила намертво. Понимая, что у Лео достаточно большое хозяйство накопилось, а самому заниматься им у него не хватает времени, Ори решила взвалить эту ношу на себя. Начала с того, что предложила сделать из Берраны капитана «Призрака». А что? Девушка серьезная. Отличный пилот. Грамотный руководитель звена «леденцов». Сама Елазна будет только за. Да и давно пора повысить человека. Пусть растет. Сколько можно заниматься мелочью?

Приятно было наблюдать удивление любимого человека. Он тогда действительно удивился. Даже сел на кровати. Они лежали, прижавшись друг к другу, в спальне капитанской каюты. Можно сказать, обновили спальное место, ведь сам землянин им не пользовался, так и продолжал ночевать в кабинете. Но теперь все изменилось. Девушка заставила его перебраться в спальню, ведь заниматься такими приятными для обоих вещами гораздо удобнее там. Любимый человек удивленно смотрел на нее.

– Ты вот так просто откажешься от «Призрака»?

– Я бы так не сказала. Для меня это непросто. Я ведь тоже пилот, и мой корабль для меня как живое существо. Родное существо, а «Призрак» так и вообще особенный, он у меня с тобой ассоциируется. Ты-то должен это понимать.

Он кивнул. Действительно понимает. Пообщавшись с его «сестрицей»… вот уж действительно феномен. Настоящий искусственный разум. Такого создать еще никому не удавалось. Псевдоразумные искины да, есть, а вот настоящего, с полным самосознанием, еще не было. До появления Лео. И снова он ее поразил. Вот умеет этот человек удивлять и шокировать. Но это тайна. Лишняя шумиха по этому поводу ни к чему. Только это далеко не значит, что Ори теперь не хочет и себе такую же. Естественно, она захотела. Это же круто, когда преданное тебе существо всегда с тобой. И собеседник, и личный секретарь, помощник, советчик, который никогда не обманет и не предаст. Круто. Хочу. Так вот, пообщавшись с Ди, девушка стала лучше понимать парня. Ведь его «сестрица» прекрасно чувствовала эмоциональный настрой носителя и помогла понять многие его поступки. Например, она объяснила, что тогда, в первую их встречу, в школе базы резерва, на самом деле девушка ему понравилась. Он действительно считал ее красивой, и только маска презрительной и холодной надменности, которая автоматически всегда натягивалась при общении с не эленте, перевела положительные эмоции парня в отрицательный окрас. Конечно, она потом и сама усугубила все своими дурацкими выходками обиженной девочки, но изначальная причина была именно такой. Ори теперь знала, что пилотирование для любимого это как жизнь. Он просто болеет полетами, и только должность капитана заставляет его передавать эти полномочия другим. А на самом деле он дико скучает по этому ремеслу. Да, он понимает ее чувства пилота по отношению к собственному кораблю. Понимает как никто другой.

– Знаю, что понимаешь, любимый. Но ты пойми и другое. Я теперь не свободная женщина. Пусть мы еще не узаконили отношения, но я твоя жена. Нравится тебе это или нет. Ты сам с этим согласился.

– Пока нравится. – Лыбится и целует ее в нос.

– А раз так, то моя задача – начать работать на благо нашей с тобой семьи. Ты говорил про защищенный тыл? Говорил. И я согласна на это. Самому тебе некогда заниматься подобными вещами, так позволь мне.

– Что ты имеешь в виду?

– Насколько я знаю, ты не самый бедный человек в империи. Не богач, конечно, но и не нищий. – Девушка тоже меняет положение, она садится перед ним на колени. Их глаза на одном уровне. – Ты совладелец корпорации НТК, имеется еще верфь…

– Верфь не моя… – Глаза косятся на ее грудь.

– Верфь, милый, дочка корпорации. Рано или поздно она тоже станет твоей. Моли и Эйри уже люди солидного возраста…

– А ты-то откуда это знаешь? – Брови парня взлетели на лоб.

Девушка чуть виновато улыбнулась и скромно опустила глаза. Она знала, что такое ее выражение лица делает парня более мягким.

– Врать не буду, – грудным, бархатным голосом ответила, – я и сама наводила справки раньше, но основную информацию предоставила мама.

Парень нахмурился.

– Не обижайся на нее. Ну сам посуди, как бы ты поступил, если б узнал, что твой любимый и единственный ребенок влюбился. Неужели не постарался бы выяснить, что это за человек?

– Ну-у, не знаю…

– Только себе не ври, пожалуйста. – Ори мягко, но настойчиво положила прохладную ладошку ему на грудь, приглашая лечь. А когда он вновь принял горизонтальное положение, тоже вытянулась рядом и мягко оккупировала плечо, положив туда свою голову. Предварительно ласково потершись щекой, находя более удобное положение. Сделано это было нарочно, вид обнаженной груди мешает ему думать, хотя и приятно это осознавать.

– Хорошо. Что ты хочешь? Скажи прямо, – ответил он, в задумчивости перебирая пальцами ее иссиня-темный локон.

– Я? Мне достаточно того, что у меня есть ты. Вопрос в том, чего хочешь сам.

– Признаться честно, Ори, у меня и так уже всего больше, чем я изначально хотел. Обрастать барахлом я ведь не собирался. Как-то само получилось. Я практически не прикладывал усилий специально для этого. Просто оказывался в нужное время в нужном месте. Везло на встречи с хорошими людьми. Вот так и получалось.

– Ладно, допустим. Но скажи мне, дорогой мой почти что муж, – теперь девушка привстала, опершись на локоть и нависая над ним, глядя глаза в глаза. Однако взгляд любимого человека то и дело упорно сползал чуть ниже, она победно усмехнулась и игриво качнула точеными полушариями. Бездна! Как же приятно ощущать на себе его жадное внимание. – В глаза мне смотри, – указательным пальцем она чуть придавила ему подбородок, тем самым приподнимая голову, – эти штуки от тебя никуда не убегут. Так вот скажи мне, разве не глупо будет, если все это, что досталось тебе, пустить на самотек и не приумножить?

Он не ответил. Вместо этого Лео не выдержал ласковой пытки и, сжав ее в объятиях, с силой опрокинул на спину, придавив своим телом. Его горячие губы захватили затвердевшую горошину соска в плен. По телу девушки пробежала дрожь желания, тело выгнулось навстречу непроизвольно, но она нашла в себе силы. Взяла его голову обеими руками и заставила посмотреть в глаза.

– Мы не договорили, любимый. Я совсем не против, а очень даже за, ты же знаешь, как я тебя хочу, но это может и подождать, вся ночь впереди.

– К черту разговоры!!! – рычит Лео и продолжает свои такие возбуждающие действия.

Собственное тело предательски перестает слушаться. Ори сдается на милость победителя. Хотя как посмотреть. Еще неизвестно, кто тут победитель. Много позже, когда они, вымотанные любовной схваткой, вновь лежали в истоме, отдыхая, девушка снова вернулась к обсуждению:

– Продолжим прерванный некоторыми нетерпеливыми личностями разговор?

– Сама виновата, нечего было дразнить своими этими… штуками.

– Слабак. Но ты опять уходишь от темы.

– Но ты ведь пилот, Ори. Управление корпорацией и дочерними предприятиями требует других знаний и навыков. Да и Эйри прекрасно справляется со своей работой, у меня нет оснований ему не доверять.

– Тоже мне трудности. Я научусь. Докупим нужные базы. Какие проблемы? Если дело в деньгах, то я найду их.

– Да при чем тут деньги? Что такое деньги? Тьфу. Всего лишь средство для достижения цели. Дело в другом. Пойми меня правильно. Эйри Бошу и Моли Гейл не просто партнеры, они мои друзья. Я не смогу вот так запросто им сказать, что отныне и во веки веков ты будешь рулить всеми делами. Во-первых, в корпорации моя доля составляет только пятьдесят процентов, а на верфи так и вовсе моей доли нет. Наша корпорация просто предоставляет Моли хорошие условия, он соответственно нам. Верфь только числится дочкой, на самом деле это самостоятельное предприятие со своим хозяином. Так и живем. Мужики тебя не знают, к эленте относятся с известным тебе предубеждением. В этом они не оригинальны. Эйри вполне успешно и честно ведет мои дела. Поручив тебе заниматься этим, я могу его обидеть недоверием. А этого мне очень не хочется. Да и зависит от него многое. Репутация нарабатывается многими десятками циклов…

– Вот только не надо разжевывать мне прописные истины. Я и не требую от тебя таких кардинальных действий. Обижать друзей – это низко и недостойно. Я и сама бы перестала тебя уважать за это. За кого ты меня принимаешь?

– За умную, расчетливую, опасную обольстительницу. – Ухмыляется. Вот гад. Но смотрит жадно. Ээ-ээ, куда потянулся?

– Вот сейчас, любимый, это было обидно. И прекрати меня лапать.

– Не нравится?

– Очень нравится, но разговор пошел о серьезных вещах. Нам пора начинать планировать свою жизнь. А коварная и опасная я только и исключительно для врагов. Тебе лично и твоим… гхм, нашим друзьям опасаться нечего.

– Нашим?

– А почему нет, любимый? Твои друзья – это те люди, которые тепло относятся к моему мужчине. Понимаешь? Моему! Значит, и мне они друзья. Они просто пока не знают об этом.

Лео смеется.

– Да. И не смейся. Ты тоже был давно моим, хоть и не догадывался. Я умею добиваться своего. И тут справлюсь. Ты мне что, не доверяешь?

– Как тебе сказать? Я люблю тебя, а насчет доверия…

Признание вылетело само собой, и это не осталось незамеченным.

– Оуууу!!! Ты наконец-то сделал это!!! – Девушка ловко оседлала парня, взгромоздившись сверху, и исполнила телом что-то вроде победного танца, воздев руки над головой, при этом идеальной формы грудь стала выглядеть еще аппетитней, особенно в обрамлении живописно рассыпавшихся волос, а упругие ягодицы елозили где-то в области паха. – Такое событие нельзя не отметить! – Она наклонилась и страстно поцеловала. – Только позволь в этот раз я буду сверху, хочу сделать все сама и медленно. А ты просто смотри.


Еще минут через сорок.

– Ну и как тебе зрелище, милый?

– Непередаваемо, – шепчет и целует ее в шею.

Она прижимается к нему всем телом.

– Мне тоже понравилось. Но давай продолжим, а то мы так никогда не договорим.

– Давай. Но если опять начнешь провоцировать…

– Посмотрим на твое поведение, милый. Так что насчет доверия?

– Дело не во мне, Ори. Дело в людях. Давай начнем с малого. Докажи в первую очередь им, что ты заслуживаешь их доверия. Пусть они тебе поверят. Начни с экипажа. Ведь ты себя вела, прямо скажем…

– Надменно?

– Не без этого. Я не против, если ты мне будешь помогать. Работа с людьми очень отвлекает. Вместо тренировок боевого состава мне приходится отвлекаться на бытовые дела. Их много. А без этого никак. Вот и возьмись. Решай проблемы людей, вникай в них. Что-то сможешь решить сама, а если что не так, обращайся, подумаем вместе. Раз решила помогать, помогай. Я не против, а только за. Вернемся в империю, познакомлю с Эйри и Моли. Но учти, мужики они битые, на красивые глазки не поведутся.

– Вот за это можешь не переживать. У твоей жены не только внешность имеется, слава Елазне, еще и мозги есть.

– Не сомневался даже.

– Правильно, что не сомневался. Но сетку мне ведь поставим такую же, как у тебя?

– Ди не сетка, милая!!! Ди – это нечто большее. Родная душа. Друг. Сестра. Выбирай любой эпитет и будешь права.

– Я тоже хочу. Сделаем?

– Скажем так, мы рассмотрим такую возможность, и если она будет, не вижу причин отказывать. И вот еще что, учти на будущее, смена статуса в экипаже не дает тебе морального права показывать свое превосходство над членами экипажа. Еще по опыту на родине помню, нет ничего хуже, когда любовница капитана начинает рулить кораблем.

– За дуру меня не держи.

– Не держу. Но предупредить был должен.

– Ты повторяешься. Если я начну так делать, то как добьюсь уважения экипажа? Это ведь и так понятно было.

– Прости. Просто твой соблазнительный вид не дает мне возможности сосредоточиться.

– Это серьезный аргумент. Принимается. Ты прощен.

– Ну, вот и прекрасно, однако и тренировок ты тоже прекращать не будешь.

– И не собиралась. Хотела только попросить, чтобы ты делал это лично. Должна же я заполучить хоть какие-то привилегии из своего нового положения любовницы! – Девушка скорчила премилую просительную гримаску.

– И даже не будешь хныкать, если я тебя начну особенно сильно напрягать? Чтобы занять такое положение в экипаже, как мое, нужно стать лучшей во всем. – Ехидно ухмыляется.

– Не дождешься! А пока давай ты еще немного понапрягаешь меня в ванной. Там мы этого пока не делали.

Глава 6

Возвращение в империю прошло рутинно. Землянин меньше всего хотел известности и славы. Скорее хотелось, чтобы его оставили в покое и забыли. С последним не получилось, а вот помпезности и шумихи удалось избежать. Да и не до этого было, если честно. В том смысле, что империи было не до восхваления героев. Слишком много в это лихое для государства время гибло людей. Жаги упорно прессовали, империя сопротивлялась. Все производственные мощности переведены на военное положение. Уже прошло то время, когда надо было что-то кому-то доказывать. Доказывать необходимость воевать, чтобы защититься. Даже до самых недалеких и упертых дошло, что противник не остановится, если его не заставить это сделать.

В атмосфере общества тревога витала везде. Она буквально была осязаема. Это было видно по усиленным патрулям внутри населенных систем. По минным объемам, поставленным вблизи древних гиперпорталов. Даже на станциях казалось, что люди стали разговаривать тише, да и разговоры все больше о сводках с мест сражений. Надо отдать должное новой власти, в кратчайшие сроки она умудрилась раскачать и запустить много сотен лет дремавшую военную машину этого колосса. Честно говоря, парень был удивлен, помня из истории, как раскачивался Советский Союз после нападения гитлеровской Германии. Но тут-то и масштабы неизмеримо больше, соответственно думалось, что времени тоже больше пройдет. Однако нет, то, что увидел парень по возвращении, давало надежду думать, что шансы у империи все-таки есть, и шансы немалые. А учитывая, что республиканцы манти тоже успели мобилизоваться (не без помощи империи, конечно), то уже сейчас можно сказать, что жагам придется ну очень попотеть, если желают додавить сопротивление. Но ведь и империя не стоит на месте. Перевооружение идет полным ходом, строятся новые корабли, уже одиннадцатого поколения, так как выяснилось, что десятое устарело еще до того, как жаги решили напасть. Собственно, они и продемонстрировали своим превосходством, что новейшие образчики имперского вооружения есть не что иное, как чуть модернизированные старые аналоги.

Вообще-то путь землянина изначально лежал «домой», то есть в Гайру. Там была штаб-квартира НТК, там же недалече, в Ды-Ыре, находилась верфь Моли, мощности которой парню были необходимы. После детальных разборов вторжения жагов на борт рейдера вскрылись некоторые недочеты в системе внутренней обороны, которые Илья хотел быстрее ликвидировать, а также нужно было кое-что поправить в обороне ближней полетной зоны звездолета. Они с Медвом всю дорогу препирались на эту тему. Вернее, Медв препирался, и не столько потому, что был не согласен с мнением капитана корабля, а по причине того, что этот самый капитан отвлекал его от более, по его мнению, интересного занятия. Ведь куда увлекательней ковыряться в потрохах древней машины, чем заниматься рутиной. Парень понимал главного инженера, ему и самому бы хотелось с головой зарыться в этот артефакт, однако имелись и другие дела.

Вот только добраться до Гайры было не судьба. Едва рейдер спрыгнул со струны в первой же густонаселенной системе, как был перехвачен кораблем курьерской службы, в сопровождении небольшого флота линейных крейсеров. Интересно то, что крейсера эти были уже нового, одиннадцатого поколения, но самое удивительное, что все эти десять крейсеров были укомплектованы добровольцами эленте из числа беженцев, а возглавляла все это безобразие не кто иная, как Маста Ви Нелли. Старая знакомая рудокоп собственной персоной. Как выяснилось, десяток крейсеров – это было все, на что хватило средств от продажи целого флота самых современных рудодобывающих платформ. Женщина выполнила свое обещание, а ее присутствие в этой системе это уже затея императора. Как временный эскорт главы клана. А если еще точнее, девок просто выперли от греха подальше, дабы не мозолили глаза. Адмиралы наотрез отказывались принимать элентийское подразделение в составы своих флотов. Создавать новый, чисто элентийский? Да кому он нужен? В принципе, девки и сами не горели желанием вливаться в военные структуры империи. Но понимая, что так или иначе делать это придется, изъявили желание присоединиться к подразделению землянина. Император счел это выходом из ситуации. Ну и что, что подразделение выйдет в этом случае из рамок малого флота. Зато дамочки под присмотром и не раздражают своим присутствием кадровых военных, а тут и повод нашелся. Мало кто верил, что Илюха выберется с планеты клана Цивис, за исключением командного состава самого рейдера. Поэтому, когда после быстрого ремонта «Находка» направилась за своим капитаном, девок отправили вдогон, а курьер нужен был для того, чтобы в случае успешного возвращения передать официальный приказ прибыть в метрополию.

Приказ – это такая штука, которая подразумевает, что он будет выполнен. Трактовать по-своему себе дороже. Так что нужно идти, куда сказано. Хотелось, конечно, заняться своими делами, да и подержать трофей у себя для изучения было бы неплохо, но деваться некуда. Пришлось разворачивать оглобли, вернее немного подкорректировать курс.

И вот метрополия. Рейдер в сопровождении десяти линейных крейсеров занял рейдовую орбиту. С курьерского корабля прислали бот для того, чтобы доставить главу клана леди Ре Лери и самого Илюху пред ясны очи самого. Понятное дело, что землянин тут постольку-поскольку. Ясен пень, что самый главный человек в империи просто желал поскорее увидеть свою зазнобу и дочь. Понятное дело, что неофициально, а сам Илья так, просто до кучи, но великий боже, как же это не вовремя! Ну, забрал бы женщин на время, его-то зачем дергать? Дел выше крыши, а вместо этого политесы разводить. Но ничего не поделаешь, раз зовут, уже не отмажешься. Не тот случай.

Гасто отрядил охрану. Халло и Дони даже не обсуждались. Это уже инициатива Ори была. Она еще на переходе эту тему обсудила со старшим офицером по безопасности. Парни хорошо себя зарекомендовали, как говорится, проверенные в боях, так что отныне они постоянная личная охрана драгоценной тушки Ильи. Как он ни упирался, ни будущая жена, ни сам Гасто Рув на его увещевания не повелись. Так положено, и все тут. Особенно после той пешей прогулки, старший офицер по безопасности для себя решил, что с таким непоседливым капитаном лишний раз перестраховаться не помешает. А в усиление этим двоим добавил еще десяток бойцов, поэтому охрана получилась что надо. Двенадцать человек в полной боевой броне и вооруженные до зубов. И плевать, что император предоставил охрану. Пока леди не сдана с рук на руки самому, данный когда-то приказ о ее защите, чего бы это ни стоило, до конца не выполнен. Вот с этим Илья спорить не стал. Мало того, что сам облачился в броню и вооружился, так еще и женщин заставил это сделать. Вообще-то парень не собирался задерживаться. Передать леди, уточнить некоторые вопросы относительно десяти линейных крейсеров дамочек, да и можно по своим делам направляться, вот только неугомонная фортуна распорядилась иначе.

Началось все с того, что на причале станции «Оплот Центральная» делегацию с «Находки» встречали вооруженные люди. Командир встречающего подразделения высокомерным тоном предложил передать охраняемых леди под его опеку, а самому Илюхе вместе со своими людьми убираться обратно на рейдер и ждать дальнейших инструкций. Это показалось парню подозрительным. Если бы так сделали сразу, ну в смысле еще там, на борту корабля землянина, он бы, наверно, и не дернулся. Отпустил бы. А какой смысл тащить сюда, чтобы тут же отправить обратно? Никакого смысла и логики в этом не было, да и командир охраны корабля курьера оказался удивлен. Но, в отличие от Ильи, беспокойства не выказал. Мол, мало ли что взбрело в голову там, наверху. Не наше, мол, дело. Однако парень не разделял такого мнения. Паранойя выла об опасности.

– К бою!!!

Дальше события завертелись с бешеной скоростью. Привыкшие без обсуждения выполнять команды бойцы ощетинились оружием. Мигнув, засветились силовые поля боевых скафандров. Халло и Дони, без напоминания похватав в охапку женщин, скрылись за спинами бойцов. Сам же Илья, разогнав восприятие, метнулся вперед, сбивая с ног заносчивого командира. К такому повороту событий встречающие готовы не были. Командир от удара впал в прострацию, а его подчиненные вообще застыли в ступоре.

– Живыми брать! – эту команду Илья отдал так, на всякий случай. Мало ли, вдруг он погорячился и это всего лишь недоразумение…

Но, как выяснилось, случившееся было далеко не недоразумением. Встречающие стали огрызаться, как только оправились от изумления, они попытались освободить своего командира, которого удерживал Илья, прикрываясь им как щитом. Не вышло. Илюхины бравые молодцы им такого шанса не дали. Ребятишки чуть ли не с радостью восприняли команду «фас». Драка с гвардией императора (а именно такие знаки различия имелись в наличии у непонятных людей), да еще на станции «Оплот Центральная», да к тому же ответственность на себя взял капитан… будет что рассказать в старости. А раз такое дело – вали уродов!!! Драка была шумная, со стрельбой. Короче, наваляли и навалили знатно. Нет, никто команду землянина не игнорировал, просто эти самые уроды уж больно жестко сопротивляться начали. Ряженые оказались не гвардейцами, не дотягивали по выучке, но ясное дело, что и не сосунки. Серьезные перцы на самом деле. Подвела высокомерность. Не ожидали от Илюхиных ребят такой подготовки. Расслабились. Результатом сей потасовки стало четверо пленных и одиннадцать трупов. А через несколько секунд после окончания скоротечного боя на причал стали прибывать и другие действующие лица. Те и вовсе не церемонились. Попытались начать действовать в обычной манере военной полиции, то есть похватать кого попало, а только потом разобраться как следует. Но не тут-то было. Этот номер не прошел. В том смысле, что парень был против такого поворота событий. В общем, полиция тоже огребла, однако в ней не дураки все-таки работают. Сообразив, что дело пахнет керосином, на рожон лезть не стали, чтобы зря не терять своих людей, а после легких люлей ушли в глухую оборону и вызвали подкрепление.

Чем бы это дело закончилось, неизвестно, так как парень совсем не собирался просто так ждать, когда предполагаемый противник накопит достаточно сил. На «Находку» уже поступила команда, которую любой землянин понял бы однозначно. Наших бьют!!! Экипаж корабля тоже понял команду не хуже землян. А большего и не потребовалось. Рейдер уже разгонялся, чтобы совершить внутрисистемный переход, а вместе с ним и десять линейных крейсеров, видимо, у девок давно руки чешутся хоть кому-то врезать промеж глаз за все свои страдания, тем более глава клана в опасности, сама бездна дает добро. Но как ни старались дамочки, от рейдера отставали, пусть и не намного. Заваруха намечалась веселая. А что начнется, когда на палубу причального дока рухнет десант рейдера, состоящий из матерых головорезов? Но Илюхе уже было плевать, азарт боя захватил целиком. Повезло, что на причале все-таки появились уполномоченные люди, а именно настоящая команда встречающих.

Путем переговоров удалось выяснить, что произошла целая цепочка странных событий. Во-первых, на курьерский корабль по закрытому каналу (как такое стало возможным, сейчас выяснялось) поступил ложный приказ. Вернее, сам приказ был не ложным, а вот время исполнения кто-то подправил, в итоге делегация с рейдера прибыла на место раньше назначенного времени. Службы контроля навигации тоже оказались введены в заблуждение, иначе бы корабль не пришвартовали. Так или иначе, акция оказалась спланированной, цель пока выясняется. Но и так ясно было, что хотели похитить главу клана Цивис и ее дочь. Пленных увели для допроса, но вряд ли они много знают, ровно столько, чтобы выполнить свою часть плана. Был и один стартовавший подозрительный корабль. Скоростная яхта, принадлежавшая… короче, кому принадлежавшая, в данный момент тоже выясняется. Просто стартовала она без разрешения диспетчера и уж больно вовремя. Аккурат как стало известно, что захват не удался. Поймать-то поймают. Из системы выпрыгнуть не дадут, да только вряд ли капитан яхты знает больше своей задачи. Скорее всего, должен был доставить в условленное место и передать кому-то. Кому? Да хрен знает, тому, кто должен был бы ждать в условленном месте. Можно, конечно, попробовать нагрянуть и прямо туда, но опять же, велика вероятность, что на случай провала капитан яхты должен был отправить сигнал по сети. Сигнал обезличенный, но тот, кому это надо, его увидел, и теперь устраивать засаду смысла нет.

Вот такая прогулка получилась. Хорошо то, что хорошо кончается. Рейдер получил отбой и вернулся на рейдовую стоянку вместе с десятью крейсерами. Зато «Оплот Центральная» гудела как муравейник. Оно и понятно, нападение на официальное лицо, и где? В сердце, так сказать, империи, в самом защищенном, как всегда считалось, месте. К тому же службы навигационного контроля и непосредственно службы защиты станции оказались абсолютно не готовы к прорыву рейдера и десяти линейных крейсеров прямо внутрь охраняемого периметра. Они просто не успели отреагировать, как целый флот кораблей оказался внутри якобы надежно защищенной зоны. Понятное дело, почему гудят. Любой бы загудел после такой наглядной демонстрации. И не то чтобы такая возможность была секретом, просто совершать внутрисистемные прыжки стали совсем недавно, да и вообще считается, что совершать подобное действие вблизи таких объектов, как станция, здравомыслящий человек, в том числе и враг, не будет. Опасно это. Малейшая ошибка – и ни нападающих, ни обороняющихся не останется. Вот только не учли того, что землянин своих людей как раз и натаскивал на нарушение таких правил. Если никто так не делает, то это не значит, что сделать это невозможно. Вот и сделали. И это они еще не знали, что парень собирался устроить экипажу серьезную взбучку за то, что действовали очень медленно.

А пока Илюха стоял и выслушивал от императора нотации. Это мягко говоря. А на деле тот орал на него. И эпитет «бешеный мальчишка» был самым пристойным. Леди с дочерью сидели на стульях для гостей в личном кабинете императора и взирали на монолог хозяина этого самого кабинета. Взирали по-разному. Леди с отсутствующим взглядом, устремленным в безбрежные дали вселенной, а Ори испуганно. Она переживала за своего избранника. Наконец поток ругани прекратился. Видимо, силы закончились. Даже у самой важной персоны в государстве они не безграничны. Человек устало вздохнул, беря себя в руки, и, пройдя за стол, сел в кресло.

– Ты хоть понимаешь, что за такие действия я просто обязан тебя под трибунал отдать? Что ты можешь сказать в свое оправдание? – спросил император, глядя в отрешенное лицо землянина.

Илья себя виноватым не считал. Поэтому весь монолог он вообще пропустил мимо ушей, общаясь по сети со своими офицерами. Там тоже вскрылись недостатки организации. От момента поступления тревоги на рейдер до начала разгона прошло более пяти минут. Это много. Иногда все решает мгновение. Вот и устраивал парень предварительный разбор полетов. Понятное дело, он так увлекся, что не сразу расслышал обращенный к нему вопрос.

– Ты вообще меня слушал?!

Илюха встрепенулся и покраснел.

– Если честно, ваше величество, то мне было не до этого. У меня ранено трое бойцов, это неприемлемо. Экипаж рейдера отреагировал на тревогу слишком медленно, это тоже неприемлемо. Именно эти вопросы я решал как первостепенные.

– Нет, вы слышали этого наглеца? – пораженно развел руками хозяин кабинета. – Я тут его под трибунал отдаю, а он свои вопросы по сети решает.

Леди, которой это и было адресовано, только пожала плечами. Похоже, что землянин и ее заразил своими манерами.

– Виноватым себя не считаю. Действовал в рамках вашего приказа.

– Какого приказа? Я не давал приказа о нападении на «Оплот Центральную»!

– Приказа было два. Первый – доставить объект по месту требования. Приказ выполнен. Второй – сохранить жизнь охраняемого объекта любой ценой. Приказ отдавался лично вами, значит, до момента передачи лично вам я нес полную ответственность. Объект жив, приказ выполнен.

– Вот как? Может, я еще наградить тебя должен? – Тон императора был угрожающе спокоен.

– В этом нет необходимости, ваше величество. У меня только один вопрос: к чему этот фарс с десятью линейными крейсерами?

– Нет никакого фарса. Эти корабли переданы автономии Эленте как знак доброго отношения, под обязательство службы на благо империи. Вот только деть их некуда. Наши люди пока не готовы к таким кардинальным переменам. Тем более что экипажи этих кораблей сами изъявили желание работать в связке с тобой. Видимо, твои действия их впечатлили. Вот и командуй, раз такое дело.

– А меня кто-нибудь спросил?

– А ты, парень, на службе, если забыл. Считай это новым приказом. В кратчайшие сроки создать боеспособное подразделение императорского флота. Место службы там же. То есть при СБ империи. Твой куратор уже извещен. К выполнению приступить немедленно.

– Но я даже отпуск не успел отгулять, тем более у меня и без этого довеска дел много, – попытался возразить парень.

– Решишь этот вопрос с непосредственным начальством. А теперь марш отсюда, и чтобы ни тебя, ни твоих головорезов в метрополии уже завтра не было.

– Разрешите выполнять?

– Выполняйте, команд-майор.

– Прошу прощения?

– Ты не ослышался. За проведенную операцию тебе присваивается следующее звание и единица к общему числу лоялти-поинтов. К тому же звание капитана-командера не соответствует твоему нынешнему флоту. Это непорядок. Вся документация у секретаря.

Илюха кивнул и вышел.

– Вот упрямец. Мог бы хоть ради приличия ответить по-уставному, – пробурчал под нос хозяин кабинета.

– Ваше величество, разрешите и мне вас покинуть, – подорвалась Ори.

– А вы куда, леди?

– Я член экипажа рейдера. Если он должен покинуть систему, то я не могу остаться тут.

Мужчина растерянно посмотрел на мать девушки. Внимательный наблюдатель без труда заметил бы, как тяжело этому человеку сдерживать свои чувства. Как ему хочется вместо официальщины обнять и прижать дочь к себе.

– Пусть идет, – кивнула мать.

– Ну, раз так, не смею задерживать вас, юная леди. – Император взял себя в руки. – Вы свободны.

Ори быстрым шагом покинула кабинет. Когда за ней закрылась дверь, леди Ре Лери поднялась со своего места и подошла к мужчине.

– Тут можно говорить?

– Сейчас, – ответил он и, закатив глаза, произвел некие действия через нейросеть. – Все, теперь можно. Ну, здравствуй, радость моя!

Мужчина подхватил женщину на руки, прижав к себе и зарывшись лицом в ее волосы.

– Если бы ты знала, чего мне стоит сдерживаться при виде нашей девочки. Она так красива!

– И на тебя очень похожа. Такая же упрямая. Но ты ведь знаешь, так будет лучше, безопаснее для нее.

– Да понимаю я. Но могла бы хоть дать мне немного времени побыть в ее обществе. Поговорить с ней, пусть не как отец, но все же…

– Она была в своем праве. Пошла за мужем. Чего ты хотел?

– Ах во-от оно что! Значит, за мужем? У нее все-таки получилось?

– А ты сомневался? Это же твоя дочь!

– Понятно.

– Наша малышка стала взрослой, любимый.

– Да нет. Все нормально. Просто, понимаешь…

– Неожиданно?

– И это тоже, но главное не в том, когда-нибудь это все равно произошло бы. Плохо другое, что я не смогу принять в этом событии участия. Моя дочь выбрала себе мужчину, а мне приходится смотреть на все только со стороны. Это несправедливо. Мое самое большое желание – бросить все это и спрятаться с тобой от всех. Понимаешь?

– Понимаю.

– Ты-то хоть можешь с дочерью общаться.

– Знаешь, любимый, боюсь, что в скором времени ей будет не до меня. У нее появятся другие заботы.

– Интересно.

– Я собираюсь передать ей клан. Теперь она сможет. Готова.

– Допустим, а сама что собираешься делать?

– Мне тоже работы хватит. Надо налаживать отношения с жителями империи, ломать стереотипы о нашем виде. Место дипломата клана в твоей свите меня полностью устроит.

– Это маленькая проблема, Лер. Устроить такое нетрудно, но тут кое-что произошло… даже не знаю, как сказать…

– Скажи как есть.

Мужчина поставил свою любимую женщину на ноги.

– Понимаешь, от меня требуют наследника, а наша дочь…

Лицо женщины окаменело. Повисла тяжелая, длинная пауза. Через невыносимо долгое время она наконец заговорила тихим, спокойным голосом:

– А наша дочь наследником быть не может, – продолжила она незаконченную фразу. – Ну что же, этого следовало ожидать. Я понимаю. Такому государству нужен наследник. Я была готова к подобному повороту событий, хоть и не представляла, насколько это будет больно.

– Прости меня, – шепчет мужчина и обнимает.

– Ты не виноват. Виновато наше треклятое положение и ошибки моих предков. Обещай, что не бросишь нашу дочь и не забудешь меня. Остальное я вытерплю.

– Обещаю. Для меня на свете из женщин существуешь только ты. Я обязан тебе всем! Ты же знаешь.

– Ты мне ничего не должен. Просто люби меня, этого более чем достаточно. А на парня зря накричал. Он выполнил твой приказ в точности.

– Это я ради его же блага. Чтобы не зазнался. По-хорошему я ведь действительно должен был бы его наградить. Хотя бы за вскрытую оборону станции. Не говоря уж об остальном.

– Не надо награждать, просто не мешай им. Они оба сильные, сами справятся. Просто следи и, если что, помоги незаметно. И знаешь, я им завидую. Они, в отличие от нас с тобой, свободны от условностей и смогут жить так, как сами этого захотят.

Глава 7

Уйти в тот же день не получилось. Видимо, леди поведала императору о ценном трофее, лежащем в одном из грузовых трюмов рейдера. Флоту пришлось задержаться еще на неделю. Похоже, что никак не могли решить, что же делать с грузом и командой ученых. Какие думы думал правитель, Илья не знал, да и не хотел знать. Своих проблем хватало, вот ими-то и занимался. Десяток крейсеров, конечно, штука хорошая, но толпа неуправляемых злых теток с мощным оружием в цепких лапках – это будет похуже обезьяны с гранатой. Надо было каким-то образом их дисциплинировать. Пока все управление флотом шло через Нелли. Илюха командовал, она транслировала дальше. То есть по сути новообретенный флот подчинялся только ей. Парня такой расклад не устраивал. Ну и что делать? Себе-то парень экипаж подбирал, как через мелкое сито сеял, а тут бери, боже, что нам негоже. Среди элентийских экипажей много бывших военных, однако это ничего не меняет. Эти, прости господи, круглозадые вояки привыкли подчиняться только своим командирам, да и к тому же с боевым, действительно боевым, опытом у них дело обстоит так себе. Недавние события тому подтверждение. Где те вояки? А нет больше. Жаги позаботились. И вот теперь бери, Илюха, эту толпу да лепи из нее флот.

Парень сидел в кабинете, в любимом кресле, и думал, уже давно думал. По-всякому прикидывал, но выходило, что без кардинальной перестановки кадров флот не слепишь. Люди должны доверять друг другу. Должны общаться для этого, ведь без общения не поймешь, что за человек живет и работает рядом.

– Папа! Папа, смотри, какой у меня теперь комбизон есть. – Иша влетела в кабинет, как обычно, ураганом. Шило в заднице не давало девчушке покоя. Халло, приставленный к ней в качестве няньки, едва за ней поспевал. Почему Халло? Так девчушка сама выбрала. Видимо, привыкла за время вынужденного путешествия. Она на удивление легко пережила стресс от потери матери. У детей вообще психика пластичная, они многое могут перенести, возможно, от недопонимания происходящего, но, наверное, это и здорово. Правда, по ночам она часто просыпалась в страхе и плакала, однако случалось это все реже.

– Иша, да подожди ты… – это нянь предпринял попытку в последний момент ухватить ее, но тщетно. Девочка уже вертелась перед Ильей, демонстрируя обновку. – Простите, господин капитан! Не уследил!

– Халло, – Илья устало потер лицо ладонями, – ну сколько можно? Просил же без господинов.

– Виноват! – Боец вытянулся.

– Ты хоть ел?

– Не успел пока. Егоза скачет без остановки.

– Ори видел?

– Леди сейчас на камбузе, обсуждает меню со старшим помощником. Ругаются.

– Ругаются?! – Илья поднялся, обошел стол и взял малышку на руки. – Ну что, егоза? Пойдем, посмотрим, как там мама с дядей Саидом воюет? Ты, Халло, иди пока, отдыхай. Спасибо, что присмотрел за ребенком.

– Да мне не в тягость, командир.

– Дядя Саид хороший и добрый, – высказала свое мнение девочка. – Он делает вкусные булки.

– А никто и не спорит, милая. Пошли. – Парень поставил девочку на ноги и направился на выход. Иша, вцепившись в указательный палец, вприпрыжку скакала рядом. Вот же энергии у ребенка, хватило бы судовой накопитель запитать. Однако девочка была и проблемой. Не место ей на боевом корабле. Еще и это надо было как-то тоже решать.

«Ди, отправь запрос господину Балах и Деду, пока кукуем на орбите, мне бы хотелось встретиться. Заодно и господина Нягу пригласи, если сможет, пусть приедет в гости».

«Уже отправила. Кстати, пришло письмо от Эйри Бошу. Они с Моли через два дня будут в метрополии».

«Прекрасно. Вот и организуй встречу. Все честь по чести. Нужно встретить людей, доставить на борт и обеспечить охрану».

Пока общался с сестрицей, добрались до места «боевых» действий. Но оказалось, что зря торопился. Вместо ругани, о которой сообщил Халло, из кабинета старпома раздавался веселый смех. Заразительно смеялась Бер, а вторым голосом ей звонко вторила Ори.

– Что за шум, а драки нет? – спросил Илья, входя в кабинет. Иша тут же телепортировалась к вазочке со свежим печеньем, стоящей на столе, и смачно захрустела.

– Привет, милый, ты уже освободился? Саид рассказывал, как он штурмовал базу пиратского картеля, а шальным рикошетом ему перебило силовую шину левой стороны экзоскелета, весь бой на одной ноге пропрыгал.

Землянин улыбнулся.

– Представляю эту картину, брат. Противник, наверное, сам в плен сдавался при виде такого зрелища? А вообще мне сказали, что тут ругань у вас.

– Халло наябедничал?

– А что, неправда?

– Да ты что, милый? Какая ругань? С твоим-то братом мы всегда общий язык найдем. Просто поспорили о поставках продовольствия. Саид, ну так ведь было?

Громила только хитро улыбался, сверкая белыми зубами.

– Да нет, Лео, все нормально, – подтвердила Беррана. – Так, рабочие моменты решали. Ори права. Следующие три месяца будет много знаменательных дат в экипаже рейдера и в прикомандированном флоте, теперь и его нужно учитывать.

– Это да. С этим согласен. Вот только начальство забыло сказать, когда отдавало приказ, где взять средства на содержание людей и техники. Наше-то подразделение на самоокупаемости состоит, похоже, девочек тоже нам на шею повесили. А что, подразделение есть, а содержать его не надо. Красота!!! Вот бы еще и всю армию на эти рельсы перевести.

– Ты думаешь?

– Ну, во всяком случае, Бер, источника финансирования мне не открыли.

– Милый, это как раз понятно. Корабли переданы автономии, а значит, автономия и должна содержать. У клана есть средства, так что обеспечим.

– Вот как? А почему тогда я должен заниматься этим флотом? И кстати, где та автономия, не подскажешь?

– Может, потому, что лучше тебя это никто не сделает? – Ори взяла парня под руку и положила голову ему на плечо. – А автономия будет, нужно только решить организационные вопросы.

– Подлиза. – Илюха усмехнулся. – Значит, так, ребятки, сегодня занимаемся по плану. Завтра в десять часов утра, после завтрака экипажа, сбор всех старших офицеров в кают-компании. Всех, это значит, что командиры крейсеров тоже обязаны быть на флагмане. Будем думать. Бер, займись организацией. Иша, пошли.

Девочка посмотрела несчастным взглядом на землянина, а потом на еще почти полную вазу с печеньем.

– Бери ее всю с собой. – Саид взял посудину в руки и торжественно вручил малышке. В его огромных ручищах она выглядела как маленькое блюдце, но девочке пришлось взять предмет двумя руками, как большой тазик.

– Нехорошо попрошайничать. – Илья сделал строгое лицо.

Девчушка насупилась, но тазик из рук упрямо не выпустила, намереваясь бороться за трофей до победы.

– Ну, тогда сама и неси. Обе за мной.

Когда он вышел, девочка тяжело и жалобно вздохнула, глядя вопросительно на Ори.

– Папа сказал, значит сама. Но ты не переживай, я тебе помогу. Пошли, не будем заставлять ждать.

Уже, так сказать, «дома», то есть в капитанской каюте, когда Иша, налопавшись печенья с гезом, довольная уснула, Илья с Ори, удобно расположившись на диванчике кабинета, продолжили разговор о делах насущных.

– Мне показалось, любимый, что сегодня ты был слишком строг с дочерью.

– Ничего, это ей на пользу. Ее и так избаловали вниманием, немножечко строгости совсем не лишним будет. Кстати, о ребенке нужно уже начинать сейчас думать. Не место ей тут. Она должна общаться со сверстниками, а не со взрослыми тетями и дядями, обвешанными оружием.

– Я тоже об этом думала, но пока у нашей автономии даже территории своей нет. Мама этот вопрос в ближайшее время будет решать. Я согласна с тобой, что вопрос серьезный, но придумать ничего не могу. А ведь еще война в самом разгаре. Безопасного места вообще нет нигде. Нужно создавать школы для клана, рабочие места. Когда и где империя нам выделит место, неизвестно.

– Подожди, не совершай очередную историческую ошибку.

– Ты о чем?

– Ну, вот смотри, ты снова начала рассуждать как лидер эленте. Мне кажется, что это неверно. Логичней бы было, чтобы ваши дети пошли в общие школы империи. Пусть уже сейчас начнут общаться. Дети, они не такие закостенелые, в отличие от взрослых. Им плевать на национальность, они судят по тому, что видят.

– Хм… – Ори задумалась. – Неплохая идея, сыграть на детской непосредственности, но это в данных условиях трудно осуществить. Родители не захотят отдавать своих детей в школы, ведь придется их в интернаты помещать.

– Это временная мера. Есть у меня одна задумка для развития автономии.

– Интересно.

– У вас есть средства, у меня есть корпорация и место, где можно было бы положить начало новому образованию.

– Насчет корпорации я поняла. Ты хочешь за счет специалистов клана пополнить ее ряды, а про место давай подробней.

– С корпорацией дело не совсем так обстоит, но в общем верно. Начнем по порядку. Давай определимся, чего хотите вы, в смысле клан Цивис, чего хочет от него империя, ну и что нужно нам с тобой. Но изначально давай возьмем за исходное, что империя вам вообще ничего не должна. А теперь к сути. Первое, клану нужно место для того, чтобы начать сначала. Понятное дело, что вашу систему и прилегающие к ней территории мы отвоюем обратно. Если победим, конечно. Но это долгосрочная перспектива. Нам же нужно думать о настоящем. А сейчас клан на положении дальнего родственника, которого выгнать неудобно, вдруг пригодится, но и возиться с ним желания нет. Согласна?

– Утрированно, но где-то так дело и обстоит.

– Вот. Значит, что? Нужно место, где жить. У империи места навалом, но вот жить можно не везде. Да и опасно нынче. Война с жагами, Государство Мар тоже не подарок. А более или менее обжитые системы вам никто не отдаст. Императора не поймут его же подданные, могут обвинить в сговоре с эленте. Я что предлагаю, не ждать подачки от империи, а самим проявить инициативу и нацелиться на перспективное место. Сразу скажу, что там опасно. Марийцы буквально в четырех переходах, а учитывая вновь открытый функционал врат, так и вообще рядом. Хорошо то, что система проходная. Только один вход со стороны неприятеля, а это уже вполне приемлемо. Засыплем его минными объемами, поставим несколько стационарных орудийных платформ у каждого входа. Правда, и до обжитых систем империи тоже далековато, да и путь опасный, но это тоже можно решить, установив на корабли современное оборудование. Трудно будет, согласен. Но ваш народ и так немало трудностей преодолел за свою историю. Одной больше, одной меньше, невелика разница. Зато жители империи в итоге увидят, что вы не изнеженные истерички, желающие на чужом горбу въехать в вечность, а умеющие работать люди, работать сами, своими нежными ручками.

– Нас осталось мало, милый. Понимаю, о чем ты, но даже если мы все начнем усердно трудиться, вряд ли сможем одолеть такой план. Ведь еще и защищаться нужно будет, можем и не потянуть.

– Сами точно не потянете. Но я на это и не рассчитывал. Предлагаю другое. На базе автономии строить абсолютно прозрачное образование. С изолированным обществом вы уже доигрались, результаты мы все теперь наблюдаем собственными глазами. Нужно привлекать людей со стороны. Сейчас много беженцев, под раздачу жагов попали не только эленте. Тут и манти, кому не посчастливилось оказаться на окраине, и граждан империи хватает, все эти люди нуждаются в помощи. Империя тоже ведь не всемогуща. Она ведет изнурительную позиционную войну и пока проигрывает, а ведь еще приходится и беженцев содержать. Вот и бери это дело в свои руки. Приглашайте людей, и не на временной основе, а на постоянной. Пусть вместе с вами строят для себя новый дом. Уверен, что от такой затеи выиграют все, в первую очередь клан, во вторую сама империя, и при этом еще и благодарна будет. А там уже и смешанные школы появятся. Главное, чтобы вы сами этого захотели. Вероятно, без накладок не обойдется, но на то вы с мамой и существуете, чтобы решать такие вопросы. НТК же выступит главным подрядчиком. Думаю, Эйри с Моли не откажутся от эксклюзивного контракта, а с этого и мы с тобой неслабо поимеем. К тому же у меня есть идея создать благотворительный интернат на базе учебного заведения господина Балах. Помнишь, я упоминал про благотворительный фонд, который собираюсь учредить? Так вот, финансирование этой затеи планирую организовать из него. Но этот вопрос надо прорабатывать. Если клан захочет принять в этом участие, буду только за.

– Идея интересная, но почему именно база резерва? Это ведь специализированное заведение.

– Понимаешь, это идея не моя. Я просто опыт моей родины пытаюсь адаптировать.

– Расскажи.

И Илюха рассказал, как смог, об идее суворовских училищ. Честно говоря, он и сам экспертом в этом вопросе не был, но общую суть передать смог. Вообще, заведениями типа интернатов империю удивить трудно, такие школы вовсю используются, но чего точно не было, так это специализированных военных учебных заведений для детей.

– Интернат с военным уклоном? Как-то это необычно. Растить солдат с пеленок, это не слишком?

– Ну почему сразу солдат. У нас выпускники таких заведений не обязательно выбирали военную стезю. Тут все должно быть на добровольной основе, без принуждения. Дети смогут сразу оценить реалии армейской жизни и решить для себя, хотят они этого или нет. Уверен в главном, что военное воспитание еще никому не навредило. Как по мне, то хороший опыт, даже если вы считаете моих земляков дикарями, сбрасывать со счетов не стоит. Это надо использовать. Только представь, в таких школах будут учиться дети до своего совершеннолетия, и эленте, и манти, и, понятное дело, дети империи. Они будут дружить. Ведь это как боевое братство будет. Прошедшие такую выучку неважно какой путь выберут в итоге, но точно друг друга не забудут. Решать вам, конечно, но если такая инициатива будет исходить от вашего вида, да еще и вами финансироваться, то оценка положительная гарантирована. Я почему-то в этом уверен. А, как думаешь? Главное, чтобы из такой прекрасной и благородной затеи не сделать балаган. Во-первых, дети не обязательно должны быть сиротами, но сироты в приоритете. Во-вторых, никакого платного обучения. В-третьих, любой желающий должен иметь возможность туда поступить, а то получится специализированное заведение для избранных. Это неприемлемо. В-четвертых, дети, закончившие успешно такую школу, должны иметь преимущество при поступлении в высшие учебные заведения. Только, пожалуйста, пойми меня правильно. Это не значит, что я предлагаю делать из детей небожителей. Совсем нет. Поступать они будут на общих основаниях, но ребенок, достойно закончивший такую школу, может быть премирован, например, бесплатным обучением дальше. А еще можно на совершеннолетие самым выдающимся дарить дорогую нейросеть. Такая оценка знаний только усилит соревновательный эффект. Это так, просто пища к размышлению. Понятно, что идею еще долго нужно обдумывать, я, в конце концов, не специалист по учебным процессам, да и сам такого училища, к сожалению, не заканчивал. Только слышал про них.

– Слушай, а ведь здорово. Это тоже поможет взлететь.

– Вот и прекрасно. Дарю идею. Переговори с мамой. Она тетка умная, пусть тоже обмозгует то, о чем мы сегодня говорили.

– Хорошо, сегодня же и сброшу ей информацию, но давай вернемся пока к основному. Что это за система и как далеко оттуда придется возить ресурсы?

– А их возить и не придется. Потому и предлагаю. Эта система сама по себе ресурс.

– А сколько там планет?

– Вообще нет, там что-то произошло. Короче, сплошные астероидные поля, иначе бы на нее уже давно глаз положили. Работы много. Расчистка жизненного пространства, постройка орбитальных станций, но зато и ресурсов немерено. Бери – не хочу. А главное, на такое никто не претендует. Только шахтеры могли бы заинтересоваться, да и то не стали этого делать. Окраина империи, даже можно сказать, пиратская вольница. Но пока там с пиратами, думаю, затишье, жаги не разбирают, кто и что. А от них, думаю, отобьемся, к тому же это не на векторе основного удара. В стороне, однако их появление очень вероятно, так что повоевать однозначно придется. Но я ведь и не обещал, что будет легко. У меня там подготовлена база, кое-какие наработки есть. На первое время будет, где разместиться, а дальше только работать. Кстати, тебе там приходилось бывать. Помнишь перестой, когда мы старую «Находку» ремонтировали, после того как твой экипаж и тебя сняли с…

– Помню, но ты ведь не показывал, где это.

– Так и ты тогда была в другом качестве.

– Глупый! Я люблю тебя давно. И в тот момент уже любила. Но ты бы ведь все равно не поверил мне, верно?

– Скорее всего.

– Ну вот видишь. Если бы ты только знал, как я виню себя за ту глупость, которую совершила.



Конец ознакомительного фрагмента. Купить полную версию.