книжный портал
  к н и ж н ы й   п о р т а л
ЖАНРЫ
КНИГИ ПО ГОДАМ
КНИГИ ПО ИЗДАТЕЛЯМ
правообладателям

Пролог

Когда-то давно меня звали Алиса. К сожалению, уже мало помню о своей прошлой жизни. Отчетливо помню родителей, солнце и бесконечное голубое небо. Мой мир не был, возможно, самым лучшим, но я его любила. Переполненные людьми города, машины, бесконечные технические новшества. Все это было родным и таким близким.

Однажды в разных уголках мира появилось необычное явление. Позже люди назвали это мгла. Черная, густая жидкая субстанция. Возникая из ниоткуда, она уничтожала все, чего коснется. Наши ученые не смогли разгадать, откуда и из-за чего она появилась. Поначалу мгла вызвала панику во всем мире, поскольку никто не знал, насколько сильно она распространится, и как остановить данный процесс. Но позже все немного успокоилось. Мгла, захватив определенные участки, перестала расти, и люди даже стали организовывать экскурсии, чтобы посмотреть на необычное явление.

Я не успокоилась. С самого начала я заметила нездоровый интерес мглы ко мне. Если в обычное время мгла выглядела как черная смолянистая неподвижная жидкость, то стоило мне приблизиться к ней – как будто оживала, тянулась ко мне, протягивая черные щупальца. Сказать, что я ее боялась, ничего не сказать. Мне было непередаваемо страшно. Старалась, как только могла избегать, постоянно возникающей на моем пути жути. Последние годы своей жизни я так и провела в разъездах, пытаясь убежать от, как я теперь поняла, неминуемого.

Но настал день, и мгла победила. Просто однажды споткнувшись, упала и полетела вниз по склону небольшого оврага, внизу которого была мгла, совсем немного, небольшая лужа, но мне хватило. Вместо того чтобы разъесть и уничтожить, как это обычно бывало, черная субстанция с радостью приняла меня в свои объятия, цепко оплетая возникшими щупальцами, не давая никаких шансов выбраться, а затем поглотила. Так я умерла.

Глава 1

К счастью или нет, не знаю, но разум мой остался, а вот тело теперь мне не принадлежало. Понятия не имею, как назвать то место, в которое попала. Возможно другой мир, а возможно просто ад. Но определенно не в страну чудес, как одна моя тезка. Мое тело заняла новорожденная, агрессивная и очень амбициозная, целеустремленная сущность. Зовут ее Ариса. Да, она меня слышала, и даже снисходила до общения. Скорее всего, ей было скучно, мы были на тот момент одиноки в месте, которое Ари назвала колыбель. Мы находились в черной сфере, материал стен напоминал мглу, только был практически зеркальным, и в нем отражалось тело, которое мне больше не принадлежало.

Ариса объяснила, что мгла нужна для поиска подходящих тел для своих детей. И мы с Арисой, по сути, сестры-близнецы, родившиеся в разных мирах, если бы у нее, конечно, было бы свое тело. Пока у моей нынешней соседки не было своего тела, она находилась в виде, не совсем поняла кого, но по описаниям чего-то вроде черной, постоянно голодной, зубастой массы. Ари плавала в первичной мгле среди таких же, как она, зарабатывая себе очки, поеданием других, в сражениях за существование. И, как я поняла, Ариса весьма неплохо набрала там себе баллов, победив и съев столько, что сейчас получила в свое распоряжение человеческое тело. Это означало, что у нее будет разум, и она сможет занять неплохое место в, как я сама это назвала, демонической иерархии. Далеко не всем так везет. Тем, кто не сумел набрать достаточно сил, "очков", давали не такие хорошие тела, животных например, из них нельзя уже было создать полноценного разумного демона, а значит и участь их была не самая завидная.

И сейчас перед довольной собой Арисой стояла задача распределить полученную силу в моем теле, изменив его под свои нужды и стандарты.

Первоначально Ариса хотела полностью измениться, став очень страшным и большим монстром, вложив все полученные "очки" в один образ, который сразу бы показывал, что с ней шутки плохи. Мне же наоборот хотелось максимально оставить тело прежним, но я тут теперь не командовала. Не знаю, чего мне это стоило, но я уговорила Ари этого не делать. Демоница в итоге согласилась с моими доводами о том, что лучше выглядеть почти как человек, тем самым говоря, что ты слабая, и у тебя не хватило "очков" на преображение, а потом неожиданно всех победить. К тому же, так можно было менять "образы". Не знаю, как точно объяснить, но каждая трансформация требовала определенного количества силы. И если постоянно не ходить в одном сильном образе, можно создать себе еще несколько других, сменных, но опять же, если постоянно носишь не слишком затратный повседневный.

В общем, мы с Арисой сделали так. Мое изначальное тело стало стройнее, сильнее, гибче. Мои голубые глаза, тут уж Ариса не слушала, стали красными, изменили форму, увеличились, а зрачок вытянулся наподобие кошачьего. У меня выросли небольшие черные коготки, способные вспороть все что угодно. Шевелюра из блондинистой изменилась на иссиня-черную. Волосы стали гораздо гуще и длиннее. А еще у меня появился просто шикарный длинный гладкий черный хвост, растущий из копчика, с острым тонким треугольником на конце, того же состава, что и ноготки. Образ с хвостом и внешностью, Ариса подсмотрела из моей памяти и представлениях о демоницах, все же если мы вроде как сестры, то и вкусы у нас в чем-то сошлись и "базовый образ" понравился как мне, так и ей.

Но это было только начало. Часть балов мы потратили на возможность трансформации и доступа к запасным образам. Первый запасной образ мы сделали "боевым". Во время драки Ариса теперь сможет трансформироваться в грозную страшилку, так желаемую ей. Наращивалась мускулатура, появлялась чешуя, шипы, ядовитые жгуты, дополнительные глаза, при желании еще ноги, хвосты и много других разных прибамбасов. Ариса просто млела от удовольствия, добавляя себе очередной смертоносный гаджет. Когда почти все очки закончились, мы сохранили образ, как возможный вариант трансформации. При этом, как я уже сказала, пока мы его не используем, очки силы возвращаются. Как вычислила Ариса, у нас еще оставались силы для двух вариантов трансформации.

Второй вариант запасного образа я условно назвала "последняя надежда". Здесь мы меняли тело, но, не добавляя полезных гаджетов, а полностью меня его структуру. Теперь Ари могла становиться абсолютной мглой, кем-то вроде того самого существа, которым была в "младенчестве" от тела остается только силуэт, по форме напоминающий человеческий, и прорези глаз, на условном лице, без зрачка, горящие ярким красным светом. Этот образ давал очень многое, поскольку мгла сама по себе является грозной, всеобъемлющей силой, пронизывающий весь "ад", и, можно сказать, основа всего сущего этого мира. Лично я не представляю точно, какие способности у тела в связи с этим образом появлялись, но Ариса была очень довольна, сказала, если вкратце, что образ очень крутой и страшный, возможностей дает очень много. А еще, что до такого никто пока не додумался из "демонов". Не знаю, с чего моя «сестричка» эта взяла, если по факту она сама даже не "родилась" и в аду не была, но ей виднее. Почему "последняя надежда"? Мы решили, что если образ действительно такой "крутой", как говорит демоница, то светить им не стоит, и использовать лишь тогда, когда противник явно превосходит силами, и другого выхода нет.

Третьему образу Ариса дала имя "тактический". Тело трансформируется, принимая формы необходимые для полетов. Сильно вытягивается, конечности удлиняются, при этом кости становятся тонкими и невесомыми. И все тело приобретает острые и обтекаемые формы. Появляются огромные черные перепончатые крылья с шипами на концах. В случае если бой проигран, и предыдущие образы не помогли, можно будет воспользоваться тактическим отступлением. Такие крылья должны развивать огромнейшую скорость, и догнать Арису врагам будет практически невозможно, хотя бы просто потому, что это некому будет сделать. Этот образ боевым ведь не является, вся сила уходит на крылья, и защиты с атакой как таковой практически нет, плюс, наоборот, появляется большое уязвимое место в виде беззащитных крыльев, а потому мало кто в аду выбирает себе опцию с возможностью полета. А вот нас с Арисой крылья очень порадовали, ее потому как они дадут возможность с высоты исследовать местность, и в случае чего, там же переждать опасность. К тому же крылья – это статусный элемент. Только высшие демоны могут позволить себе нечто подобное, поскольку силы, полотна за спиной берут немеряно. И у нас с Арисой они теперь, благодаря нашей хитрости, есть. А меня просто радует возможность узнать, что такое полет. В моем родном мире летать можно только с помощью технических приспособлений.

Кстати Ариса сказала, что по идее в аду еще можно будет и колдовать. Но скорее всего вряд ли. Чтобы использовать магию, нужно откуда-то узнать и изучить хоть какое-то заклинание, а вот найти или отвоевать хоть какую-нибудь книгу в аду практически нереально. К тому же далеко не факт, что получив книгу по магии, ты сможешь по ней чему-то научиться. Заставить кого-то знающего колдовство обучать себя, тоже нереально – он тебя же с помощью того же колдовства быстро пошлет, а дураки, делящиеся ценными знаниями, в аду долго не живут.

Я так спокойно рассказываю обо всем происходящем, но спокойствие напускное. Я в ужасе. Если бы у меня было тело, я бы выла и билась головой о стену. Но в принципе, за время наших игр в прятки с мглой, я как-то привыкла к мысли, что меня в будущем ничего хорошего не ждет, и потому время подготовиться к мысли о смерти после близкой встречи с мглой у меня было. Неожиданностью стало, что я все еще мыслю, а значит существую. Честное слово, будь у меня возможность, убила бы себя, но как умереть, тела при этом, не имея, даже не представляю. Остаются только развлекаться, советами помогая развиваться и добиваться целей юной дикой сущности, захватившей мое тело. А хочет демоница, как успела поведать, иметь свои обширные владения в аду с сотнями подчиненных, и готова за свое желание сражаться до последней капли мглы. Мы с Ари окончательно сформировали ее личины. Тысячу раз осмотрели себя в темном отражении стен, проверили боеспособность и работу всех новых конечностей и стали ждать. Часов здесь не было. Мне кажется, ждали мы долго, очень. От скуки хотелось выть, чем собственно демоница, как я ее обозвала и занималась. Я тоже выла, только беззвучно, слышать меня могла только Ари, и это еще больше сводило ее с ума, как впрочем, и меня.

Какое-то время спустя наша колыбель все-таки начала трескаться и в образовавшиеся щели стала просачиваться мгла. Наконец наша своеобразная икринка окончательно треснула, разваливаясь, и Ари поглотила черная субстанция. Брр. Я хоть теперь ничего и не чувствую, только вижу, а все равно противно. Всегда с момента появления мглы в моем мире боялась и испытывала отвращение к этой вязкой агрессивной жиже.

Ари барахталась недолго. Вскоре мгла выплюнула ее в пещере. Демоница шустро выплыла из черного озера, более ее не удерживающего. Ариса была очень довольна. Сказала, мы находимся в изначальных пещерах. Здесь появляются все новые создания мглы. И теперь Ари предстоит выбраться из лабиринта, который представляют пещеры, оставшись при этом живой, поскольку, все новые чудовища, вышедшие из мглы далеко не милашки. И здесь, в этих пещерах, идет жесточайшая борьба за выживание. Я думаю, это не просто так. Сталкиваясь лбами, новорожденные проходят естественный отбор, неудачные слабые экземпляры, создавшие себе недостаточно хорошую личину, гибнут сразу, усиливая более удачливых, закусивших ими собратьев. Жуть в общем. Будь я сейчас в свое теле, предпочла бы удушить себя и не мучиться, самоуверенная Ари, наоборот, наслаждалась жизнью и рвалась в бой.

Первым нашим соперником стала большая круглая страшилка на коротких ножках, усеянная со всех сторон черными шипами. Этот ужастик чем-то отдаленно напомнил мне ежа. Может изначально это и был еж?

Ари задействовала свою боевую ипостась, но трансформировала только руки, теперь вместо них у нее были две громадных иглы, ну или шпаги. Без особого труда демоница проткнула ими понесшегося на нас ежа. Шипы монстрика, при этом нас не коснулись, поскольку хоть и были длинными, но оказались короче Арисиных изменившихся рук. Существо громко завизжало, попыталось вырваться, но ему ничего не помогло, и еще какое-то время подергавшись, оно издохло. Ари урчала от удовольствия. Аккуратно, измененными руками разрезала напополам шипастую тварюшку и с удовольствием набросилась на обнажившиеся внутренности. Ела жадно, почти целиком погружаясь в черно-бурую мякоть тела. Самое плохое в этой ситуации было то, что закрыть глаза, и не видеть всего этого я не могла. Хорошее же было то, что меня от этого зрелища не рвало и не тошнило, поскольку для этого нужно тело.

После того как демоница насытилась, мы понеслись дальше. Не буду описывать в подробностях все события, происходящие в пещере. Если вначале мне все казалось необычным, страшным, жестоким, то постепенно я начала привыкать. Просто устаешь удивляться и бояться. Ариса постоянно с кем-то дралась, убивала, ела. Монстров самых разных видов, форм и расцветок я увидела бесчисленное множество. В основном Ари без труда с ним справлялась, но некоторые оказывались с сюрпризами, из-за чего мы получали ранения или оторванные у нас конечности. Однако стоило Ари поесть, и раны затягивались, а конечности отрастали вновь. Было пара экземпляров, к которым демоница отчего-то не решилась приближаться, уйдя в другие тоннели. Не знаю, что стало причиной ее осторожности. Спустя сотни сражений и многочасового плутания по подземелью, мы вышли на 'воздух'. Если так можно назвать темно-красное, низко висящее небо, практически все затянутое черными тучами, больше напомнившими мне клубящуюся мглу, чем пышное величественное чудо моего прежнего мира. И мы с Ари отправились изучать новый негостеприимный мир. Опять были бесконечные драки не на жизнь, а на смерть, с околачивающимися вблизи выхода из пещеры такими же, как и мы только вышедшими новичками и поджидающими нас снаружи хищниками и стервятниками. Я все это время паразитом сидела в ее голове, ну или своей, это уже как посмотреть, раздражая постоянными мысленными комментариями и советами, напевала ободряющие боевые песенки, которые пока помнила из прошлой жизни, тем самым отвлекая и не давая сосредоточиться. А что я могу поделать? Как заставить себя не думать, не представляю. Какое-то время Ариса терпела произвол и лишь шипела, но потом не выдержала.

– Замолчи! – потребовала она. И было нечто в ее воле. Наверное, я просто слабая тряпка, Ариса гораздо сильнее меня морально. Почувствовала, будто засыпаю. Обрадовалась, поверив, что для меня все, наконец, закончилось.

Глава

2

Понятия не имею, как долго я так спала, но разбудила меня зачем-то сама Ариса. Еще спросонья, поняла – она нервничает. Это меня немало удивило. Как успела заметить за время нашего сожительства, самоуверенной натуре демоницы подобное не свойственно. Решила окончательно проснуться и взглянуть, что так взволновало Арису. Так. Мы находились на холмистой выжженной земле, усеянной черными остовами, кто бы мог подумать, но это были именно деревья, точнее обугленные их остатки. В этом мире, оказывается, может что-то расти. Но не отвлекаемся от главного. Нас с Арисой окружали человекоподобные громадные монстры. Я насчитала около двадцати штук. Выглядели они очень грозно и держали свое оружие, а именно оружие, а не измененные под оружие конечности, направленными в мою, с Арисой, сторону. Однако нападать почему-то не спешили. Ничего не понимаю. Ари лишь шипела, но активных боевых действий тоже не предпринимала.

– Ариса, зачем разбудила?

– Мне нужно знать, что нужно от меня этим стражам.

– Ну, узнай, я тут причем?

Демоница опять недовольно зашипела.

– Они не говорят со мной. Взяли в кольцо и молчат, наставив оружие.

– Может, ждут, когда сама нападешь?

– Не знаю. Может и так.

– Зачем же дело встало? Нападай. Когда тебя останавливало численное превосходство противника. Давно я, кстати сплю?

– Три смены времен. Я не могу на них напасть, это стражи владения. Тронешь их, и вся армия местного управляющего демона обрушится на меня.

Интересно, три смены времен, это сколько примерно? Три часа, месяца или года? А, в общем, не все ли равно. Ариса, не дождавшись от меня совета или какой-то реакции с моей стороны на ее проблему, а что это ведь только ее проблемы – влипнет в неприятности, на мне это никак не отразится, решила требовать.

– Узнай, что им нужно! – как она себе, интересно это представляет?

Тут почувствовала нечто вроде толчка. Другой вопрос, как могла чувствовать, не имея на то соответствующих органов. Странно. Не сразу осознала, что ощущаю тело. Потрясенно подвигала попеременно руками, ногами, головой и даже хвостом. Кайф. Неожиданно в сознании зашипела Ариса, и приказала не отвлекаться, а делать, что поручили.

Ну ладно. С ситуацией все равно надо разобраться. А то Ари от меня не отстанет. Мелькнула, конечно, мысль попробовать вернуть себе тело. Но зачем? Даже если вдруг получится взять себе постоянный контроль, что я буду делать? Здесь, в этом мире. Да и убьют меня сразу. Я не демоница, сражения это не мое.

Эмм. Интересно, а эти монструозные типы меня поймут? На каком языке здесь разговаривают? Ариса молчала, либо, не желая меня просвещать в данном вопросе, либо сама не знала.

– Уважаемые, приветствую вас. Вы меня понимаете?

Хмурые стражи, продолжали молча истуканами стоять, ощетинившись своим оружием. Так дело не пойдет. Будем экспериментировать. Постаралась изобразить что-то на вроде улыбки, не знаю, как это у меня получилось, но, по-моему, стражи насторожились и ощетинились еще больше. Забавно конечно. Неужели настолько опасаются? Сделала пробный шаг в направлении одного из стражей. Мой первый шаг в этом гадостном мире.

Модифицированные под крутых ужастиков мужики угрожающе зарычали. Блин. Действительно Ариса столкнулась с неразрешимой проблемой. Трогать их нельзя, пройти не дают, на вопросы не отвечают.

Остановилась, подняв руки вверх ладонями наружу. Надеюсь, они поймут хоть этот жест. О! Ну неужели. Рычать перестали, но оружие не опустили. Хоть какой-то контакт, наконец, появился.

– Слушайте, ну чего вам надо-то?

Молчат, партизаны.

– Ари, – обратилась я куда-то вглубь себя. – Может, просто улететь?

– Нет. Перед ними нельзя показывать крылья. Могут проткнуть, а я не успею набрать высоту для ухода от удара.

– Мне кажется, они кого-то ждут, и хотят, чтобы ты этого кого-то тоже дождалась. Больше у меня идей по поводу данной ситуации нет.

– Тогда будем ждать.

– Что значит будем? Давай возвращайся и жди, а я спать.

Опять шипит. Чего, спрашивается, шипит?

– Я долго не смогу удерживаться и нападу на стражей.

– А там где ты сейчас находишься, сможешь?

– По крайней мере, меня не будет раздражать запах их мясистых вкусных тел и исходящие от них волны страха.

Ладно, подождем. Вот не понятно. Я чувствую только запах их долго немытых тел и никаких эманаций страха. Может у нас, несмотря на одно тело, абсолютно разное восприятие?

Села как можно удобнее на черную, покрытую пеплом и еще какой-то гадостью землю. Любопытно. Раньше я, не имея тела, об этом не задумывалась, но сейчас стало интересно. Оглядела себя. На мне было надето что-то вроде эластичного плотно прилегающего костюма. Естественно черного цвета. На ощупь гладкий, бархатистый, словно вторая кожа. На нем нет ни молний, не пуговиц. Костюм укрывает все тело, кроме головы и кистей рук, а на ступнях уплотняется, образуя нечто вроде обуви. Да, с новой внешностью, в таком облегающем костюмчике, наверное, очень сексуально смотрюсь. Может, из-за этого монстрики окружили. Они же, хоть и измененные, но тоже мужики.

– Ари, откуда костюмчик? И как ты его одеваешь и снимаешь?

– Он уже был, когда вышла из озера в пещере. У меня оставалось немного первородной мглы. В последний момент перед выходом из кокона хотела нарастить на тело защитную чешую, все же оно слишком беззащитное в обычном состоянии. Но не успела. Получилось вот это, и тоже имеет небольшие защитные функции. Предохраняет от небольших порезов. Снимается и одевается, повинуясь мысленному приказу.

– Да? Ой! – честно, у меня только мысль на грани сознания промелькнула о снятии, как костюм, тут же сполз. А я осталась полностью голой.

– Все, все. Не шипи так. Уже одела!

Окружающие меня создания, похоже, вспомнив, что они, хоть и отдаленно и сильно изменено, но мужской пол, как-то разом дружно громко засопели. Приставать и проявлять еще какую-то реакцию, однако не стали.

Какое-то время мы с Ари сидели и просто ждали. Должны же окружившие нас стражи рано или поздно что-то предпринять. Шло время, в мире мглы, наступала, очевидно, ночь. Поскольку потемнело, хотя куда уж больше, ведь и так не сильно светло до этого было. Тут я заметила идущую вдалеке процессию. И направлялась она в нашу со стражами сторону. Ну, наконец, все разрешиться.

Легла на землю, изобразив соблазнительную позу. Я могу не опасаться, что поплачусь за свои игры. Сидящая во мне Ари, абсолютно уверена, что если будет иметь право и причины напасть, и при этом тем самым не навлечь гнев армии, разберется без труда с любыми обидчиками.

Стала внимательно разглядывать прибывающих. Зрение у меня теперь просто потрясающее и можно разглядеть во всех подробностях членов процессии. Главным мне сразу показался, назовем его, пожалуй, демон – огромный, краснокожий, с крупными витыми рогами, с немного напоминающей человеческое лицо, мордой. На этом образце грозной демонической силы надета шикарная броня багрового цвета и красный плащ. Смотрится мужчина весьма внушительно, как и черное воинство вокруг него.

– Ари, похоже, ты удостоилась чести познакомиться с местной крупной шишкой.

– Это управляющий этим владением демон.

– Не знаешь, что ему от тебя надо?

– Нет. Говори с ним ты.

– А не боишься, что он заподозрит тебя в ну… не совсем демонском поведении? Ведь у нас с тобой разные реакции на события.

– И что? Мне все равно. Главное не допустить с ним конфликта.

– Поняла.

Призывно улыбнулась и стрельнула глазами в главу подошедшего воинства. Помимо главного демона, здесь присутствовало порядка сотни одетых в черные доспехи воинов и чуть меньше, но все же, шестилапых монструозных тварей со светящимися глазами. Каждая такая животинка, немного отличалась от своего сородича степенью прибамбасов и расположением конечностей, но были черты, которые их роднили. Например, что лап у всех три пары. Получается, все же, хоть мгла и дает возможность менять и добавлять себе новые параметры, но какие-то особенности вида, все равно остаются. Вон и у воинства есть человекоподобные черты.

– Приветствую тебя, прекраснейшая. Прошу простить, что заставил себя ждать, – это краснокожий демон.

Так, местную речь я понимаю хорошо. Словно родную. Радует.

– Называй его лорд, только не говори «мой», – а это уже Ари активизировалась.

– Лорд, ждать и надеяться на встречу с вами одно удовольствие, особенно в такой теплой дружеской компании.

Демон усмехнулся.

– Что ж, я рад, что столь очаровательная особа не скучала. И даже не попыталась сгрызть мою бравую охрану. Тем самым Вы прошли проверку, – лорд сделал знак рукой и окружающие меня демоны расступились, убрав оружие. – Могу ли я узнать ваше имя?

– Ариса. Что за проверка?

Вместо Ари, видимо догадавшись о моей неосведомленности, просветил глава воинства.

– Видите ли, молодые демоны обычно очень горячи и нападают практически на все, что движется. Проверка показала, что Вы достаточно взрослая, чтобы сдержаться.

– Вот как. А зачем вам понадобилось меня проверять? И что было бы, если я не прошла проверку?

– Иначе вас уничтожили. Я периодически провожу зачистку на наличие в моем домене сильных демонов. Не хочется, знаете ли, чтобы моих подчиненных без разбору сотнями вырезали в борьбе за власть и влияние.

– Разумно. Но теперь Вы увидели, что я не убиваю все, что движется, могу быть свободна?

– Безусловно. Однако будьте любезны, скажите, состоите ли вы официально в каком-либо домене?

– Ари, мы состоим?

– Нет, лорд.

– В таком случае осмелюсь сделать Вам предложение. У меня большая текучка кадров. Все из-за постоянной грызни и конкуренции. А потому я нуждаюсь в сильных, но достаточно сдержанных демонах. Мои служащие приметили вас, как обладающую достаточной силой и сегодня вы доказали и что можете, при необходимости, сдерживать себя. Потому, не желаете ли вы стать моей подчиненной и возглавить отряд в двадцать голов с карасами?

– Ариса, не совсем поняла, что сейчас это демон предложил, но ты хочешь?

– Довольно заманчиво, – демоница задумалась. – Этот лорд выказал уважение, предложив стать сразу во главе отряда. Но этого для меня мало. Я собираюсь на ничейные земли, и там захвачу себе кусок, сразу став леди. Так что нет.

– А что значит двадцать голов с карасами?

– Двадцать черных воинов. Карасы – существа, которые служат воинам. Они перед тобой.

– Шестилапые которые?

– Да.

– Лорд, благодарю за столь лестное предложение, но я пока не готова к подобной чести и желаю еще попутешествовать.

– Я понимаю, прекраснейшая. Думаю, вы, как и большинство молодых демонов, стремитесь в ничейные земли. Но должен вас предупредить. Эти земли не зря многие столетия остаются именно ничейными. Там царит полная анархия. Да, можно довольно быстро завоевать себе владение, но вот кому вы будете приказывать? Каждый день там вспыхивают новые битвы за территорию, все прибывающие новые демоны бесконечно грызутся, оспаривая право на землю, а Ваши подданные сегодня подчиняются, а завтра уже либо убиты, либо разбежались. А у меня уже все отлажено. Построены крепости. Тысячи подданных. Ваше назначение ведь не предел, если сумеете хорошо себя показать, буду давать больше власти. У меня есть библиотеки. Знаю, какая это ценность, особенно для молодых. Я открываю доступ к ним всем моим доверенным подчиненным.

– Ари, не знаю как тебе, а мне предложение кажется заманчивым.

– Если я его приму, придется тысячелетиями ждать своего права стать леди.

– Так уж и тысячелетиями? А сколько вообще живут демоны?

– Демоны не стареют.

– Ого! А перенаселения тут нет?

– Нет. Слишком большая смертность. Но умирают не от старости или болезней. В основном убивают.

– Ну да, могла и догадаться. Так что по предложению этого лорда? Если он говорит правду про ничейные земли, то, мне кажется, будет лучше принять его предложение. Что-то он в эти самые ничейные земли, расширять территорию, не стремится, хотя выглядит как матерый и бывалый демон. К тому же у нас, возможно, появится доступ к книгам. Освоим их, и станешь в разы круче. А быть хозяйкой там, где этого даже никто не оценит не особенно интересно. Возможно, стоит немного повременить с планами завоевания и поднабраться опыта в управлении доменом?

– Я все равно не смогу долго удерживаться и убью выделенных мне подчиненных, и всех кто попадется на глаза, когда буду раздражена.

– Тогда действительно лучше в ничейные земли, пока не станешь себя достаточно контролировать. Будешь там всеми закусывать, но о какой леди, в таком случае речь? Захватить владение, только чтобы убивать, так для этого и не нужно его завоевывать, еда и так повсюду гуляет.

– Да, в твоих мыслях что-то есть. Я могла бы принять предложение демона, но в том случае, если ты будешь меня заменять в моменты, когда я злюсь и голодна, а нужно сдерживаться.

– Ари у меня нет особого желания существовать и что-либо делать. К тому же ты все равно меня не станешь слушать в момент злости, и не пустишь, сделав все по-своему.

– Не понимаю, как можно не хотеть жить? Я выскребала это право зубами. И послушаю я тебя. Сегодня же получилось. К тому же ты доказала, что можешь на равных говорить с лордом. Во всяком случае, попробовать стоит. А умереть ты всегда успеешь.

– Ну, если ты решила. Ты же у нас главная.

– Мне нужно твое согласие, иначе не выйдет. У тебя тоже должна быть цель. Чего ты хочешь больше чем смерти?

Задумалась всего на мгновение.

– Снова иметь возможность погреться в лучах солнца.

– Ну, это нереально, – хмыкнула Ариса. – Но для цели подходит.

– Это, то, что я окажусь здесь, было нереально, – огрызнулась в ответ я.

Почувствовала волну довольства идущую от Арисы.

– Так-то лучше. Наконец от тебя хоть какой-то боевой настрой пошел. А то только и делала, что жалела себя. Противно.

– Не суть важно. Подумаешь, противно ей. Мне тоже много чего противно. Будем принимать предложение лорда или нет?

– Да.

Наш внутренний диалог занял не больше минуты. Подняла глаза на лорда.

– Лорд, я согласна.

Демон расплылся в улыбке. На его морде это смотрелось жутко.

– Прекрасно, тогда не стоит здесь более задерживаться. Выделяю Вам в провожатые двух стражей, они проводят Вас до моего замка. Мне еще нужно проверить еще нескольких демонов. Прошу меня дождаться для вводного инструктажа.

– Конечно, мой лорд.

Глава 3

Пока мы со стражами добирались до замка, Ари снова взяла тело под контроль. Теперь она могла кое-как сдержаться и не напасть на сопровождающих, поскольку считала их чем-то вроде своей добычи, которая оставлена про запас, на голодные времена. Сопровождающие воинов 'псы', как я решила их для удобства называть, видимо почувствовав некую смену настроения – мой мирный настрой на хищнический Ари, угрожающе зарычали, но на этом и ограничились.

Замок представлял собой большую грозную укрепленную крепость. Черного цвета. Я так понимаю, черный – любимый цвет этого мира. Вообще я пока приметила здесь только черный, красный цвета, все оттенки от черного до серого и от красного до буро-коричневого. Вот и все разнообразие. Тут не хочешь, а заработаешь депрессию и маниакально-агрессивное настроение.

И далее как в страшилках. В черном-черном замке меня посадили в одну черную-черную комнату ну и, не прощаясь, ушли. А нам то, что с Ари делать? Деятельная натура демоницы на месте усидеть не смогла, и мы отправились исследовать замок. Ничего интересного. Полупустые комнаты. Везде копоть, грязь, остатки чьих-то трупов. А ведь демон показался мне, судя по его обращению, эстетом. Как он тут может жить? Замку определенно требуется женская заботливая железная рука. И если я смогу обеспечить заботливую руку, то Ари, железную. Гармония прямо.

Встречным демонским патрулям, которые нас останавливали и требовали объяснений, с чего это тут гуляет какая-то неучтенная демоница, я, (Ари для разговоров уступала мне место) сделав наглую моську, гордо задрав нос и зазывно помахивая хвостом, отвечала, что меня тут новым начальником назначили и не фиг мне путь перекрывать. Демоны удивлялись и реагировали по-разному. Кто злился и решал проводить меня в подвалы для допроса, их я брала на заметку, как ответственных воинов. Кто-то ржал и сыпал похабными шуточками, ведясь на мой неугомонный хвостик. Их я тоже брала на заметку, но как нерадивых и требующих дополнительной муштры. Были даже доверчивые персонажи, которые меня пропускали без лишних вопросов. Этих я записала в ряды тугодумов и пустоголовых. Из них дурь нужно будет выбивать долго, и не факт, что выйдет. Впрочем, сегодня им повезло больше всего. Только подобные типы остались небитыми Арисой, А вот другие, в качестве профилактики и лучшего запоминания в лицо нового начальства оказались отметелены. Не смертельно, исключительно для утверждения авторитета и лидерства Ари. Ну и пройти нам как-то надо же было, если разговоры не помогли. Когда наступило местное утро, замок оказался полностью исследован, начиная с нижних подвальных уровней, там, кстати, было много пленной живой пищи, это, наверное, из-за отсутствия холодильников, зверушек держат живыми, чтобы не стухли, и до верхних этажей башен. Так и не обнаружила ничего стоящего внимания. Кроме, разумеется, самого замка, поскольку неясного кто его строил. Местное население ведь к созиданию не склонно.

Наконец прибыл лорд. Вышла во двор вместе с остальными демонами, чтобы поприветствовать хозяина. Местные, уже ученые демоны, старались при этом держаться подальше, и вокруг меня образовалось пустое пространство. Увидев это, лорд усмехнулся.

– Приветствую, уважаемая Ариса. Вижу, Вы уже начали здесь осваиваться. Это правильно. Прошу прощения за задержку, было несколько непредвиденных ситуаций. Но теперь я здесь и могу представить Вас по всем правилам, – теперь Лорд обращался уже ко всем демонам. – Мое бравое воинство! Представляю вам новую хозяйку замка и вашу Руаши!

Все местные обитатели, включая меня, были в полном офигении. Замковые служащие от новой хозяйки, я от того, что теперь буду владеть этим замком. Одна Ариса оставалась спокойна и невозмутима. С ее точки зрения все правильно и кому как не ей.

– Ари, а что значит Руаши?

– Командир боевого взвода в двадцать голов.

– Слушай, но мы вроде о замке не договаривались, и обитателей здесь больше чем двадцать демонов.

– Об этом лучше спроси у Лорда.

Меня вытолкнули на передовую. Подошла поближе к лорду. Совсем близко не удалось, его личная охрана не позволила.

– Мой лорд, скажите, разве вы не будете жить в этом замке?

– В этом? Ну что ты, прекраснейшая. У меня есть для этого другой замок, в центре владения, и более пригодный в качестве жилища. А это пограничный. Прежний его хозяин недавно умер при облаве со стороны моего соседа. Здесь нет ничего ценного. Функции этого замка – только защита и сдерживание соседей и диких демонов.

– Ясно. Однако когда мы с Вами договаривались о моем командовании отрядом воинов, о замке речи не шло. И в нем гораздо больше двадцати голов.

– Командование таким большим числом воинов подразумевает владение имуществом, необходимым для их содержания. В данном случае, это замок. Остальные воины – придаток к замку. По поводу их количества можете не волноваться. Хотите, выгоните, или при первом же нападении их могут убить, что сразу сократит численность. Ко всему прочему я ведь говорил о возможности повышения. Если желаете, можете это так рассматривать.

– Значит, – решила сразу обозначить рамки и свои обязанности. – Я должна буду содержать замок, охранять границы и присматривать за местными обитателями. Какие у меня полномочия? Могу ли брать себе новых помощников, вербовать диких демонов? Будут ли от Вас какие-то вложения или мне самой нужно экипировать и кормить воинов?

– Мне нравится ход твоих мыслей, Ариса. Весьма разумные вопросы. Возможно, тебе удастся задержаться здесь дольше своих предшественников. Полномочия у тебя, в рамках твоих обязанностей, самые широкие. Можешь хоть весь замок набить демонами. Главное, это полное мне подчинение и поддержание порядка. Можешь наказывать, миловать, убивать. Все что пожелаешь, но границы при этом должны быть под надежной охраной. Я буду периодически снабжать тебя оружием и снаряжением для воинов, но если сможешь достать все это сама, я не против. Прокорм воинов полностью на тебе. Думаю демоны в состоянии отловить себе мяса чтобы поесть. Я дам тебе карту, с указанием границ твоих владений, в них можно охотиться и творить все, что твоей душе угодно, однако в пределах разумного. Замок должен оставаться цел и невредим, а земля не перейти под власть соседа. На этом все. Одним словом ты здесь хозяйка и именно с тебя я буду спрашивать по полной.

Сделав грозную морду и многозначительно почесав рога, лорд не стал более задерживаться и быстро, со своей свитой, умотал восвояси.

Уступила место Арии,а резко развернулась. Не представляю, что выражал в тот момент взгляд моей сожительницы, но находящиеся во дворе демоны испуганно вздрогнули. Да, Ариса крута. И в гневе страшна. Тут я снова вернулась в свое тело. А зачем?

– Раздай им указания. Я пока знаю только, как убивать, а вот что делать с этими демонами и как управлять замком не представляю.

А Ариса, оказывается, весьма самокритична и знает, когда стоит передать полномочия. Может мы с ней и сработаемся. У меня, конечно, опыта в управлении замками тоже никакого нет, но вот раздавать указания это всегда, пожалуйста.

– Кто исполнял обязанности по присмотру за замком, пока меня не было? – строго вопросила я.

Вперед, с видом смертника, выдвинулся один из демонов, которые были у меня записаны в ряды ответственных. Бедняга, наверное, думает, что я его убивать собралась, как возможного конкурента. Вон, Ари тоже так думает. А нет. Наивные. Своих перспективных кадров я буду беречь. Подопечные скорее сами вскоре начнут искать смерти, поскольку я решила стать весьма требовательным и вредным начальством. Просто из-за того, что жизненная ситуация, у меня паршивая, и пусть остальным жизнь медом не кажется.

– Так, ты останься. Есть разговор. Остальные, – обвела, как я надеяюсь, устрашающим взглядом других присутствующих. – Все кроме часовых, отправляются в замок, драят его, выбрасывают весь мусор и трупы. Не знаю, как вы распределите обязанности и как будете исполнять распоряжение, хоть вылизывайте, но к вечеру все должно блистать чистотой. Если не справитесь, буду убивать всех, кто мне не нравится, а не нравятся мне очень многие.

Мне, кстати, вообще никто тут не нравится.

Какое-то время на меня все смотрели в замешательстве и не двигались с места. Видимо я тут первая, кто раздает подобные указания. Решила их поторопить, обратившись за помощью к Ари.

Тут на сцену вступила демоница.

– Ну!? Ш-Ш-Ш-то стоите? – Ари низко угрожающе зашипела, сделав вид, что собирается нападать. Все. Демонов будто сдуло. Двор опустел, оставив нас, с моим начальником стражи наедине.

Бедняга. Сейчас он имел очень напуганный вид. Но для его положения, ведь демон предполагает, что я его собираюсь убивать, держится хорошо. Пристально оглядела мужскую особь с головы до ног. Снова, якобы задумавшись о чем-то, осмотрела, плотоядно облизнувшись. Клиента, можно выносить. Демон мелко трясся и чуть ли не подвывал. Правильно. Меня надо бояться.

– Имя, боец! – неожиданно и резко потребовала я.

Интересно у демонов бывают сердечные приступы?

– М-м-марс, – это, правда, у него имя такое или он заикается?

– Так, М-м-м… Марс, не против, если сокращу? Твоя должность?

Демон вытаращил на меня глаза. И с недоумением в голосе, ответил.

– У меня нет должности. Мы все воины лорда, под командованием Руаши, – и как-то подозрительно на меня уставился, видимо я со своим вопросом дала осечку. Надо исправлять.

Грозно насупив брови, спросила.

– То есть ты самовыдвиженец? Решил замком управлять без ведома лорда?

Демон пал на колени и испуганно залепетал. Блин, играть роль Арисы клево. Все боятся. В моей прошлой жизни ни один, не то что громила, самый хилый задохлик, ну ни капли бы меня не испугался.

– Моя Руаши, никак нет. Мне пришлось, как самому сильному, взять на себя присмотр за демонами, пока вы не появитесь, иначе…

– Ладно, ладно я поняла, – сделала я милостивое лицо. – Иначе замок бы мог и не выстоять до моего прихода. Не занятые ничем демоны, это еще то бедствие. Но раз ты взял на себя подобную обязанность, придется тебе продолжать ее нести. Назначаю тебя старшим демоном, после меня естественно, в этом замке. И отныне ты начальник стражи. В мое отсутствие официально исполняешь мои обязанности. Все ясно?

Демон стоял и не мог поверить в свое счастье. Мало того, что его не будут убивать, так еще и вроде как повысили. Но вот вопросы у него остались. И даже решился их задать. Это он молодец, что сумел преодолеть страх. Такой начальник стражи мне и нужен.

– Извините, но ведь ниже Руаши должностей нет. Только воины.

– Теперь есть. Сам слышал лорда. На своих землях я могу устанавливать свои порядки.

На морде демона читались сомнения, но мне было все равно.

– Значит так, Марс, – тут решила закинуть пробную удочку для выяснения давно интересующего меня вопроса. – Тебя, кстати, в миру не Макс звали?

Демон посмотрел на меня настолько недоуменно, что я поняла, не играет. Он действительно не понимает, о чем спрашиваю. Интересно. Но сейчас не об этом.

– Не обращай внимание. У меня бывают иногда странные вопросы. Скажи лучше, ты знаешь точную численность обитателей замка?

– Девяносто шесть голов и двадцать карасов, – вытянувшись по струнке, важно отрапортовал демон.

– Угу. Ты вообще давно здесь служишь?

– Не слишком, но дольше остальных. Пять смен времен.

Блин, еще бы кто-нибудь объяснил мне сколько это. Ладно, разберемся. Продолжила выяснять дальше.

– А скажи-ка мне вот что, осталось ли от прежних хозяев замка какие-то записи, рукописи, карты?

Демон скривился и презрительно сплюнул.

– Никак нет. Прежний Руаши сжег помещение, где находились бумаги. Он вообще мало интересовался вопросами управления. Его, кроме возможности устроить драку и доказать свое превосходство, ничего более не интересовало. Он сам спровоцировал нападение соседей. Хотел расширить границы своих владений, но сам оказался убит. Если бы не вмешательство лорда, замок бы сейчас принадлежал другому домену.

– Понятно. Нападения соседей тут часто случаются?

– Да, но если замок в боевой готовности, атака обычно без проблем отражается.

– С этим выяснили. Теперь я хотела бы узнать как тут с продовольствием. Голодают ли демоны?

– Демоны голодают почти всегда, за исключением времен, когда нападают соседи.

Вражеской кровью значит объедаются. Понятно, почему прежний владелец провоцировал нападения.

– А почему в обычное время голодные? Я видела в подвалах пищу. Да и вне замка еда наверняка гуляет.

– Не так много как хотелось бы, – лаконично ответил Марс.

Плохо. Если у меня будут постоянно голодные озлобленные подчиненные ничего хорошего не выйдет. Нужно по этому поводу что-то придумать. На лорда рассчитывать не стоит, он четко дал понять, что вопросы обеспечения едой на мне.

– По поводу обстановки замка. Я видела здесь немного мебели. Ты не знаешь, откуда она?

– Когда я сюда пришел мебель уже была. Многое с тех пор уничтожили. Но привозили и новые вещи после походов на соседскую территорию.

Хм. Ясно, что ничего не ясно. Найти бы тех умельцев, что смастерили мебель. Для меня наличие мебели столь же фантастично, как и сам замок, в котором нахожусь.

Я еще долго изводила Марса вопросами, пока нас не прервал очередной визитер. Прибыл демон с посылкой. Привез, как выяснилось, обещанную лордом карту земель. Это просто замечательно. Когда он ушел, развернула бумагу и вгляделась в изображение. Да-а-а. Разобраться будет не так просто. На карте изображен кусок земли с малопонятными иероглифами. Сразу встал вопрос. А нужно ли мне будет письменность изучать или как с языком, уже все знаю? Во всяком случае, я точно не понимаю, что означают различные значки на карте. Хотя… вот этот, в виде капельки, возможно, обозначает воду. Не самая ценная информация. Демонам вода для жизни не нужна. Самая живительная и необходимая влага – это кровь. Черные линии – это явно границы моего и других владений. Думаю, догадаться, что к чему и разобраться можно будет. Я, наверное, все же поторопилась считать этот мир недоразвитым. Вон и замки тут, карты, мебель, книги, магия. Опять же лорд этот. Тупым кровожадным монстром совсем не показался. А жить становится интереснее.

Впрочем, пора бы уже провести инспекцию. Направилась ко входу в замок. Марс, все это время стоявший рядом и изображавший памятник самому себе, тут же бросился за мной, решив, очевидно, верно следовать за мной повсюду. Так не пойдет. Остановилась и хмуро на него взглянула. Демон тут же остановился и вытянулся по струнке.

– Жди здесь. Сейчас пришлю демонов, проведешь с ними тренировку.

Надо же чем-то занимать демонов, чтобы дурью не маялись. Марс опять на меня недоуменно смотрит. Видимо никаких тренировок тут раньше тоже не было.

– Объясняю. Сначала пробежка и физические упражнения, затем бои по парам. Но не до смерти, и без тяжелых ранений. Головой за это отвечаешь. Чуть позже приду, посмотрю, как у тебя получается командовать. Учти, теперь тренировки будут утром и вечером.

– Есть!

Это пока решили. Идем дальше. Хм. Что могу сказать. Демоны убрались. По своему, но убрались. Трупы исчезли. Мусор спрятан по углам. Вонь никуда не делась. Черные грязевые наросты повсюду остались, видимо их и за грязь то не считали. Пока хоть так. Завтра нужно срочно выезжать на осмотр вверенной территории и искать воду, все же она действительно нужна. Отмыть замок и выкупать воняющих демонов. А то от того душка, который идет от воинов, я уже готова в обморок падать. Поймала первого попавшегося напуганного демона и велела ему довести до всех мой приказ о новом сборе во дворе.

У меня оставалось время, пока все соберутся и я не спеша отправилась выбирать себе кабинет-спальню. Понравилось одно помещение. Просторное, с большим окном и парой дополнительных комнат. Из мебели здесь ничего не было. Отлично. Теперь снова во двор.

Там Марс пытался изобразить что-то на вроде тренировки с подошедшими демонами. Довольно забавно было понаблюдать.

– Ари, тренировки, это не совсем мое. Посмотри, пожалуйста, мои воспоминания и покажи Марсу как правильно нужно проводить занятие.

Да, Ариса показала. И еще как. Эту тренировку демоны в жизни не забудут. Видя, что выносливые воины от обычных упражнений и пробежки не устают, заставила их поочередно носить друг друга. Я, видя такое дело, нашептала Арисе, чтобы заодно натаскали и расставили имеющуюся в замке мебель в выбранной мною комнате. Далее Ари что только не придумывала, но окончательно вымотала демонов, а затем заставила их бороться против друг друга и жестко наказывала, если демоны забывались и проявляли агрессию более необходимой. В общем, было довольно весело. И сил у воинов на различные шалости более не осталось. Незаметно наступила ночь. Здорово, что сон демонам хоть и нужен, но совсем недолгий, и даже если они и спят, то всегда очень чутко. Лично мне спать совсем не хотелось, в темноте вижу хорошо, а потому приказала Марсу выставить усиленные посты часовых и оставила его за главного. Сама при этом, отобрав для сопровождения часть демонов с карасами отправилась на прогулку по подведомственным территориям. Иначе говоря, ушла изучать свои новые владения.

Глава 4

Осматривать, как и в замке оказалось не сильно много. Выжженная земля, остатки обугленных деревьев, встречающаяся временами зубастая живность. Вот и все разнообразие. Местность холмистая. Неподалеку от замка по карте нашла небольшой источник с черной мутной водой. Для постоянного использования такой не сгодится. Однако, зачерпывая руками воду, с удовольствием немного обмылась. Возможно, источник удастся расширить, выкопав небольшую запруду.

Чуть дальше на карте был еще один значок с изображением капельки. Придя туда, воды не обнаружила. Значит источник либо высох, либо может быть подземным. Настала пора моим демонам поработать. Приказала копать. Лапы у них широкие, работа пошла споро. Присоединившиеся без дополнительных приказов шестилапые карасы, значительно ускорили дело. Не успела я и глазом моргнуть, как была выкопана довольно глубокая яма. Дно ее с каждым следующим гребком моих служащих стало потихоньку все больше заполняться водой. Отлично. Значит, вода все же есть. Остановила демонов и усердных, увлекшихся процессом карасов. Приказала яму прикопать. Подумаю, как можно использовать этот источник. Вдруг получится сделать колодец. Последняя точка в виде капли на карте, располагалась совсем далеко от замка. Добравшись до места, обнаружила овраг, в низине которого было нечто, напоминающее пруд. Довольно небольшой по размеру водоем, по краям которого росло несколько чахлых деревьев! Как их угораздило выжить в этом мире, не ясно. Конечно, среди местных обитателей травоядных нет, но с повсеместной склонностью живности этого мира к разрушению, уцелевшие деревья кажутся фантастикой. Подойдя ближе, внимательно рассмотрела представленную флору, она меня, кстати тоже стала рассматривать. Реально. У ближайшего ко мне дерева обнаружилось нечто напоминающее глаза – активно моргающие и вращающие зрачками сотни отростков. Жуть просто. Ствол у этого деревца черного цвета, а вместо листвы красные шипы. Мне показалось, что дерево словно протягивает ко мне свои ветки с плотоядными намерениями. Ну да. Какая живность в этом мире, такие и деревья. Этого следовало ожидать.

Далее все свое внимание переключила на пруд. Темная абсолютно непрозрачная вода. Никакой ряби на поверхности нет, но заходить в воду страшновато.

– Ари, ты можешь как-нибудь почувствовать, наличие в водоеме какой-либо живности?

Если там кто-то живет, то рисковать с заплывами не стоит. Ари взяла тело под контроль, и через мгновение снова вернула.

– Нет. Никого. Пруд мертвый, в нем никто не поселится.

– А что значит мертвый? – насторожилась я.

– Значит, что съесть его нельзя.

– Ты имеешь в виду, что все, что не съедобно, мертвое?

– Да. А разве нет?

– Ну не знаю даже. По твоей логике я тоже мертвая, раз ты не можешь съесть меня. А ведь я мыслю, значит существую.

– С чего ты решила, что я не могу тебя съесть? Чем более пища, которую я поймала, разумна, тем она вкуснее и питательней. По началу, еще в коконе, соблазн тебя съесть был очень велик. Мне стоило большого труда сдерживаться. Но мне было скучно, а ты казалась забавной игрушкой, к тому же со мной еще никто никогда не разговаривал. Полакомиться твоей энергией я всегда бы успела, а потому решила оставить до тех пор, пока совсем не оголодаю. А когда вышла в пещеры, проблем с пищей не было.

Я, если честно, в небольшом шоке от полученной информации. Но не от того, что раз я существую, то обладаю какой-то энергией. И даже не от мысли, что меня хотели съесть. А как раз от того, что Ариса мной не закусила. Особенно, зная ее не склонный к сомнениям и долгим раздумьям нрав, агрессивность и нетерпимость, для меня это было вдвойне удивительно. Не съесть сладкую легкую закуску, которая маячит у самого носа… Это какой же силой воли нужно обладать?

Ари, которая слышала все мои мысли недовольно заворчала.

– Ничего ты не понимаешь.

– Это я не понимаю? Так объясни.

– По-твоему, мои желания ограниваются только едой?

– Ну, почему, нет? Еще есть желание властвовать и быть самой крутой и сильной.

– Возможно и так. Но, у меня тоже есть разум. Я бесконечно долго находилась во мгле, борясь за выживание, не расслабляясь ни на миг. Привыкнув, что все вокруг только и желает меня уничтожить. А тут кокон, одиночество. Нужно думать, решать, как выглядеть и какое оружие и защиту себе придумать. К такому я не привыкла. И тут ты. Я ведь чувствовала, зла ко мне не испытываешь. Было так забавно, когда ты придумывала для меня разные хитрости в образах. И эта твоя идея с трансформацией просто шикарна. Сама бы я до этого не додумалась. Все, что есть в моем боевом облике, я создала, пользуясь твоей памятью и воображением. Ты правильно заметила, демоны не созидают. А ты можешь. Я интуитивно почувствовала это еще тогда, а потому терпела, оставив тебя в качестве своего преимущества в дальнейшем.

Хм. Ну что можно сказать. Приятно, конечно, когда тебя, оказывается, ценят. Пускай даже и как стратегическое преимущество перед соперниками. Но вернемся к пруду. Плыть или не плыть? Вот в чем вопрос. Ткнула пальцем, в самого хилого, на вид, демона.

– Ты, заходи в воду.

Демон испуганно на меня вытаращился, и с мольбой в глазах начал отступать в противоположную от водоема сторону.

– Э нет, дружок. Мои приказы нужно исполнять. Бросьте его в воду.

Демоны такой народ, если им самим угрозы жизни нет, то остальное не колышет. Быстро выловили своего нерешительного товарища и без раздумий закинули в воду.

Как он орал. У меня чуть уши в трубочку не свернулись. И ладно бы тонул. Так нет. Барахтался на мели, есть его, никто не пытался, да и сам он умирать что-то не торопился. Остальные демоны смотрели на моего подопытного с легким презрением. Ну-ну. Посмотрю я на вас, когда придет ваша очередь.

Не раздумывая более, не снимая костюма, зашла в воду. Попутно, проходя мимо, пнула продолжающего надрываться криком демона, приказала заткнуться и выходить из воды. А то надоел уже своим ором. С удовольствием поплавала под удивленными взглядами, наблюдающих за мной демонов. М-м-м. Купаться я всегда любила, и сейчас испытывю ни с чем несравнимое удовольствие. Когда я, наконец, вылезла, мир вокруг показался прекрасным и милым. Деревца вокруг пруда забавными, карасы обаяшками, а демоны… да, демоны на милашек ни при каком раскладе не тянут. Выйдя, дала приказ своему вонючему воинству лезть в воду.

Как же они не хотели купаться, но я была настроена решительно, а потому, экзекуции им избежать не удалось. Такое ощущение, что все эти демонические мужики произошли от кошек. Надо было видеть их недовольные морды, когда приходилось заходить в воду. Легла на землю и стала наблюдать за купающимися. Верные карасы последовали за хозяевами, но при этом не воспринимали водные процедуры как наказание. Надо будет сегодня поочередно прислать сюда всех демонов из замка. И пусть теперь каждое утро, в качестве разминки бегают сюда на гигиенические процедуры. Наверное, демоны, судя по их нынешней реакции на воду, запомнят меня как самую садистскую и вредную руаши.

Воины уже собрались выходить, а я загнала их обратно, наказав отмокать пока от них не отойдет последний слой грязи, которая облепила демонов, словно вторые доспехи. Мои подопечные недовольно что-то бурчали под нос, но оставались в воде.

Подняла взгляд наверх. Небо сейчас чистое, кроваво-красное. Уверена, нападения на крепость, не заставят себя долго ждать, а потому самый главный вопрос на повестке дня, это организация грамотной обороны. Идей по этому поводу у меня мало. Эксперт по военным вопросам, у нас Ари, вот пусть она и решает, как лучше выставлять там посты, и готовить демонов к сражениям. Единственная мысль пришла благодаря воспоминаниям о прошлой жизни. У нас замки, старались строить либо на возвышенностях, чтобы, наверное, хорошо видеть округу, и затруднить доступ к замку. Что еще? Окружали стены рвом, который заполняли водой… А это идея. Заставлю демонов, вокруг замка вырыть глубокий ров и заполню водой, которую можно будет подвести из подземного источника неподалеку от замка. Судя по реакции моих демонов, вражеским демонам вода тоже не очень понравится. А у самых стен оставлю немного места и высажу местные деревья, авось разрастутся и будут встречать переплывших ров врагов. Так надо срочно проверить обладают ли эти деревья атакующим потенциалом. Подозвала одного караса и приказала ему словить и притащить мне живой какую-нибудь зверушку.

Карас не заставил себя долго ждать и быстро принес мне очень зубастое, отдаленно напоминающее змею своим длинным подвижным телом, существо. А умные твари эти карасы, все верно исполнил.

– Кинь его в дерево – приказала я шестилапому помощнику.

Тот немедленно исполнил, и я стала свидетелем занимательного зрелища. Дерево, словно живое, тут же оплело ветвями подачку караса, а красные шипы, что у этой растительности вместо листьев, тут же удлинились и впились в тело своей жертвы. Змееподобное существо какое-то время дергалось, пытаясь выбраться, а затем обмякло. Дерево, да именно дерево, при этом все время выдавало утробные рычащие довольные звуки, а шипы, как мне показалось, высасывали из тела закуски кровь, потому как та стремительно истощалась. Мне поведение дерева, чем-то напомнило паука. Его ветки и, возможно, корни – сеть, а само оно именно паук, сосущий кровь. Ну что же весьма неплохо. Главное чтобы деревца принялись, и стали давать побеги. Блин, ощущаю себя безумным садовником-экспериментатором.

Возможно идея со рвом и садом дурацкая, но почему бы не попробовать. Неплохо было бы завести тогда еще во рву какое-нибудь местное подобие рыб, по типу пираний. А что? Дополнительная трудность для захватчиков. Пока будут переплывать, подкормят рыбок. А еще и кормежка для моих демонов, но это если получится разводить водоплавающих. Опять же досуг в виде экстремальной рыбалки.

Второй вопрос на повестке дня – продовольственный. Так ну первая идея – найти и разводить рыбок. Попробовать разводить кого-то из местной фауны? Так ее тоже нужно кормить мясом, потому не вариант. Регулярно нападать на соседей? Можно и нарваться, как предыдущий Руаши. Надо будет познакомиться с другими Руаши моего Лорда и узнать как они решают эту проблему. Мне на ум пока приходят лишь идея отвлекать демонов, кормя пищей духовной. Организовать им тренировочную полосу препятствий. Пусть там бегают и развлекаются. Опять же ров копать и деревья сажать. Уверена, местная флора, так просто себя пересадить не даст.

Третий вопрос, это необходимость обжить замок. Вот бы где-нибудь достать еще мебели и провести в него воду. Но это пока лишь мечты.

У меня уже руки начали чесаться от желания действовать. Решительно встала, гордым взглядом окинув свое отмокающее с кислым видом воинство.

– Выходим, молодцы!

Демоны обрадовались и тут же повыскакивали на сушу.

– Возвращаемся в замок. Кстати знает ли кто-нибудь, есть ли у нашей обители название?

Демоны помялись, раздумывая над моим вопросом, но затем неуверенно отрицательно покачали головой.

– Не порядок. У замка должно быть имя. Пускай отныне будет называться… – блин, а как лучше назвать то? Почему-то в голову лезет всякая ерунда типа Обитель Зла, Хренвозьмешь и Невлезайубьет. А, ладно. – … Смелым, простым и элегантным именем 'Гордый', – демоны, судя по их взглядам, не особо оценили. Им вообще все равно, будет замок иметь имя, или нет. Но мне плевать, на их мнение. Я когда-то слышала, что имя очень важно, для любого объекта, и придает ему особую энергетику. Как говориться, как корабль назовешь, так он и поплывет.

В Гордом было затишье. Демоны ждали, очевидно, моего возвращения и готовились к очередным чудачествам. Не буду обманывать их надежды. Как и планировала, организовала поочередное отбытие групп демонов на пруд, с приказом не возвращаться, пока не смоют с себя всю грязь. Деревья, что вокруг пруда, наказала не обижать. Тем, кто оставался в замке, приказала рыть глубокий ров. Бедные мои поданные. Готовьтесь, я еще и не так буду развлекаться. Вызвала к себе своего начальника стражи. Тот ко мне не особо спешил, чувствовал, наверное, что я готовлю ему каверзу. Первым делом поинтересовалась.

– Марс, как самый долгоживущий в этом замке, ты наверняка должен знать. Я обследовала весь подвал, и ничего особого не нашла, но мне отчего-то кажется, что там могут быть запасные ходы, на случай экстренного отхода. Лучше скажи честно, в курсе ли ты об этом?

– Ну… Не уверен насчет хода, – почесав голову, задумчиво произнес демон. – Но говорили, что-то про один из коридоров внизу, сейчас он завален, так вот этот коридор вроде как вел в подземные пещеры. Я поступил в замок позже и не знаю, правда это или нет.

– Прекрасно! Обязательно нужно обследовать. Ты знаешь, где этот коридор? Возьмем нескольких демонов чуть позже на разбор завала.

– Да, моя Руаши. Вот. Уже не удивляется и не интересуется, зачем мне все это нужно. Значит, привыкает.

– Еще вопрос. Знаешь ли ты, был ли на территории замка, какой-либо источник воды? Может нечто вроде колодца или подземные воды?

– Никаких колодцев. А подземные воды есть. Раз в одну из смен времен подтапливает нижние этажи. Для прежних Руаши это всегда становилось проблемой, поскольку вода приносила с собой обитающих в ней подземных жителей. Они вечно съедали наши замковые запасы еды. Отловить и уничтожить их всегда трудно. Очень уж мелкие и юркие. И их много. Стоит засунуть руку в воду, тут же обглодают, твари. Потому мы обычно либо ждем, пока вода уйдет, унося своих обитателей, либо просим помощи у лорда. Тот, если в хорошем настроении, присылает своего мага, который высушивает воду и выжигает мелкую заразу.

– Ага.

Поведанное демоном, с одной стороны порадовало, поскольку означало, что я, скорее всего, смогу завести себе водоем с пираньями, а с другой – водопровод не организуешь, купаться вместе с мелкими зубастиками чревато, а еще ров не сможет защитить, от тех, кто владеет магией, и рыбки, ввиду своей неуловимости, голодных демонов не накормят. И рыбалку не организуешь, местные пираньи сами на кого хочешь, порыбачат. Ну и ладно. Всегда хотела иметь личный водоем.

За следующие пару дней ров наполовину выкопали, и как только в него понемногу стала просачиваться в некоторых местах вода, приказала остановить раскопки. Следующим пунктом заставила демонов аккуратно выкапывать деревья вокруг пруда. Деревья переселению всеми корнями и ветками сильно сопротивлялись. Демоны матерились, сражаясь с деревьями. Победило мое упрямство. Пять непокорных растений все же рассадили вокруг замка. Одно, шестое, оставила у пруда. А то вдруг его товарищи на новом месте не приживутся, так хоть один представитель местной флоры у меня останется.

Продолжили выкапывать ров в местах, где воды пока не было. На тот момент, когда вода начала бить ключом, выбираясь из подземных оков, удалось сделать довольно глубокий ров. Мои демоны поспешно выбирались из ямы, которая стала быстро наполняться водой. Не знаю, правильно ли я все сделала и не уйдет ли вода обратно под землю. Буду надеяться, что нет.

Было интересно наблюдать за заполнением рва. Уровень воды поднялся, не набрав двух метров до верхней отметки. А ведь мог бы и перелиться. Чтобы я тогда делала? Думаю, тогда выкопала бы отвод на той стороне замка, где есть небольшой наклон вниз. И получился бы ручей. Хищный. Наклонившись, надо рвом, рассмотрела маленьких зубастых рыбок. Они имели гладкое черное тельце, плавники, хвостик, гребешок и зубки, которые, несмотря на маленькие размеры рыбок – самая крупная в длину не длиннее спички, весьма хорошо просматривались. А, в общем, обычные такие рыбки – малявочки. Ров ими теперь кишмя кишит.

Неожиданно мое тело резко, без предупреждения, заняла Ариса. Она резко отпрыгнула в сторону, быстро переместилась за спину демона, который, оказывается, подошел ко мне со спины очень близко, и пнула его в воду.

Несчастный, окунувшись, громко заверещал и попытался выбраться на берег, Ариса не давала, ногой отбивая все его попытки уцепиться. Тогда демон, уже подъеденный рыбками, быстро поплыл к другому берегу. Там он почти выбрался на окружающий стены небольшой бережок, но, видимо в панике, не обратил внимания на высаженное неподалеку деревце. А вот оно его заметило. Сначала один корень, затем другой вырвались из земли, дотянувшись до кровоточащего тела пловца, и жадно в него воткнулись. Сам демон заорал еще громче, хотя не понимаю, куда уж сильнее, и упал в воду. Однако до конца не окунулся. Его продолжало корнями удерживать за руку дерево, высасывая кровь. Да, неудачно для него получилось. Теперь неудачливый воин оказался в ловушке, поскольку оказался подвешен наполовину в воздухе и не мог попытаться выбраться еще раз. Рыбки делали свое дело, с удовольствием обгладывая жертву снизу, а дерево, довольно щурясь множеством глазок, все больше обвивало вытягивающимися корнями руки демона, стараясь как можно глубже в него вонзиться.

Черные демонические воины весьма сильны, потому эта жертва моего экспериментального водоема еще долго дергалась и кричала.

– Ари, за что ты так с ним?

– Он хотел сделать с нами тоже самое.

– Уверена?

– Абсолютно.

Ариса обернулась к столпившимся у замка демонам. Сейчас все обитатели этого места выбежали посмотреть на бесплатное представление, они с ужасом в глазах безотрывно наблюдали за корчащимся демоном и испуганно перешептывались. Как только все заметили, что Ари смотрит на любопытствующих, тут же замолчали и опустили глаза в землю. Наступила гробовая тишина, прерываемая лишь тихими стонами умирающего и утробным рычанием дерева. Ариса низко угрожающе зашипела.

– Многие из вас видели, что собирается сделать этот демон. Захотели меня убить?

Все демоны чуть подались назад. Многие испуганно сжались, опустив глаза вниз. Чувствуют, что сейчас всех ждет неминуемое наказание.

– Думали, раз я до сих пор никого не убила, слаба и безвольна? Так вот вы ошибались. Думали, вместо того чтобы воевать, занимаюсь всякой ерундой, то значит я глупа или тронулась умом? Что же, вы видели наглядную демонстрацию и теперь понимаете, что просто так я ничего делать не стану. Знаю, вы голодны, и сейчас вам плевать на все. Но сегодня даю вам один шанс. Отпускаю вас. Можете идти в соседские замки, если считаете, что вас там сумеют накормить.

Демоны стояли и не знали, как лучше поступить и ни на что, пока не решаясь. Вдруг их хозяйка специально все это говорит, чтобы узнать, кто перебежчик, а затем убьет всех отступников, накормив ими оставшихся.

– Ари, правда, убьешь?

– Нет. Пусть уходят.

– Но почему? Рациональнее их будет убить и пустить на корм.

– Не замечала раньше за тобой кровожадности.

– Просто мне действительно не понятно, почему ты не станешь убивать. Это ведь обычная практика для этого мира.

– Уверена, ты найдешь другой способ сделать так, чтобы демоны не голодали. Те, кому не нравятся устанавливаемые нами порядки, пусть уходят и рассказывают о глупости их прежней Руаши. Потом сами будут умолять о возвращении. А я привлеку этим поступком внимание наших соседей, которые пока осторожничают, но теперь станут нападать, надеясь на легкую добычу. Я получу еще больше мяса, и буду абсолютно в своем праве убивать всех вторгшихся на мою территорию.

– М-м-м. Какая ты коварная. А нас самих не съедят?

– Я уверена в своих силах. Нападать вместе, соседи не станут, а по отдельности, я и без подмоги с удовольствием всех освежую. Вот если бы нападала я, было бы хуже. Атаковать самой соседний домен – и местный лорд тут же пришлет армию. А если на Руаши моего лорда – те могут объединиться, возмущенные дерзостью новенькой чужачки. А так каждый сам будет стараться урвать себе кусочек.

– Возможно, ты права. Если уверена, что справишься, то это хорошо. На какое-то время вопрос с продовольствием будет решен.

– Да. Но тебе не стоит расслабляться. Еды все равно всегда не хватает.

– Буду думать.

Тем временем в толпе демонов наметилось оживление. И вот один из воинов решил рискнуть. Сорвался с места и с невероятной скоростью побежал. Остальные стояли и смотрели, что будет дальше. Ариса лишь проводила убегающего взглядом, но осталась на месте. Прошла минута, другая.

– Ну? Это все? Другого шанса не будет.

Тут побежали уже сразу трое демонов. Еще трое. Теперь двое. Мое воинство стремительно сокращалось. Наконец осталось ровно двадцать демонов. Эти бежать похоже не собираются. На их мордах явно читается, что я полная идиотка, но все равно ведь не уходят. Марс, который тоже предпочел остаться, встал на колени и произнес пафосную фразу.

– Наша Руаши, мы рады служить вам и, при необходимости, умрем за вас. Мы преданные воины, готовые исполнить любое повеление госпожи.

– Ари, ну я понимаю Марс. Он у меня начальник. А другие то, что остались?

– Все очень просто. У каждого из этих двадцати основных защитников замка есть карас – абсолютно преданная своему хозяину очень мощная и опасная тварь. Карасов я не отпускала. Никто из демонов, имеющий подобную зверушку, добровольно с ней не расстанется.

– Ясно.

– Спасибо за службу. Возвращаемся в замок.

Глава 5

Теперь прокормить свой сократившийся замковый отряд стало гораздо проще. Запасов из подвала пока хватает. Периодически воины пополняют его, отправляясь на охоту. Под руководством Марса был расчищен завал в подвалах замка. Запасного выхода, на случай осады в нем не оказалось. Зато обнаружился проход в пещеры. Уж не те ли, где гуляла Ариса после выхода из кокона? А что. Я так поняла, они весьма обширны, и путешествовать по ним, ища выход, можно бесконечно долго.

Какое-то время осматривала пещеры, проходы в которых уходили все глубже вниз. Видимо, эти пещеры, не знаю уж, изначальные или нет, тоже весьма обширны, изучать их еще и изучать. Никакой живности тут пока не встретила. Зато наткнулась на подземное озеро с небольшим водопадом, бьющим из-под потолка. Шикарно просто. Вода гораздо чище, чем в том пруду, в котором купалась раньше. Присмотрелась внимательнее. Рыб не наблюдается. Опустила ногу в воду. Удивительно, но вода не ледяная, а чуть теплая. Конечно, после Ариных модификаций тела, мне можно плевать на подобные мелочи. Могу искупаться, как в холодной воде, так и в кипятке. Но все равно потрясающе. Не утерпев, нырнула. Кайф. Все же, несмотря на возможную опасность, которую несут пещеры – ведь неизвестно кто из них может полезть, проход, как мои предшественники, закрывать не стану, ради одной этой пещеры с озером этого делать не стоит. Пусть лезут. Будет закуска для меня и воинов. А еще, в случае непредвиденной опасности, можно тут спрятаться вместе с целой армией или вообще уйти в неизвестном даже себе направлении.

Накупавшись и запомнив путь к озеру, вернулась в замок. Решила периодически наведываться в пещеры для изучения путей и мест, в которые те могут привести. Думаю, подземное озеро, не последний сюрприз, который меня там ждет.

Как предсказывала Ариса, визиты от соседей не заставили себя долго ждать. Сначала последовало стремительное нападение одного из Руаши моего лорда отрядом из сорока воинов с карасами. Ари была очень довольна. Много мяса, много добычи. Справилась она сама, не прибегая к помощи воинов. По моей просьбе, оставила в живых всех карасов и пару демонов, из тех, что посильнее и посвирепее. Карасов загнали в загоны к нашим – будет, чем награждать своих новых демонов, и заодно это станет основой их верности, как и для оставшихся в замке воинов. Мои демоны были очень довольны – им тоже перепало мяса, поскольку сама Ари все бы не съела, а оставлять разумных заложников в качестве продуктового запаса было не безопасно. Знатное вышло пиршество. Сытые демоны, развлекались тем, что подкармливали рыбок во рву и деревья. Запускали демона в воду и делали ставки, как долго тот продержится. Если тому удалось вылезти из воды и пробраться мимо бдительных деревьев, то на замковой стене его все равно поджидало часть демонов из зрителей, который либо убивали, счастливчика, либо, если еще не наигрались, сбрасывали обратно в воду. А я в свое время планировала для демонов рыбалку. Извращенная фантазия моих подчиненных придумала нечто новое, но тоже ведь развлечение.

Двум понравившимся мне демонам, которых попросила у Ари оставить, предложила службу у себя. Те, сначала раздумывали. По идее, после смерти их Руаши, они должны были кровно отомстить за своего господина, но понаблюдав какое-то время за играми моих демонов, согласились. Так мой отряд пополнился двумя отборными воинами бывшего соседа. Искать где находится земли и замок того Руаши, с целью захватить, не стала. Свой нужно защищать, времени на дальние экскурсии пока нет.

После первого нападения один визит следовал за другим. В это время я практически не принимала участия в управлении телом. Ариса действовала по установленной схеме. Сражалась, убивала, забирала себе оставшихся без хозяев карасов и лучших воинов. Иногда давала своим демонам возможность поразвлечься и поиграть в защитников Гордого. Я только периодически вылезала из уютного небытия и заставляла подопечных убираться, искать камни для восстановления местами периодически рушащегося замка. Как выяснилось, мгла, которую я не так давно обнаружила во время очередной прогулки в пещерах под замком, является в этом мире еще и очень хорошим и цепким материалом. Я ее использовала вместо цемента и заливала в отверстия, через которые шел сквозняк. Более мгла не проявляла ко мне излишней активности, а извлеченная на свежий воздух из своего пещерного 'озера' через некоторое время затвердевала. Как уже говорила – хороший оказался материал. Со свойствами как у цемента, только по-моему еще прочнее.

Прошла одна смена времен. Заняла она примерно дней сто – сто двадцать. Точно не считала. Заключалась смена времен в резком изменении погоды. То все время было сухо, а теперь небо заволокла мгла, и не переставая льет дождь. Намокшая земля превращается в труднопроходимое чавкающее месиво. С ума сойти можно. И так мир не особо радостный и позитивный, так и погодка норовит подбавить негативных красок.

Зато нападения прекратились. Не столько из-за нелетной погоды, сколько из-за того, что Ари всех своих соседей запугала. Если вначале Руаши шли вместе со своими отрядами, то потом начали присылать лишь воинов. Сначала малочисленным составом, потом, очевидно решив объединяться, крупными, в сотню, две голов. Но поздно. Ари уже набрала силу. Раньше надо было сговариваться и давить такую наглую заразу, как Ариса. Наша территория значительно расширилась за счет Руаши моего лорда. Брать земли и замки у соседнего лорда, увы, было запрещено, хотя гостей от него у меня было очень много.

Теперь в моей власти находится еще четыре замка и почти пять сотен голов демонов в подчинении. Земли растянулись в основном по границе обширного владения моего господина. Как выяснилось, моего лорда это волновало мало. Подобные заварушки на его землях происходят постоянно, он уже перестал вмешиваться в подобные дела, главное, чтобы проблем с соседним лордом не было. Только прислал в итоге документ, в котором мне присваивалось новое звание: Саруаши. То есть я теперь вроде как могу себе заводить своих Руаши, и одаривать их землей, но в пределах завоеванных мной владений. До этого, вследствие большого числа войн и переделов власти, Саруаши в приграничье не имелось. Точнее были, но не слишком долго.

Первым своим Руаши я назначила Марса и отправила управлять одним из замков. А в Гордом появился новый начальник стражи. Еще трем своим самым перспективным демонам, также дала звание Руаши с положенными замками. А сама осталась жить в Гордом, сделав основной своей базой.

Касаемо управления территориями и замками. В первую очередь стала развивать везде водные артерии. Как показал опыт в Гордом, хорошая идея. Рыбки во рву с водой после частой подкормки стали активно расти. Возвращаться в свои подземелья не стремились или, растолстев, уже не могли. Некоторые экземпляры, в длину достигали метров двух – трех. Да, те малявочки, оказывается, могут вырасти и до подобных размеров. А может и больше, проверить пока не удается – мои демоны, все же организовали рыбалку, приманивая самых крупных рыбок на оторванные конечности, бывших захватчиков замка. Когда рыбка жадно вцеплялась в предложенный кусок мяса, ту быстро доставали и глушили. Так что я могла собой гордиться. Продовольственная проблема оказалась решаема. И у меня возникла идея, выкопать на своей территории реку или большое озеро, чтобы разводить в рыб. А что? Попробовать стоит. Со рвом же вышло. Главное найти подходящий источник, способный дать столько воды.

С растениями история похожая. Видимо так благотворно действует обильная подпитка кровью. Мои деревья подросли, хотя и не особо сильно, особенно в сравнении с рыбами. Рост среднестатистического демона паукообразные деревья так и не превысили. Зато как хорошо эти растения, как выяснилось, размножаются. К началу сезона дождей под стенами замка выросла вторая плотная стена – из деревьев. Теперь пробраться в Гордый можно было только тремя способами – Перелететь, через опущенные ворота, или если поможет маг, который осушит ров, уничтожит рыб и выжжет деревья. Хорошо оказалось, что стены у Гордого достаточно глубоко вкопаны и не дают тем самым возможности корням растений распространять свои ростки во дворе замка, а то намучились бы мы, постоянно отбиваясь от агрессивных корней. Растительность, кстати, в воду не лезла. То ли с рыбами не поладила, то ли воду не любит. Тем не менее, в воде деревьев не было и за пределы рва, как и под стены, у них прорасти не получилось. Приняла решение развивать в будущем экологическую ситуацию в этом мире. А конкретно – посадить сад близ границ соседского домена. Врагу будет труднее идти на нас с войной.

Кстати, в моем распоряжении, благодаря новоприобретенным территориям появились новые виды растений. Изучая владения близ одного из новых замков, в одной из низин обнаружила траву. Черная, блестящая, высотой по колено. Выглядела обычно. Самое удивительное, вполне мирная, разве что по кайме невероятно острая, но для среднестатистического демона это не ощутимо. Никаких признаков агрессии травка не проявила. Хотя не ясно, чем эта растительность питается – кровью или все же водой. А еще встречались колючие кустарники, внешне напоминающие деревья, только пониже, и на них росли цветки алого цвета, похожие, формой на маленькие звездочки, причем ядовитые. В общем, решила все это начать высаживать и выращивать, периодически удобряя кровью врагов. Не столько из соображений выгоды, сколько ради того чтобы разнообразить пейзаж на подвластных мне землях. А то слишком уж тоскливо тут все смотрится. Демонам наказала за всеми найденными растениями ухаживать и строго настрого запретила тех обижать или уничтожать.

Свои новые замки решила назвать в одном стиле с Гордым. Соответственно получились Отважный, Верный, Смелый и Бравый. Все замки оказались почти как две капли воды похожи на Гордого. Воспользовавшись своим служебным положением, утащила из других замков все мало-мальски целые сохранившиеся предметы мебели.

Пока не переставая лил дождь и на улице гулять не тянуло, занималась ремонтом и внутренней отделкой Гордого. Как уже говорила, заделала все дырки, восстановила обрушившиеся местами стены и крышу. Пригнала демонов в пещеры и заставила отколоть большие куски камней. Из них мы с воинами вырезали небольшие блоки для вставки в искрошившиеся участки лестниц. Выбросила весь скопившийся мусор. Старые кости отдала рыбам, а не съедобный крупногабаритный мусор приказала закопать. Самая забавная ситуация оказалась с туалетами. До моего прихода демоны испражнялись, где хотели, в том числе и в любом помещении замка. С моим приходом я им это запретила. И демоны стали ходить для этих дел за стены замка. Когда выкопали ров, у воинов появилось еще одно новое развлечение, ходить в туалет со стен в крепости, к своему и рыб удовольствию. Да, рыбки любили, как выяснилось не только мясо, но и его переработанная версия. А я обычно спускалась в пещеры и использовала под эти цели глубокие щели.

Расставила новую мебель. Теперь у меня появилось зеркало. Как только оно сохранилось, в подобных то условиях? Когда новый предмет доставили и установили в моем кабинете, жадно к нему прильнула. Будучи в коконе, в тусклом отражении стен все просматривалось плохо. А сейчас в зеркале отражалась красивая стройная девушка. В этом мире у меня длинные роскошные иссиня-черные волосы. Лицо гораздо более симпатичное, чем раньше. За счет удлинившихся ног, рост стал выше. Фигура – словно песочные часы. Еще и хвост этот. Да, я просто секс бомба. Глаза у меня нынче просто огромные, хотя мне казалось, в коконе Ари сделала их более яркого цвета, сейчас же они были темно-бардового, тусклого такого цвета.

– Что? Не может быть, – это вмешалась, завладев телом Ариса. И тут произошло странное. Стоило ей взять контроль, как цвет глаз поменялся, став таким, каким я его себе представляла – ярко-красный, почти светящийся. Интересно.

– Ари, верни, мне пожалуйста, сейчас контроль.

Вернула, и тут же глаза снова стали темнее. Выходит цвет глаз изменяется, как только у тела сменяется хозяин. Хм, если в этом мире есть подобные нам с Ари, то их можно вычислить таким способом. Впрочем, как и нас ней. Надо быть осторожней.

– Как смотришь на то чтобы поэкспериментировать? – поинтересовалась у демоницы.

– Что ты предлагаешь?

– Возьми контроль. Хорошо. Теперь попробуй мне отдать его, только частично.

– Это как? И зачем?

– Ситуации разные бывают. Возможно, когда-нибудь нам понадобиться одновременно контролировать тело. Нужно к этому привыкнуть и согласовать действия. Представляешь как удобно? Можно будет делать одновременно два совершенно разных действия. Одну руку, например, контролирую я, держа, скажем, книгу, и читая ее одним глазом. Другой рукой управляешь ты, отбиваясь от врагов. Или я толкаю речь, а ты в это время опять же с врагами разбираешься.

– Не самые удачные примеры.

– Знаю. Но как вариант.

– Ладно. Пробуем.

У Ари, сразу получилось. Она вообще крутая. Теперь мы контролировали тело одновременно. Ощущение не привычное. Двойственное. У меня резко улучшилось зрение и обострилось обоняние. Принюхалась. Внизу, там, где у нас загоны с едой, кого-то ели. Ощутила запах боли жертвы. Довольно вкусный, надо сказать запах. Вот о чем говорила Ариса. Она может считывать чужие эмоции через запах, причем на весьма далеком расстоянии.

– Ари, а ты ощущаешь что-нибудь новое?

– Нет. Хотя… Мне кажется у меня теперь больший спектр чувств.

– И какие же новые чувства ты ощутила?

– Любопытство. И еще нечто странное, пока не поняла, как лучше назвать. Возможно симпатия. К тебе. Так странно.

– Хорошие чувства. Посмотри в зеркало. Цвет глаз опять поменялся.

Теперь мои глаза были просто красными. Не яркими и почти светящимися, но и не как прежде тускло-багровыми. Получилось нечто среднее.

Мы еще какое-то время экспериментировали и привыкали к новому состоянию. Должна признать, сработались мы достаточно хорошо.

Разнообразило наши будни пришедшее от лорда письмо-требование явиться к нему с отчетом. И это в такую погоду. Присланный им демон должен был меня проводить. Отправляться никуда не хотелось, но ничего не поделаешь. Зато можно надеяться, соседи не станут активно нападать под дождем, увязая в грязи, особо не навоюешься. Мои демоны должны справиться.

Отправилась с небольшой свитой из десяти воинов. Утопая по колено в грязи, через десять дней неспешного хода добралась до резиденции лорда. Нехилый такой дворец – крепость, превышающий мой гордый замок раз так… во много. Вот это место однозначно можно назвать 'Обитель Зла'. Самое подходящие имя для столь устрашающего, огромного и в тоже время величественного сооружения. Покажите мне, где строители в этом мире? Кто все это делает? Я хочу заказать себе такую же крепость.

По прибытии меня проводили в выделенные мне комнаты. Обстановка, как в комнатах, так и во всем замке оказалась роскошной, а главное обильной. Предметов мебели – неисчислимое множество. Все новое и чистое. Больше всего поразило наличие электричества. Однако приглядевшись к местным лампам, потрогав и разобрав, поняла, что там лишь отдаленное сходство с лампочками. Никаких проводов. В основании прозрачной тонкой колбы находится твердое основание, к которому словно приклеен небольшой световой шарик. Скажешь 'свет' и появляется, собственно, свет, 'тьма' – шар гаснет. Магия наверное. Интересно, может как-то получится умыкнуть себе пару таких вот лампочек? И как у них обстоит дело с подзарядкой?

Мне принесли в качестве обеда кусок сочного мяса, а когда Ари, я сама до сих пор не отважилась съесть что-либо в этом мире, насытилась, пригласили проследовать на прием к лорду.

Глава домена ожидал меня сидя в большом шикарном кресле, которое скорее можно было бы назвать троном, одет он был, неожиданно, не в доспехи или что-то официальное, а в обычный такой домашний халат. Смотрелось, надо признать, забавно. Такой огромный красный страшный демон никак не ассоциируется с подобной одеждой. Наверняка еще и в тапочках пушистых. Ариса, повинуясь местным традициям, встала на колени и поприветствовала своего Лорда. Тот осмотрел меня с довольным прищуром.

– О! Прекраснейшая, рад тебя снова увидеть. Поведай же мне о своих успехах.

Тут Ари отдала мне управление телом, и я вступила в разговор.

– Мой могущественный повелитель, мои успехи весьма скромны. Но все они во славу Вас. Каждодневно слежу за порядком и охраняю, в меру своих, сил границы. Для более успешной защиты объединяю понемногу земли ваши земли, чтобы у них была крепкая и надежная рука вашей Саруаши.

– Похвально, похвально. Сосед мой не беспокоит?

– Нет.

– До меня дошли слухи, что Вы, нежнейшая, занялись разведением рыб и посадили сад. Должен признать, неожиданная инициатива. Что Вас на нее с подвигло?

– Мой величественный лорд, исключительно забота о вашем воинстве и землях. Рыба помогает накормить голодных воинов, а растения защищают замок от нападений. Все только во славу вашего домена.

Демон, наконец, решил сменить раздражающий меня высокопарный стиль речи на более простой и деловой.

– Но ведь рыбу и эти твои цветочки тоже надо кормить. В чем же выгода?

Я решила последовать примеру собеседника. Ари его нисколько не боялась, потому не стоит с ним так уж расшаркиваться. Я и до этого лишь ради забавы с ним общалась в его манере.

– Кормлю я свое хозяйство только кровью врагов. Всех нападающих все равно не съешь, стухнут. А так и рыбка подрастает, образуя запасы еды, и, как уже раньше сказала, дополнительная защита.

Демон подозрительно прищурился и высокопарно произнес.

– Настоящему демону не нужна дополнительная защита. Он идет в бой и пьет кровь своих врагов, и не отдает ее еще кому-то.

Не поняла. Это он меня, на чем поймать хочет?

– Ари, ответь-ка лучше ты ему.

– Мой лорд, – Ариса не могла вести себя настолько спокойно, как я, потому зло зашипела. – Настоящий демон использует любую возможность победить, и наесться кровью врага. Пойдет на все, будь то предательство, подлость, шантаж или необходимость поделиться своим со своими подчиненными.

Демон тут же довольно улыбнулся и примирительно махнул рукой.

– Это конечно, мудрейшая. Я просто думал, что вы еще слишком молоды, чтобы осознать подобные истины. Скажите, сколько же вам лет?

Блин, сказать маленький возраст, и демон может почуять неладное. Как я успела узнать о существах этого мира, рождаясь и выходя из пещер, все они чрезвычайно агрессивны и безрассудны. Ума и опыта у них еще тоже очень мало. Но это нечто вроде демонического детства. Если демон достаточно силен и удачлив, что выживает и приспосабливается, то с годами постепенно начинает 'взрослеть'. Главным образом меняется характер. Выживший становится более степенным, спокойным, рассудительным. Даже голод уже не настолько мучает демона, давая время задуматься о каких-то других вещах помимо еды. Но взросление происходит лет через триста, не раньше. Потому и не понятно, что лучше сказать. Скажешь слишком мало, и тем самым вызовешь недоверие, я уже успела показать свое разумное поведение. А чересчур много, и выдам себя на не знании, каких-то элементарных вещей. Лично я, например, еще даже не видела все сезоны в этом мире. Поэтому решила косить под дурочку.

– Мой лорд, не могу точно сказать.

– Понимаю, точно никто не может, хотя бы примерно.

– Вы знаете, пару-тройку смен времен назад, меня сильно приложило по голове, и когда очнулась, почти ничего не смогла вспомнить.

– О! Надо же. Ну, бывает и такое. Я разрешаю продолжать вам ваши начинания. Любопытно, что из этого выйдет. У меня на территории водится несколько оригинальных видов растений. Хотите, пришлю вам несколько для разведения?

– Конечно, мой лорд. Вы бы меня эти нескончаемо обрадовали.

– Прекрасно. Что же о составе твоего гарнизона, количестве земель и общей ситуации все знаю. Мне докладывают. И я, сложившейся ситуацией вполне доволен. Ты достойна поощрения. Чего желаешь?

– Мой лорд, для меня нет большего желания, чем видеть ваш благосклонный взгляд – да патетично, ну не смогла я удержаться. За такое меня сейчас могут и послать далеко, раз я такая дурочка, которой ничего не надо.

– Столь ярая преданность своему лорду, это конечно замечательно, но какой же я буду мужчина, если отпущу такую прелестницу без подарка, – шутливо заметил демон. – Только умоляю, ничего не говорите демонице моего сердца. Она чрезвычайно ревнива, а поскольку я вас приглашаю погостить у меня пару дней, наверняка найдет, чтобы поболтать и выяснить отношения на предмет, меня и моей ею занятости. Но вы не обижайтесь. Моя прекрасная демоница обычно не сильно лютует и мои гостьи и служанки остаются живыми и даже почти целыми.

Значит, у нашего лорда есть зазноба. А я думаю, чего он под меня еще клинья подбивать не начал. Ну, это хорошо. Не знаю, как Арисе, а мне рогатые, мало похожие на людей существа не нравятся.

– Что вы, лорд. Какие обиды. А насчет подарка… Мне кажется лучший подарок, это книга. Вы позволите посетить вашу библиотеку? И, если это не будет со всем уж наглостью с моей стороны, могу ли я получить бумагу и пишущие принадлежности? Это необходимо мне, чтобы вести учет своего хозяйства.

Видно было, что к подобным запросам демон не привык. Могу представить. Наверное, у него обычно просят побольше власти и земель. Книги тоже просят, но с прицелом научиться именно маги. Даже Ариса во мне недовольно шипела, требуя заказать чего посущественнее. А смысл? Земель мне пока и так достаточно, с завоеванными бы разобраться. Чего-то важного и значимого, лорд все равно мне сейчас не даст. Появилась и работаю у него без году неделя. Тоже, конечно очень хотелось попросить книгу по магии, но что я с ней буду делать? В таких вопросах я ничего не понимаю. Тут нужен учитель. Демону пока нет выгоды, мне его предоставлять.

– Немного не обычная просьба, но я ее выполню. Но скажите, вы грамотны? Умеете читать и писать?

– Ну… – вообще умею, конечно, но тут ведь, наверное, несмотря на то, что язык понимаю, скорее всего, свой алфавит и цифры. Вон, в местных картах до сих пор до конца не разобралась. – Не знаю.

– Понимаю, потеря памяти. Попробуете что-нибудь прочесть. Если не получится, дам вам учителя словесности. Навык письма и чтения сейчас очень недооценивают, но он весьма полезен. И я отметил вашу инициативу.

На что он намекает? Что значит отметил? Еще последнюю фразу специально выделил. Значительно. Почему-то возникло чувство, что когда-нибудь в будущем, не раз могу пожалеть о своей инициативе. И ладно. Очень уж интересно узнать, о чем пишут здешние авторы.

Глава 6

За время пребывания в замке лорда успела познакомиться с его обитателями. В первую очередь с демоницей по имени Сечви. С ней мы мило пошипели друг на друга и немного подрались. Мне, демоница вреда причинить бы не смогла, поскольку Ари сильнее, а я была предупреждена, что ту серьезно обижать нельзя, ведь именно эта обаяшка и являлась предметом воздыхания лорда. После нашей перепалки с применением когтей, хвостов, зубов и шипов, Сечви утихомирилась и, после моих заверений, что абсолютно не претендую на ее лорда, предложила распить по чарочке какой-то особо горячительной крови. Меня ее предложение заинтересовало, и вечер мы с демоницей провели очень даже весело. Кровь неизвестного существа, предложенного Сечви, и разлитого по бокалам из темной бутылки, оказалось весьма вкусной и напоминающей по эффекту алкоголь. Ари, хоть и заняла на время питья тело, но от такой кровушки я бы и сама не отказалась, и морщиться бы не стала.

Кстати выглядит демоница колоритно. Краснокожая, как и ее возлюбленный. Вместо ног у нее огромный длинный хвост, напоминающий змеиный, и четыре руки. Про остальные гаджеты, типа рогов, шипов и чешуи вообще молчу. Впрочем, чего это я. В этом мире все колоритные.

Мы много болтали. Сечви сплетничала об обитателях замка и сетовала, что ни с кем, кроме как со мной и лордом вот так не поговоришь. Обычно, все чересчур молчаливы. Особенно те, кто повыше званием будет. А те, кто попроще, может, и хотели бы поболтать, но обычно и двух слов связать не могут. Так что Сечви, весьма рада была моему появлению. К ночи мы с ней дошли до кондиции и отправились бродить по обители. Одним из наших развлечений стало запугивание местных жителей. Как услышим, что кто-то идет, прятались за угол в засаду. Как только жертва к нам подходила, вылетала во всей своей красоте, с громким угрожающим криком, Сечви. Обычно нам попадались патрулирующие крепость простые демоны-воины и прислуга. Воины сначала немного пугались, а потом пытались ретироваться. С демоницей хозяина, связываться нельзя. Но тут выходила я и строгим командным голосом отчитывала бедных охранников и ругала, обвиняя в том, что это могли быть не мы, а враги, и что они совсем мышей не ловят. Объявляла всем строгий выговор. Слуги от этого так вообще чуть в обморок не падали. Не знаю, как другим, а нам с Сечви от этого почему-то было дико смешно. Стоило только отойти на достаточное расстояние от очередной жертвы, громко, ржали, валяясь на полу. Тех, кто будет позначительнее воинов, нам на пути не попадалось, либо слухи дошли, либо заранее чувствовали опасность от двух неадекватных демониц и спешили скрыться подальше. Когда это развлечение нам надоело, предложила Сечви пойти во двор, показать, как я тренирую своих воинов. Та с радостью согласилась.

Для начала мы завалились в казармы и вывели находящихся там демонов на плац. Затем я, с серьезнейшим лицом опять объявила всем выговор. Отругала, что совсем размякли. И объявила тренировку. После чего я, прошу заметить, не Ариса, а именно я, начала разминку. У меня не такие классные, точные и выверенные движения, как у Ари, к тому же под воздействием распитого напитка движения стали еще более раскоординированными. Но демоны, опасаясь взбучки, повторяли все мои выкрутасы, причем в точности. Смотрелось все это просто потрясающе. Еще и Сечви, стоя рядом со мной с не менее серьезным и грозным видом, дополняла картину, сложив все свои руки на груди, строго наблюдала за правильным исполнением демонами упражнений. А мне заниматься столь важным сейчас делом сильно мешала Арии, теперь я ее понимала. Когда она отключила меня тогда, возле пещер из-за того что я декламировала боевые песни, это была явная необходимость. Демоница во мне ржала. Так, что мне заложило весь мозг. Это сильно мешало движениям. Потому моя тренировка стала еще больше походить на цирк. Никогда еще не слышала, как Ари смеется. Наверное, так повлиял напиток, поскольку демонам смех не свойственен. Такая опция в организме для поедания еды не нужна.

К сожалению, наше показательное выступление было не долгим. Кто-то сообщил лорду, и тот пришел, утащив свою любимую спать, а на меня пошипел и приказал прекращать балаган. Я вняла. Присутствие злого лорда подействовало отрезвляюще, к тому же действие напитка постепенно отпускало. Похвалила демонов, гаркнула, что они молодцы и выговор снят. Те дружно заорали нечто вроде 'ура', после чего я их распустила отдыхать. Не понятно только, чего они вообще меня слушались. Прав ими командовать, у меня не было никакого, но разошлись мы весьма довольные друг другом.

Затем я знакомилась с теми из Руаши и Саруаши, кто на данный момент по каким-то делам присутствовал в замке.

Не могу сказать, что мне кто-то понравился. Лично меня восприняли враждебно. Для демонов я была лишь еще одной конкуренткой. Особенно запомнилась одна демоница. Кстати существ женского рода вообще было мало, а уж в правящих кругах тем более. Демоницы, имеющие статус воинов, почти ничем не отличались от мужчин, понять, кто именно стоит перед тобой, демон или же демоница, было практически невозможно. Те, кто из прислуги, были похожи на людей, за небольшими усовершенствованиями. Потому не трудно было догадаться, кто женщина, а кто мужчина. Я, в своем не боевом состоянии, больше походила на прислугу, но почему-то никто еще не перепутал. Наверное, подобные ошибки здесь смертельны и дураков не осталось.

Так вот, как уже говорила, особо запомнилась одна Саруаши. Что стерва, это понятно. Тут все такие. Но все равно жуткая дамочка. Если бы не запрет лорда на драки между Саруаши, мы бы обязательно померились силами. Ариса просто рвалась попробовать ее кровушки. Мне с трудом удавалось сдерживать свою боевую подругу. А эта тварь, враждебная Саруаши, уже явно старая и опытная, чтобы с легкостью держать себя в руках, все время подначивала Ари напасть, чтобы подписать тем самым для нас с Арисой смертный приговор, ведь такого бы лорд не спустил. Удалось немного утихомирить мою демоницу, лишь предложив навестить Саруаши Шинис в ее владениях. Убить и забрать земли стервозной демоницы, которые, конечно, и не нужны совсем, но что не сделаешь, чтобы успокоить разобиженную, алчущую крови врага, Ари.

Лорд выполнил условия, обещанного им подарка, и меня провели в библиотеку. Само книгохранилище меня впечатлило не сильно. Книг было откровенно мало. Правда, содержались все фолианты очень аккуратно. Я, как ни пыталась, не смогла заметить на полках ни одной пылинки. А больше всего в этом месте мне понравился его хранитель. Интеллигентного вида седовласый мужчина в очках, унего имелись аккуратные, словно прилизанные рожки и не менее аккуратные загнутые когти. Не вписывалось в образ лишь перекаченное, так, что мышцы, казалось, сейчас лопнут, покрытое чешуйчатой броней тело. Змеиные глаза смотрели спокойно и даже доброжелательно.

В библиотеке я провела не слишком много времени. После того, как Риктор, а именно так звали библиотекаря, научил меня местной письменности, освоить ее оказалось не трудно. Я как будто вспоминала забытое. В доступных для ознакомления книгах не нашла ничего особо интересного. В основном сухие хозяйственные отчеты. Была парочка позабавивших меня баллад о каком-то крутом демоне, кулинарные книги по приготовлению мяса, и несколько философских, на тему, что есть демоны и откуда все пошло. Философские почитала, но там не нашла ничего полезного. Одни пространственные размышления. Разочарованная, распрощавшись с гостеприимным хозяином, ушла из библиотеки.

Возвращаться в свой замок оказалось неожиданно приятно. Как ни странно, успела соскучиться. Да и демоны меня встретили очень даже благодушно. Это видимо потому, что сытые.

В делах, время понеслось очень быстро. Несколько лет, пролетели почти незаметно. Я узнала, наконец, как выглядят вся смена времен. Всего четыре смены. Сезон дождей. Недавно описывала, как он проходит. Затем наступает сезон пепла. Немного напоминает зиму в моем родном мире, но вместо хлопьев снега, с того, что здесь можно назвать небом, летит черный пепел, от него получаются целые черно-серые сугробы. Температура понижается, но только ночью, и не так чтобы сильно. Настоящего мороза в этом мире не бывает. На смену пепельному приходит сезон ветров. Налетевший пепел вздымает сильный ветер, получаются серо-черные пыльные бури, попасть в такую не слишком приятно. Пепел попадает в глаза и дыхательные пути. У нас даже были случаи летального исхода. Но не у воинов, а у гуляющих по просторам земель лорда диких монстриков, из тех, что здесь держат за еду. Монстры погибали если не сумели найти места где скрыться от бури. Ветра здесь дули только в одну сторону, унося весь пепел куда-то на север, в место называемой пустыней голода. Для местных жителей самое страшное из возможных названий. Голод никто не любил.

И наконец, наступал жаркий сезон. Температура резко повышалась. Наступало настоящее пекло. Но для обитателей этого мира, это не проблема, потому это время считалось самым приятным. Каждый сезон держался около ста, ста пятидесяти дней. Времени межсезонья здесь попросту не было. Смена времен происходила резко. Сегодня одна погода, а завтра уже другая. Годом я условно считала четыре проходящих сезона.

За прошедшие года на подвластных мне территориях многое изменилось. Принадлежащие мне земли ныне считаются самыми благодатными и пригодными для жилья. Свободные демоны ко мне просто валом валят, умоляя принять к себе, а те, кто принадлежит другим Руаши или Саруаши, втайне присылают своих представителей с мольбой их завоевать.

А все благодаря чему? Мои ботанические начинания дали неожиданный результат. На сегодняшний момент на подвластных мне землях очень быстро стали завоевывать свое место под небом, активно подкармливаемые моими демонами растения. Вырастали леса низеньких кривых глазастых деревьев с кустарниками. Появились первые травяные поля. Подаренные лордом хищные растения образовали опасные, но живописные сады. С помощью демонов, как и хотела, откопала и пустила, подпитываемые подземными водами реки. В основном выкопала каналы по границе владений с соседним лордом. Не забыв конечно оставить узкие места. Вдруг мы сами тоже решимся на завоевания, как тогда пройти армии через опасные, кишащие зубастиками реки? Для того и делала их местами очень узкими, так, чтобы только прыжок сделать, и ты на другой стороне. Это проход и для врага, но все равно быстро так вся армия не пройдет, будет время в запасе на подготовку, если что. Сами демоны, если в реках рыбы не появлялось, проявили инициативу, и отловив несколько особей покрупней из рва, с надежной забрасывали ее в пустующие воды. Это дало результат, рыба от своего размножения не отказалась, чем очень радовала моих подданных. На мои земли стало заглядывать больше, ну назовем их все же животными, поскольку разума у этих демонов мало, и тела даже отдаленно больше напоминают животных, нежели людей. Монстров отчего-то сильно привлекала трава. Они ее не ели но с удовольствием могли в ней поваляться, причем у многих и деревья не вызывали сильного страха, чем растительность, коварно пользовалась. Теперь у меня на землях не так уж редко можно встретить такой вот пасторальный пейзаж: вяло текущие воды широкой реки, берега которой обильно покрыты черной лоснящейся травой и лежащие на траве спокойно отдыхающие монстры.

Подобная картинка, только со стороны смотрится мирной. Монстры в любой момент могут напасть как друг на друга, так и на тебя. Бурлит жизнь в, казалось бы, спокойной воде, ее обитатели внимательно следят за происходящим на берегу, и стоит какой-нибудь очередной неосторожной страшилке подойти поближе к прохладной влаге, и зверюшка окажется сцапанной. А трава с радостью впитает остатки чужого пиршества.

Но, тем не менее, монстрам словно медом было намазано. Обычно местные животные, словно перекати-поле безостановочно путешествуют в поисках пищи, но стоит им прийти в новые заселенные растениями места и они остаются. Я специально следила. Не выгонишь. Травила и запугивала их своими демонами. Все равно возвращаются.

Мои соседи, видя такое дело, жутко завидовали, но нападать боялись. Ари уже обломала многим зубы. Причем завидовать то они завидовали, а повторить мой опыт отчего-то не пытались. Ариса говорит, что просто они этого почему-то не могут, их мозг не настроен на созидание. Я этого понять не очень могу, хотя если представить, что тебя постоянно мучает сильнейший голод и жажда убийства, думать о чем-то другом, сил и желания нет.

А потом пришли нуриды. Так их называют некоторые демоны. На тот момент травяные поля покрыли большую часть принадлежащей мне земли. Нуриды появлялись целыми стадами, не пойми откуда. Для этого мира они считаются редкостью. Размером со слона, животные внешне сильно напоминают коров, только в процессе эволюции облысевших, но приобретших в замен толстую шкуру, сильные мышцы, огромное количество рогов и шипов, а вместо копыт плохо развитые лапы с длинными когтями. Предпочитают эти животные держаться вместе, ну и как и все обитатели этого мира – хищники. Но как охотники нуриды не блистали. Вместо того, чтобы, как и другие, ловить других монстров, нуриды принялись поедать траву. И ладно. Ее и так теперь было много. Мои демоны сначала радостно облизывались, ведь мясо нурид в этом мире, как выяснилось, считается деликатесом. Проблема всегда состояла в том чтобы, найти нурид, поскольку их, активно всеми поедаемых было не так уж и много. У меня тут же возникла идея. Поскольку очень уж животные мне напомнили коров моего мира. Под страхом смерти, запретила своим воинам, поедать новых гостей. Согнала всех животных в стадо, те были не против, что вообще удивительно. Ведь в этом мире каждые стремится другого съесть, и я понимаю, демоны, у нас есть разум и речь, чтобы как-то договориться, а как нуриды сдерживаются, чтобы не начать поедать друг друга? Себе подобных не едят, наоборот стремятся объединиться для защиты от других врагов. Очень не стандартное поведение для этого мира. Так вот согнала вместе всех этих животных, приставила в охрану нескольких демонов с карасами, для защиты от других залетных демонов и монстров. Спустя год у меня уже на территориях паслись целые стада нуридов. Мои демоны периодически получали отборное мясо и были донельзя довольны. А мой лорд договорился со мной о поставках к его двору на очень выгодных мне условиях.

Я кстати этому обстоятельству тоже сильно удивилась. Лорд давно мог при желании отнять у меня ставшие столь выгодными земли, или приказать отдавать мясо зпросто так. Но нет, все происходит на договорной основе. Он не только не выгнал и не уничтожил меня как становящейся опасной конкурентку, а наоборот, всячески мне способствует в развитии земель и вполне всем доволен. Меня это конечно устраиваит, но и одновременно настораживает.

Мои владения постепенно ширятся. Забияка Ари постоянно провоцирует всех демонов на драки. Любит она мериться со всеми силами. Дерется всегда неистово, до последней капли крови. Врага. Ага, себя ведь она бережет, и, при необходимости, может быть крайне осторожна. Теперь наша с ней земля занимает почти всю восточную часть домена лорда. Объединив разрозненные владения всех пограничных Руаши, Ариса стала представлять грозную силу для других Саруаши. Но мало кто торопился приструнить наглую выскочку. Саруаши обычно становились старые, опытные демоны, которые не желали прерывать свою долгую жизнь, а от Ари, как от новенькой, пока неизвестно чего можно было ждать, рисковать не хотели, потому ждали, пока кто-то из их числа не вытерпит произвола первым. Пока они так ждали, Ариса прибирала потихонечку себе все больше земли.

По моим предположениям, первым должен был стать кто-то из ближайших соседей, поскольку их Руаши почти добровольно шли под руку Арисы. Но я ошиблась. Саруаши Шинис, та стерва из обители, которая чуть не подвела мою демоницу под смертельное наказание лорда, первой выдвинула официальный вызов на смертельный бой. Это значило, что один обязательно умрет, а победитель заберет себе все земли проигравшего.

Видимо Шинис была абсолютно уверена в своих силах, раз выдвинула такие условия. Либо очень уж хотела захапать себе лакомые земли. Ари чуть ли не урчала от радости, в предвкушении крови врага, а я паниковала. От воспоминаний об этой Саруаши меня бросало в дрожь. Опасная, очень опасная. Древняя хитрая тварь. Не стоило ее недооценивать.

Встреча была назначена на пустыре близ обители лорда, чтобы все было под присмотром нашего главы. Демонов на предстоящее развлечение собралось просто тьма. Кроме нас с Шинис, драться решили еще какие-то Руаши и демоны воины, выясняя, свои друг к другу претензии. Мне, отчего-то было жутко. Умоляла Ари отправить меня на время боя поспать. Та злилась и шипела, что я тряпка. Потребовала, чтобы я перестала ее раздражать и отвлекать от предстоящего боя. Ладно, нужно собраться и успокоится. Ни в коем случае нельзя мешать Ари своими паническими эмоциями во время важного сражения. Затихла, стараясь вообще ни о чем больше не думать.

Бой тогда прошел… Ну, почти как обычно при драках с каким-нибудь Руаши. Ари и не слишком сильно напрягалась. Своих секретов так и не раскрыла, задействовав по полной только свою боевую форму. С удовольствием распотрошила ненавистную ей демоницу, которая уже на третьей минуте боя потеряла весь свой грозный и надменный вид. Успокоилась моя кровожадная соседка по телу, только когда, в буквальном смысле, разорвала на кусочки соперницу, не оставив той и малейшего шанса на жизнь. Вот тебе и жуть. Бояться нужно именно Ари, а не кого-то еще. Нет, я, конечно, всегда знала, что моя демоница крутая и сильная, но насколько, поняла только сейчас. Толпа демонов радостно заревела, довольная зрелищем.

После того знакового боя, конечно, были еще разборки, но теперь Ари боялись, признав равной. И границы наших владений, хоть и продолжали понемногу расширяться, но теперь на рожон никто не лез, Саруаши предпочитали договариваться или давать откуп за свои земли.

Сегодня меня в очередной раз вызвал к себе на разговор лорд. Интересно чего он хочет, мясо ведь недавно ему уже доставили. Неужели не хватило?

В обители лорда меня радушно встретили и сразу провели к ее хозяину.

– Здравствуй Ариса, проходи, – за время нашего знакомства, мы с лордом успели перейти с официального, на вполне дружеский тон. Демон как-то признался мне, когда мы сидели за бутылочкой чей-то горячительной крови, что его зовут Криртан. – У меня к тебе серьезное дело.

Лорд достал объемный сверток бумаги и развернул его на своем столе. Оказалась, что это обширная карта земель.

– Я планирую, – начал демон. – Расширить свои владения. Звание лорда мне уже порядком, за многие столетия, надоело. Властелин звучит лучше. А ты ведь, я помню, желала когда-то стать леди?

Демоница внутри меня встрепенулась. А я осторожно поинтересовалась.

– Вы хотите начать войну?

– Хочу. Но война это так, одно название. Чтобы получить звание властелина, нужно взять под свою власть три домена. Ну и, соответственно убрать старого властелина. С нынешним властелином я разберусь. Сил мне хватит. Один домен у меня есть. Мой восточный сосед, с которым ты граничишь своими землями, сопротивляться, в том случае если я завоюю своего западного соседа, не станет, и добровольно примет мою власть. В этом случае нынешний хозяин восточных владений так и остается у себя лордом, мы с ним подписали договор. Самое интересное, согласился он благодаря тебе. Уж очень давно облизывается, глядя на твое хозяйство. Надеется, что если я стану его властелином, займусь развитием его земель до твоего уровня.

Я вопросительно посмотрела на Крира. Мол, что, правда займется? Тот отрицательно отмахнулся.

– Нет, конечно. Больно надо. Свяжу с тобой. Пусть тоже выделяет тебе за помощь в собственность земли и за мясо торгуется. Ну, так вот. Получается война будет только с соседом с запада, его удел размером поменьше нашего и, в последнее время, гораздо слабее, завоюем быстро. По сравнению с нами, там вообще бедствуют. Их завоевание не должно представлять больших сложностей.

– Значит, вы хотите сделать меня леди этих земель?

– Да, ты наилучший выбор. Сильная, расчетливая, безжалостная. В то же время умна и знаешь, когда нужно придержать себя, чтобы в будущем получить больше выгоды. Идеальная леди. Страшно представить, во что ты превратишь эти земли, имея достаточное количество ресурсов. Мой замок перейдет тебе. Оставлю всю обстановку. У нынешнего властелина, на верхних уровнях, дом получше этой горы будет. Знаю, бывал. Конечно апартаменты у властелинов не такие большие, как эта обитель, но там и охраны столько не требуется, как здесь.

Я навострила ушки.

– На верхних уровнях?

– Да, об этом и других секретах профессии главы домена расскажу чуть позже, когда буду передавать дела. От тебя сейчас требуется собрать всех воинов и остальных Саруаши. Сегодня же объявлю указ о твоем назначении моей правой рукой на время военного похода. А после провозглашу тебя леди.

Я на какое-то время замолчала, взяв время на обдумывание. Нужно было обсудить все с Ари. Демоница открывающимися ей перспективами оказалась довольна. Сказала, что в будущем, когда станет полновластной леди и войдет в силу, можно будет тоже Крира сместить.

– Ари, вот скажи, зачем это тебе? Насколько я помню, ты всегда мечтала стать только леди.

– Про другие возможности я не знала. Для демона существует лишь его лорд. А тут оказывается, что лорд не высшая инстанция.

– А ты уверена, что сможешь убить Криртана и держать подконтрольными целых три домена?

– Пока нет. Этот лорд старый и могущественный. Его питает сила земли. Победить его я сумею, но лет через сто, не раньше.

Что еще за непонятная сила земли? Казалось бы, уже сколько здесь живу, но все равно остается много того о чем и понятия не имею.

– Потом объясню. Спроси лучше о магии.

О да, этот вопрос давно нас с Арисой беспокоил.

– Криртан, может быть настало тогда время, познакомить меня с книгами по магии, дать учителя. Ведь в военном походе какие-то магические умения мне могли бы сильно пригодиться для победы над неприятелем.

Лорд скривился, состроив кислую мину.

– Ариса, я конечно с удовольствием дам тебе доступ к книгам. Но ты должна знать. Маги, которые у меня есть, это по большей части блеф. Книги написаны на древнем языке, даже тем, кто его знает, трудно что-либо понять в имеющихся фолиантах. Я, как и многие другие демоны, читавшие эти книги, освоили лишь парочку огненных заклинаний. Дыхнешь один раз таким вот огненным потоком, и все, больше ни на что сил нет. Практически бесполезное знание, годное только для показательных выступлений перед воинами.

Честно сказать, мы с Ари были разочарованы словами лорда. А ведь уже вообразили, как станем крутым магом. Но все равно, нужно было изучить хотя бы то, что есть. Авось я могу что-то интересное придумать, до чего остальные демоны не додумались.

На том с Криром и договорились. На повестке дня у нас была подготовка к войне, всеобщая мобилизация всех разумных демонов и мое знакомство с секретной библиотекой. Мы с Ари разделили обязанности. Она занималась всем, что связано с войной, а я усвоением новой информации.

В новом демоническом теле, как выяснилось, моя память значительно улучшилась. Я бы сказала, стала фотографической. Все тот же обаятельный библиотекарь Риктор, провел в тайную библиотеку, и оставил знакомиться с книгами. И чтобы не задерживать надолго, торопящуюся готовиться к войне Ари, пролистала абсолютно все книги, просканировав те взглядом. Все равно все теперь помню. Пока моя союзница будет демонов муштровать, я спокойно почитаю.

В последний год мне гораздо больше нравилось сидеть внутри, нежели управлять телом. А все почему? Если раньше, деля одно тело на двоих, одна из нас была активом, а другая могла только наблюдать. Но однажды у меня получилось отключиться от простого ничего неделания и подсматривания за действиями Ари. Но я не уснула, а оказалась в абсолютной темноте. Демоница не реагировала, на аномалию, и я никак не могла до нее докричаться. Тогда от нечего делать, неприятно ведь быть ничем во тьме, вообразила себе красивый, просторный уютный дом, залитый ярким светом. Себя в нем. И все. Абсолютной темноты больше не было. Была я и это замечательное сразу ставшее родным место. Причем на ощупь, в доме все оказалось вполне осязаемым и подчинялось моей воле. Плюхнулась в большое мягкое кресло, напротив него установила камин и зажгла в нем огонь. Оставалось лишь только как-то связаться с Ари.

Свет в доме имелся, а вот окон не было, загадала, чтобы окна, показали мне мир, глазами демоницы. Получилось. В огромных, почти во всю стену проемах открылся демонский мир и я, наконец, услышала Арису. В тот раз мы еще много экспериментировали с новым явлением. Демоница, тоже могла появляться в доме, пока я оставалась в теле за главную. Окна мой родной мир упорно показывать не хотели, как я те не пыталась уговорить. Но зато теперь у нас с Ари появился дом, который мы обустраивали, как хотели. Демоница себе сразу спортзал сделала, и тренировалась там, пока я была на 'улице'. А я в основном спала и отдыхала, все же ее мир меня сильно утомляет.

А когда появился доступ к книгам, отсканировав их, и воссоздала по памяти в своеобразные иллюзорные книги, расставив в доме по полкам воображаемой библиотеки. И пока Ари занималась с демонами, я штудировала книги, сидя в удобном кресле присматривая за демоницей в окна.

В общем, жизнь понемногу налаживалась. Появилось интересное чтиво, помимо действительно малопонятных книг по магии, в которых лишь иногда угадывались знакомые слова, были книги по экономике, биологии – описывался полный бестиарий этого мира, географии и демонской психологии. Далеко не все, что я хотела бы получить из информации по этому миру, но что есть. А заклинаниям, которые сами знают, демоны лорда обучали. Как выяснилось ничего особо сложного. Произносишь нужную абракадабру, память позволяет ее сразу запомнить, и вуаля, из тебя льется поток огня, после которого шагов на тридцать-сорок вокруг все подпалено. Еще одно заклинание – и у тебя в руке огненный шар, которым можно во что-нибудь запульнуть. Как и говорил Крир, волшебство энергоемкое, и после его применения чувствуешь себя, как выжатый лимон.

А еще меня научили подзаряжать маленькое чудо обители лорда – лампочки, их не изготавливают, и к замку это гениальное изобретение прилагалось изначально. Зато разбить или уничтожить лампочки нельзя – пробовала, не получилось, но нужно постоянно подзаряжать. Чем в основном маги Криртана и занимаются.

Глава 7

Пока я развлекалась, почитывая книги и пытаясь вычитать какое-нибудь еще заклинание из книг, Ари без дела не сидела. За это время мы выиграли в жестокой кровопролитной борьбе за власть. Покорили соседнего лорда. Его убили, а на его место Криртан назначил одного из своих Саруаши, которого хотел поощрить. Но назначить это одно, а удерживать власть, совсем другое. Как Крир и хотел землю завоевал и, судя по его довольной морде, уже успел расправиться с прежним властелином.

И вот мы с Ари были провозглашены леди этого домена. Ариса была безумно довольна и даже я радовалась новому статусу. Приятно, оказывается, быть главной и самой важной. Теперь уже полностью мои демоны. Что воины, что Руаши и Саруаши, целиком и полностью поддержали мою кандидатуру, и были не менее довольны, не собираясь оспаривать право на власть. Надеялись на перемены и сытую жизнь.

Я решила никого не разочаровывать. Первым делом, конечно, заселилась в свою новую крепость. Теперь не таясь, про себя, а наоборот громко и чуть ли не в письменной форме нарекла свое новое место жительство 'Обитель Зла', больше ни с чем другим у меня это массивное здание не ассоциировалось. Навела шороху, назначая и переназначая демонов на ключевые посты в управлении. Кого-то Арисе все-таки пришлось убить, поскольку недовольные своим новым положением были. Ну и вообще надо же демонице авторитет поддерживать, а то совсем расслабятся. Я, прожив в этом мире уже достаточно долгое время, смотрела на такие вещи сквозь пальцы. Так здесь принято, но вот сама бы ни за что не смогла убить, кишка тонка. Зато этим с удовольствием занимается Ари.

Подняла все хозяйственные документы, имеющиеся в замке, упорядочила и отксерокопировала в свою внутреннюю библиотеку. Авось, пригодится когда-нибудь. Теперь четко представляю себе карту этого мира. Планета состоит целиком и полностью из суши. На юге вся земля испещрена глубокими трещинами и расщелинами. Из разумных демонов там почти никто не живет. На севере пепельная пустыня с водящимися в ее 'песках' какими-то жуткими монстрами, жрущими все подряд, в том числе и других демонов, причем весьма успешно, соответственно, там тоже мало кто стремится жить. На востоке находятся вольные земли и полная анархия. Если ты молодой демон, мечтающий стать лордом и желающий поразвлечься, то тебе туда, там таких много. И запад. Самая густонаселенная и организованная часть на карте мира. Именно здесь находится мой домен. Всего насчитывается триста тридцать три домена и соответственно сто одиннадцать властелинов. Если площадь земель и количество населения может постоянно меняться, то общее количество доменов – нет. Про это все мне рассказал, посвящая в дела, мой нынешний властелин Криртан.

Бывший лорд много чего еще интересного поведал, об устройстве этого мира, о чем я совершенно не догадывалась. Итак. Каждый лорд, имея свой домен, постепенно напитывается от него силой. На мой вопрос, как и почему, Крир лишь пожал плечами, сказав что-то невнятное про благоволение Мглы – матери всего сущего. Чем дольше лорд правит, тем сильнее со временем становится. А у властелина, не смотря на владение сразу тремя доменами, данный процесс подпитки наоборот замедляется и ослабевает. Вероятно из-за переселения на верхние уровни и отсутствие длительного контакта со своей землей.

Теперь об уровнях. Нижний уровень, это там, где я сейчас живу. Существует и верхний, хотя я назвала бы его, скорее, другим миром. Причем очень странным. Знаю, что и так живу в не менее странном параноидальном месте, больше похожем на ад, но тут есть какое-никакое, но небо, земля, вода и другие атрибуты, по которым можно сказать, что ты находишься на некой планете. А вот касаемо этого верхнего уровня… Каждому лорду выдается медальон с возможностью переноса в дом его властелина. Сам лорд, активировать подвесочку и попасть на верхний уровень не может. Только по приглашению своего властелина. Криртан меня к себе один разочек позвал. Теперь демон стал владельцем не менее обширных, чем Обитель, апартаментов. Вот только окон тут было мало, и все, что я нашла, вели в темноту. Пролезть в них, и погулять во тьме, было невозможно. Мне это чем-то напоминало мой внутренний, созданный в воображении дом. И от этого становилось немного жутко. Сразу пришла в голову мысль, что этот уровень создал некто могущественный для своих нужд, и я внутри его 'головы', также как мы, бывало, гостим с Ари в своем внутреннем доме.

Ну, так вот, из дома властелина на улицу выйти невозможно. Каждая дверь ведет только лишь в другое помещение. Своеобразный выход, открывает проход в длинный коридор, соединяющий, как выразился сам властелин, с дворцом ледяных.

На слове 'Ледяные', Ариса неизвестно чего сильно испугалась, чем повергла меня в шок. От ужаса, испытанного ею, у меня волосы на затылке зашевелились. Моя демоница никогда никого и ничего не боялась, а тут вдруг на тебе.

– Ари, ты что? В чем дело?

– Тебе не понять. Я впитала эти знания вместе с Мглой, в которой родилась. Когда приходится сталкиваться с чем-то новым, заслон на памяти словно приоткрывается. Ледяные – это жуткие могущественные твари, мы по сравнению с ними ничто. Они опасны и безжалостны. Мы для них лишь игрушки.

Если честно, отнеслась к словам демоницы несколько скептично.

– Ари, извини, конечно, но, по-моему, ты перегибаешь палку. Сколько я вместе с тобой живу, и сколько всего видела, страшнее демонов и обитателей ада, ничего быть не может. При этом мы с тобой, самые потенциально опасные, в перспективе, пусть и выглядим безобидно.

– Я же говорю, ты не поймешь, а во мне говорит память предыдущих поколений и впитанные вместе с Мглой инстинкты. Они – это то, чего нужно бояться больше всего на свете.

Я лишь скептически хмыкнула. Мне кажется, я уже настолько закаленная впечатлениями и разнообразными жуткими мордами, что меня уже ничем не прошибешь и не удивишь. Хотя реакция Ари все равно пугала, если уж бесстрашная демоница чего-то боится, то мне как быть в случае неизвестной опасности? Все это пошатнуло основы моего устоявшегося мировоззрения.

Новый мир, новая непонятная, еще более страшная раса. Честное слово, уже готова была впасть в депрессию, но властелин успокоил. Сказал, что с ледяными мне встречаться не нужно, не мой уровень. Со мной там никто считаться не будет, потому и Криртану я в этом вопросе не понадоблюсь.

Вздохнула с облегчением, кое-как успокоив свою разнервничавшуюся демоницу, и с головой ушла в хозяйствование и управление. Нужно домен поднимать. Реки выкапывать, травкой землю засаживать (нуриды ее много кушают), выискивать новые виды агрокультур и налаживать контакты с соседями.

И началась моя размеренная жизнь в аду. Кстати, за все время, что здесь нахожусь, еще ни разу не встретила демона с меняющимся цветом глаз. Лишь однажды вычитала в одной из хроник о нескольких случаях сумасшествия демонов, которые утверждали, будто в их голове кто-то живет и разговаривает с ними. Судьба их была печальна. Один из демонов сумел избавиться от своего 'голоса', но поскольку успел об этом растрепать, его посчитали умалишенным, и сначала тот стал изгоем, а потом его убили. Те, кто не сумел совладать с голосом в голове, реально сходили с ума, поскольку имели внутренний конфликт, я так понимаю 'голос' тоже хотел управлять телом, и был, возможно, морально несколько сильнее нового хозяина организма, а потому пытался перехватить контроль. Но ничего хорошего из этой затеи не выходило. Демон сходил с ума, а его 'голосу' видимо так и не удавалось подчинить тело. Ну, это я так предполагаю, делая выводы из скупых строчек хроники. В любом случае, везде исход истории был смертельным. Нам с Ари повезло больше, конечно, она могла меня и убить, но предпочла договориться. А еще я узнала другую интересную вещь. Аккуратно опрашивая демонов, сделала вывод, что никто ничего не помнит о своем нахождении в коконе. Это там, где мы с Арисой решали, как будем выглядеть. У большинства память появляется на моменте появления в пещерах, а то и еще позже. Я так думаю, что это из-за того что они пожирают прежнюю сущность тела, тот самый 'голос'. В моем понятии это душа. И поэтому многое забывают. Возможно, Ари тоже не должна была помнить о коконе, но поскольку это помню я, то значит и она.

Домен мой развивался медленно, но неумолимо, а еще он стал самым густонаселенным. Новые демоны все прибывали. Монстры, которые проходят, как животные начали активно плодиться. Данный факт меня удивляет больше всего, поскольку получается, есть два способа появления на свет – классический, в моем понятии, когда есть мальчик и девочка, и у них появляется дети, и не классический – порождения мглы. Любопытно, и для меня абсолютно не объяснимо. Зачем здесь нужен классический способ? Учитывая характер населяющих мир существ – рациональнее всего рождение здесь только с помощью мглы. Два существа, пусть и примерно одного вида, и разного пола, встретившись в чистом поле, скорее убьют друг друга, чем станут размножаться. Впрочем, не мне судить о рациональности устройства этого мира. Для меня он до сих пор остается непонятным, непознанным и странным.

Поначалу затруднений не было. Как и советовал Криртан, договорилась с восточным соседом об обмене – он мне часть своих земель, а я ему поставки мяса нурид. На выдачу своих страшных 'секретов' приручения и выращивания столь лакомого мяса, решила не подписываться. Стратегическое преимущество, как-никак. Дальше с расширением начали появляться проблемы. Не забирать же все земли у лояльного мне восточного лорда. А западный сосед и так остался после войны с малюсенькой территорией. Потому начала облизываться на земли лордов чужих властелинов. К сожалению, начинать откусывать у тех земли, нельзя. Требуется разрешение моего властелина, а он категорически запрещает, поскольку не набрал еще достаточное влияние среди других властелинов и не вошел ни в одну коалицию. Но утешает, что это не навсегда, и у меня в будущем появится возможность пощипать соседей.

Но, как заметила, не только я вынашиваю планы присвоения земель. Лорды чужих властелинов, тоже не прочь полакомиться моими богатыми территориями, и видимо уже получили указание от своего начальства понемногу начать проверять меня на обороноспособность. Благо, жаловаться не приходится – Криртан передал мне дела в хорошем состоянии. Как управленец, демон оказался весьма хорош. Но, тем не менее, армию я всегда держу в состоянии боевой готовности, а Ари непрестанно муштрует и обучает воинов, тренируя. Отдала приказ, чтобы в каждом замке постоянно проводились учения, отрабатывающие ситуации неожиданного нападения.

Еще одним необычным открытием стало отношение ко мне карасов. По идее карас слушается лишь своего непосредственного хозяина, ну а старших демонов через раз, одолжения ради. А вот меня, не взявшую себе в личное пользование ни одной 'собачки', они отчего-то слушались, словно маму родную. Стоило мне появиться в их загонах, льнули ко мне и нежно ластились. Сначала я думала, что это они ко всем лордам и леди так относятся, но нет, повальная любовь ко мне этих существ оказалась для меня очередной загадкой этого мира.

Когда голая земля на моей территории покрылась травкой и то тут, то там зажурчали реки, и заплескалась в водоемах рыба, начала думать, что дальше. Знаю теперь, что замки, мебель, и тому подобные вещи – подарки ледяных. Но ведь можно попробовать начать самим что-нибудь производить. Правда, мне все никак в голову не приходит, что же еще придумать. Особенно учитывая разрушительный характер демонов, приживется мало чего.

Пока я мирно вынашивала планы развития, беда пришла, откуда ее не ждали. Меня вызвал к себе властелин. Само по себе, это, конечно не страшно, он в последнее время меня довольно часто к себе с отчетами гоняет. Но в этот раз меня огорошили новостью, заставившей мою демоницу чуть ли в обморок не упасть.

Ледяные устраивали прием. Властелинам предписывалось явиться со своими демоницами. На мой вопрос, почему не хочет взять свою Сечви, Крир сделал очень недовольное лицо.

– Я не могу так рисковать своей возлюбленной. Одно ее неосторожное слово, и могут убить. К тому же, если она кому-нибудь понравится, заберут у меня, я и слово сказать не смогу. А еще мне там нужен тот, кто хорошо соображает и не подставит меня, отмочив какую-нибудь глупость. Достаточно сдержанный. Ты много таких демониц знаешь? К тому же, ты моя леди. Ни у кого не возникнет сомнений, что ты можешь быть моей любовницей.

– Властелин, я Ваша самая верная леди, но вынуждена отказаться.

Крир недовольно нахмурился.

– Почему?

Не хотелось признаваться, но и врать не имело смысла.

– Я боюсь, – не столько я, сколько Ари. Причем, так, что и меня начинает колотить.

На это мой властелин громко заржал. Впервые мне довелось услышать его смех, и лучше бы до сих пор никогда и не слышала. Мои чуткие уши заложило. Отсмеявшись, Криртан пояснил.

– Ариса, ну ты насмешила: 'Я боюсь'. Да от одного упоминания о ледяных, демоны скулят от ужаса и бьются в паническом припадке. Ни за что не позволю подвергать свою Сечви такому испытанию. Ледяные всегда смеются над подобной реакцией у демонов. Властелины терпят, пообвыкли уже и не реагируют так эмоционально, как обычные воины. Я сам, сперва, чуть ли не под себя ходил от страха, меня прошлый властелин брал, бывало с собой, как помощника. А вот ты на удивление хорошо реагируешь. Это дает мне надежду, что мы не сильно с тобой опозоримся на приеме. Ничего, сходишь, разочек и гуляй. У них такие собрания редко бывают. Может раз в сто лет только. Так что готовься.

Блин, вот, чувствую, мы попали.

– Ари, ну и что нам в Руаши не сиделось?

Демоница не отвечала. Кажется, она все-таки ушла в некое подобие обморока.

На следующий день, в доме властелина, служанки заставили меня снять мою удобную универсальную одежду, которую я силой мысли сжала и трансформировала в черные полоски браслетов на руках. Вместо привычного костюма, обрядили в облегающее черное платье в пол, с ну очень неприличным разрезом, открывающим при ходьбе мои стройные ножки. А еще у платья имелось глубокое декольте, практически не оставляющее простора для воображения. Одежду сшили явно под меня. Сзади на ткани имелась аккуратная маленькая дырочка, позволяющая просунуть мой хвост. В качестве украшения – серьги и колье, с крупными камнями, похожими на рубины, но словно пылающими внутренним багровым светом. Нам с Ари камушки сразу очень сильно приглянулись. Нужно будет попробовать выклянчить их у Криртана. Меня еще и накрасили. Подвели черным цветом глаза, а губы мои теперь стали жгучего такого, вызывающего темно-красного цвета. Заставили надеть туфельки на, чуть ли не двадцати сантиметровой шпильке, с красной подошвой.

Подвели к зеркалу. Мамочки. Сексуально и кричаще. Красиво, конечно. Но не мое. Всего слишком. А вот Ари все понравилось. Ее стиль.

Когда вышла к властелину, тот одобрительно присвистнул.

– Класс! Ледяным такое понравится. Ух! Если бы не моя Сечви, приударил бы за тобой.

Я испуганно начала оглядываться. Надеюсь, сама Сечви этого не услышала, и ей не донесут, а то она же мне голову открутит в порыве ревности. Властелин, сразу поняв всю подоплеку, только весело зафыркал.

– Не бойся, я ее в дальнем крыле закрыл. Пока нас не будет, ей лучше не бродить тут одной. Ну что, в путь. И да пребудет с нами мгла.

Мы долго шли разными коридорами. Если бы не чутье Арисы и новая совершенная память, я бы тут заплутала, а так шла, внимательно принюхиваясь, тщательно запоминая дорогу. Мало ли, может пригодиться.

Наконец, вышли в небольшую залу, которая вела в другой огромный зал, куполообразный потолок, в котором находился так высоко, что почти невозможно было разглядеть. Зал был заполнен множеством демонов. Так, а это видимо те самые ледяные.

Среди разномастных черно-красных демонских тел яркими пятнами выделялись светлые фигуры. Хм.

– Ари, знаешь, не внушают они мне такого уж сильного страха. Демоны на их фоне смотрятся куда как страшнее. Может, выйдешь и возьмешь тело хотя бы под частичный контроль, а то я по сравнению с тобой двигаюсь как корова на льду.

– Не смотри на их внешность. Не этим они так страшны. На твою походку внимания никто не обратит. Здесь она у всех скованная. Страх мешает свободно двигаться.

– Как знаешь, трусишка.

– Что?!

– Изнутри плохо слышно?

Шипит, но тело под контроль все равно не взяла. А я пока действительно не испытываю такого уж страха. Не произвел главный демонский ужас на меня впечатление. Ледяные похожи на обычных людей. Ни тебе хвостов, рогов, шипов и прочего арсенала. Только цвет кожи – белоснежный. Волосы тоже в основном белые, но встречаются и различные оттенки серого и голубых цветов. Приглядевшись, поняла, что то же самое с цветом глаз – белый, серый голубой. Такие вот бледные монохромные ребята. Ледяные, как мужчины, так и женщины одеты хорошо. Красивые элегантные костюмы и платья. Если не обращать внимания на их непривычный взгляду окрас, попадаются весьма симпатичные, на мой вкус, экземпляры.

Прием шел своим чередом. Мы с Криртаном предпочли подобраться поближе к столу с закусками. Интересно было попробовать местную кухню. В зале играла приглушенная музыка. Однако музыкантов я нигде не заметила. Присутствующие тихо переговаривались. Демоны вообще все были словно пришибленные. Всё же степенно прохаживаться по залу, говоря вполголоса, для нашей братии не характерно. Думаю, даже для властелинов. Обычно демоны не шепчут, а орут. И уж такое многочисленное собрание без драки точно не обошлось бы.

Но видимо я ошиблась, поторопившись считать демонов здесь скованными и тихими. Из дальнего конца зала послышались крики и начала происходить какая-то возня. Мы с Криром дружно решили протиснуться туда и посмотреть из-за чего весь сыр-бор.

Зря. В середине плотного кольца демонов, старающихся держаться подальше и ни в коем случае не вмешиваться, стоял ледяной, он держал за волосы сидящую у его ног демоницу. Та громко умоляла о пощаде. Ледяной слушал ее и мерзко улыбался. Смотрел презрительно и высокомерно.

– Простить? Ты ведь хотела меня убить, не так ли? Наверное, за своего идиота любовника. Конечно, твоя жалкая попытка все равно бы не удалась, но я не намерен спускать этого тебе.

Ледяной чуть наклонился и подул на лицо демонице. Из его рта вырвались белые дымные клубы, полностью окутавшие жертву. Демоница закричала. И столько ужаса было в ее крике. Когда пар развеялся, она исчезла.

Магия. Это ведь какая-то магия. Мне не раз, живя в этом аду, доводилось видеть смерть, причем кровавую, мерзкую, тошнотворную. Но сейчас как-то особенно страшно. Не знаю, как описать точно. Это словно первобытный детский страх, когда ночью, лежа в кровати, боишься опустить руку из-за скрывающегося там злого нечто. Так же вот и в этот момент. Казалось бы, я ведь и мертвого тела не видела, а ужасом таким повеяло и холодом. Теперь я начала понимать, о чем говорила Ари.

Инцидент не вызвал ни у кого возмущения. Наоборот все постарались поскорее разойтись. Прошло еще около получаса, и тут раздался громкий звук гонга. Двери зала распахнулись, впуская группу ледяных. Во главе шел высокий, богато одетый ледяной. Лицо, словно застывшая холодная маска. Почему-то этот ледяной показался мне гораздо опаснее своих сородичей. Может, дело было в его нарочито ленивой, плавной походке, которая ничуть не обманывала. За всеми движениями скрывалась сила. А может, в том спокойном изучающем взгляде, привыкшего повелевать существа, которым этот ледяной окидывал склоняющихся перед ним демонов и ледяных. Как-то так получилось, что пока я наблюдала за ним, он сам поймал мой взгляд. Была в его глазах нечто притягивающее, а еще насмешка. Поспешила опустить свои очи в пол. Пробил легкий озноб от пробежавшего по позвоночнику страха.

– Запоминай Ариса, – зашептал, посчитавший необходимым просветить меня Крир. – Впереди идет глава всех ледяных – ифит Кэлааншдватилес Норнекцумстим. Если кратко, Кэллес. Но сокращенно только между нами. Как ты, может, заметила, у ледяных длинные труднопроизносимые имена, которые они очень любят, и лучше тебе не одну букву не перепутать, если голову не хочешь потерять. Самый опасный ледяной из всех. Правит уже не одно тысячелетие, позади него его главные помощники и элита их общества. Запомни внимательно их лица тоже, и при случае держись как можно дальше.

Поняла, не дурочка. Жизнь мне еще дорога.

Больше ничего особо интересного в тот день не произошло. Сделав почетный круг по залу, ифит Кэллес со своей свитой удалился. А через пару часов напряженное демонское собрание распустили по домам. Меня излишним вниманием никто не удостоил, в неприятную историю не вляпалась. И это к лучшему.

Подумала, все – испытания для моих нервов закончились. Но нет. Не успела я вернуться в свой домен, как меня снова вызвал властелин. С виноватой мордой сообщил неприятную новость.

– Извини Ариса, но мой помощник, из давно обитающих и работающих здесь демонов, был недавно убит строящим мне козни властелином. Как раз тем, что сейчас метит на твои земли. Если я приду на собрание один, без соответствующего моему статусу подручного, уже одним этим поставлю себя в заведомо проигрышную слабую позицию. Тебе ничего особенного не нужно будет делать. Только прочтешь доклад о состоянии дел на своих землях и доменах соседа. Все. Дальше, если захочешь, будешь тихо сидеть в сторонке.

– Там будут ледяные?

– Будут. Все властелины с подручными и ледяные. Скорее всего, соседний властелин станет провоцировать меня на конфликт. Нужно быть крайне осторожным. А еще будет обсуждаться вопрос о походе и освоении диких земель.

– Зачем это нужно?

– Многим не хватает еды. Особенно если учесть, что все больше животных стало оседать в твоем домене.

– Значит, решение о начале крупномасштабных походов и завоеваний властелины решают вместе путем голосования?

– О нет, властелины лишь вносят предложения, создают коалиции и обосновывают необходимость той или иной войны, а решают все ледяные. Точнее один ледяной. Ифит Кэллес.

– Угу. Я правильно понимаю, что на будущем собрании будет обосновываться либо поход в вольные земли, либо дележ богатств наших с вами земель, мой властелин?

– Все верно.

– Может, ваш восточный лорд лучше сможет представить доклад. От стар, а значит, опытен, осторожен и умен. К тому же очень хитер, – я сильно трусила, идти на это собрание не хотелось, про Арису я вообще молчу.

– Нет, не выйдет. Как бы ни был хорош твой сосед, ты в разы лучше. Более сообразительная, быстрее воспринимаешь новые веяния, умеешь правильно говорить и убеждать. У тебя полно идей. По нашим меркам, ты гораздо более образованная, чем многие не то, что лорды, властелины. О таком помощнике можно только мечтать. Но и не это самое главное. Восточный лорд не сможет проявить хоть малейшую толику разума в присутствии ледяных, чем окончательно испортит мне репутацию. Прошедший недавно прием показал, что ты сможешь держаться достойно. Мои оппоненты, думают, будто ты моя любовница, и я тебя ни в коем случае не стану привлекать к опасным переговорам, и уже празднуют победу, планируя мое одинокое прибытие. Нет, ты не подумай, что мне тебя не жалко. Наоборот очень даже жалко. Ты мой самый ценный ресурс, потеря которого на мне тяжело отразится, но и выхода иного я не вижу. Будь крайне осторожна. Однако надеюсь, ничего непоправимого не случится, и мы сумеем отстоять твой домен. Тебе ведь тоже выгодно там присутствовать, кто как не ты сможешь найти достойные причины против нападения на земли под твоей рукой. И еще. После переговоров понравившийся тебе комплект украшений, что ты носила на приеме, будет твой. И много чего еще из обстановки для замков. Возможно, мне удастся достать пару видов новых растений и секрет того, как строить здания у нас на землях, но это под большим вопросом.

Открывающиеся перспективы мне понравились, особенно про строительство зданий. Идти, конечно, все равно не хотелось, но обещанный пряник немного скрашивал будущее неприятное мероприятие.

День на подготовку, сбор информации и обдумывание того, о чем буду вещать. И вот я уже вместе со своим властелином на собрании. Ариса осталась во внутреннем доме, закрыв окна во внешний мир, и чуть ли не под кровать спряталась. Хорошо хоть слышать мои мысли будет, и сможет отвечать на уточняющие вопросы, если те появятся.

В просторном помещении расположены длинные столы, стоящие полукругом и словно в театре, каждый ряд располагался на другом уровне, так, чтобы всем все было видно. А на 'сцене' стоит еще один длинный стол, ныне пустующий. Есть здесь и пара длинных балконов. Вся меблировка: столы, стулья, стоящие на балконах кресла, украшения – смотрится шикарно и очень богато. Отделка красным бархатом, искусно вырезанные узоры на мебели. Мне и вправду начало казаться, будто я пришла в театр на спектакль. Только, чувствую, что в качестве актера, как впрочем, и все остальные демоны. А зрителями станут ледяные.

Зал заполнился. Демоны уселись за свои столы снизу. Ледяные предпочли балкон, но были и те, кто остался внизу. Еще пара ледяных села на двух концах стола стоящего на сцене. Через какое-то время вошел ифит Кэллес. Абсолютно все в зале встали, поклонились ему, тот благосклонно кивнул и представление началось.

Глава 8

Собрание вышло жарким. Поначалу было еще ничего. Выходили на сцену помощники властелинов, делали доклад и в качестве представителя своего властелина либо испрашивали какие-то вещи, либо просили разрешить тот или иной мелкий имущественный спор между властелинами. С каждым разом на доклад выходили с более серьезной просьбой или проблемой. Бывало, кто-то из властелинов мог задать уточняющий вопрос, и некоторые дела решали прямо на месте. Я тоже представила свой отчет. Меня с интересом выслушали и завалили сотней вопросов об устройстве моих земель. Свои 'секреты' я не выдавала, ссылаясь на волю своего властелина, но на сотрудничество и обмен ресурсами с удовольствием соглашалась. Были и нападки со стороны того властелина, который предположительно претендовал на кусок моих земель и периодически засылал ко мне агрессивно настроенные отряды демонов. Я старалась ему отвечать в его же резкой и наглой манере. Он явно меня провоцировал на драку, что в данной ситуации было недопустимо, под присмотром ледяных, стоит мне на кого-то тут бросится, и я лишусь головы. На нашу перепалку даже Ариса с любопытством выглянула. Несмотря на боязнь, нападали то на нее, а она этого очень не любила, привыкнув давать противнику сразу сдачи. Ее недовольство все крепло, но она не торопилась брать под полный контроль тело. Присутствие ледяных сильно давило. Как раз их она здраво опасалась, в отличие от самого властелина, хотя тот был в разы ее сильнее, и не будь рядом наших бледных наблюдателей, обязательно напала бы.

Наконец мое выступление окончилось, и я вернулась обратно к своему властелину, тот мне одобрительно кивнул. Видимо я все хорошо сказала. Но когда доклады закончились, собрание продолжилось. Один из сидящих за столом на сцене ледяных объявил главную повестку дня. Сегодня начинались обсуждения по поводу необходимости начала завоевания новых земель. Сидящий на другом конце стола ледяной стал вызывать некоторых властелинов на сцену. Вызванные садились за длинный стол, а их помощники вставали за спинку стула своего хозяина.

Когда все расселись, началась дискуссия. Властелины приводили аргументы за и против предстоящего похода, спорили, обсуждали варианты, друг друга при этом почти не слушали, но это было и не нужно. Все эти разговоры велись лишь для ледяных. Уверена, не будь этих наблюдателей, властелины никогда не сели бы за стол переговоров для обсуждения совместной операции. Демоны индивидуалисты, подчиняющиеся только старшему, а равный для них больше соперник, нежели союзник. По ходу собрания и весомости аргументов, выходило, что поход не нужен. Я тоже считала, что подобные акции бесполезны. Не будет вольных земель, куда деваться агрессивному молодняку? Западные земли будет постоянно трясти от диких, сильных, не знающих куда себя деть демонов.

Когда дали слово Криртану, он примерно эти же соображения и начал излагать, но его неожиданно грубо перебил наш оппонент, тот самый враждебно настроенный властелин.

– Конечно, тебе это не выгодно. Хорошо устроился.

А далее из его уст полилась полная грязь. Оскорбления моего властелина и меня. Предположения о нашей связи с Криром в самой извращенной форме и много чего еще. Я невольно заслушалась и абсолютно не злилась, понимала, что это чистой воды провокация для развязывания войны между доменами. Вот и властелин внешне ни капли не реагировал. Нам война пока не выгодна, нужно еще поднабрать сил и влияния. Но тут возникла другая проблема. Арии, она терпеть не собиралась, оскорбляли ведь и ее, унижали, втаптывали при всех в грязь. К такому моя соседка не привыкла, и не хотела прощать. Я пыталась вразумить демоницу, но в этот раз остановить мне ее не удалось.

– Такого, ни по каким причинам позволять нельзя! – зашипела она мне и бросилась, перепрыгнув через стол к сидящему напротив властелину.

Наверное, для всех, даже для самого, говорящего в данный момент властелина, это стало огромной неожиданностью. Представляю. Вот я спокойно расслабленно стою, на оскорбления не реагирую, чуть ли не зеваю. И тут мои глаза резко начинают пылать, и я на невероятной скорости кидаюсь на своего врага. Возможно, именно это и помогло Ари. Сработал элемент неожиданности. Наш противник сильнее, но такой быстрой смены настроения не ожидал, потому и подставился. Не тратя времени, демоница начала рвать его тело на части. Тот пытался ее скинуть, но она яростно вцепилась во властелина. А когда наш враг полностью осознал, что происходит и собрался дать достойный отпор, к нам уже подлетели ледяные, растащив. Все произошедшее заняло буквально доли секунд.

– Ари, вот и настал, видимо, наш смертный час.

Молчит, осознает, что сделала. Ариса снова ушла во внутренний дом, поскольку азарт боя уже прошел, а ледяные были в непосредственной близости. Я бы даже сказала чересчур близко. Мне и вражескому властелину заломили назад руки и обездвижили магией, от чего тело застыло, и по ощущениям заледенело изнутри. Остальные демоны испуганно молчали и не торопились вмешиваться, ожидая решения вышестоящих.

На сцене неожиданно появился правитель ледяных, ифит Кэллес. Все сразу склонились в поклоне не смея поднять головы. Ну, кроме нас с моим оппонентом, мы совершить такое были не в состоянии. Видимо, сейчас сам ифит решит нашу судьбу.

Самое страшное, что мое тело настолько заледенело изнутри, что я даже не могу закрыть глаза, чтобы не видеть взгляда ифита, и того как он будет меня убивать. Почему-то именно этот ледяной внушает мне наибольший страх. Его сила подавляет, особенно, когда он находится так близко.

Не спеша ифит Кэллес подошел сначала к застывшему властелину. С усмешкой того оглядел. В глазах моего врага, которые, не смотря на оцепенение, могли выражать эмоции, отразилась паника. Еще пару мгновений ифит наслаждается страхом властелина, а затем легким мановением руки снимает с того заморозку и тот обессилено падает на пол.

– Не стоит вести себя столь неподобающе властелину. В наказание, запрещаю в течение ста лет участвовать в собраниях и вести какие-либо войны за пределами своих доменов и расширять границы. И на глаза мне лучше не попадаться.

Властелин согласно что-то испуганно заскулил, но ифиту он уже был не интересен. Ледяной обернулся и заглянул теперь в мои глаза. Я встретила чужой взгляд спокойно. А чего теперь бояться? Тем более что мне умирать уже приходилось. В своем мире, когда меня забрала мгла.

Ифит почему-то не торопился. Долго меня рассматривал и чему-то довольно улыбнулся. Затем подошел почти вплотную. Ростом ледяной, как сейчас заметила, гораздо меня выше. Дотронулся до щеки. Если бы на мне не было заморозки, наверняка бы вздрогнула, настолько это прикосновение пугало. Медленно, очень медленно провел когтем вдоль лица вниз, опустился до шеи, туда, где билась жилка пульса. А у меня дыхание перехватило. Странное чувство. Впервые в этом мире я ощутила к кому-то желание и в то же время дикий безотчетный страх. По телу пробежали мурашки.

Все это время ледяной продолжал смотреть мне в глаза, потом он резко отстранился, и моя заморозка спала и ноги подогнулись. Упала на пол и там осталась, ожидая приговора ифита.

Ледяной все молчал. Осмелилась поднять голову и посмотреть в чем дело. Ифит смотрел не на меня, а на застывших демонов и ледяных. В глазах большинства я прочитала желание увидеть расправу на до мной. Мне ли этого не понять. Особенно по демонам, те хищно раздували ноздри, в надежде, что сейчас почувствуют мою кровь и строптивая демоница будет наказана.

Снова посмотрела на ифита. Сейчас же глава этих сверх существ, чуть улыбаясь, смотрел на меня, и тянул время, словно давая мне оценить, то, как все хотят получить новую жертву и насладиться моей болью. Оценить, то оценила, а что толку? Если Ари отказывается бороться, я уж тем более не смогу ничего сделать. Покорно склонила голову. Мне уже хотелось быстрее умереть, чтобы не радовать своим страхом стервятников. Ифит заговорил.

– Юная демоница проявила на собрании неуместную горячность. Видимо, она еще слишком молода для подобных заседаний и общения со старшими демонами. Посему, эта демоница тоже пока отлучается от совещаний и не имеет право проводить в своем домене военные операции.

Я подняла голову и удивленно уставилась на ифита. Вокруг недовольно зароптали, считая наказание для меня слишком мягким, но Кэллес одним ледяным взглядом заставил всех испуганно замолчать.

– Я не закончил. Считаю, что подобная пылкость и горячность не к лицу, обличенной властью демонице и свою строптивость нужно показывать не здесь. Думаю, чтобы подобное больше не случалось, нужно перенаправить ее необузданную энергию и научить послушанию. Сто третий властелин.

Криртан подскочил, словно ужаленный, и встал возле меня на колени, низко склонив голову.

– Да, светлейший.

Успела задуматься о том, какое интересное обращение к ледяному, когда ифит снова заговорил.

– Сегодня вечером я жду вашу подчиненную у себя. Потрудитесь ее ко мне доставить.

Больше возражений ни у кого не было. Ифит ушел. Посмотрела на властелинов. На их мордах играли у кого понимающе, у кого похабные ухмылки. Один из властелинов подошел к Криртану и дружески хлопнул того по плечу.

– Повезло тебе, что твоя любовница пришлась по вкусу ледяному. Тебе он даже наказания не назначил, да и ее может в живых оставит, глядишь, она еще и удовольствие от своего наказания и его обучения получит.

Почувствовала, как меня начинает мелко трясти. Слова этого властелина напугали. Что меня ожидает, если демоны удовлетворены и не требуют моей смерти?

Крир схватил меня за руку и быстро повел на выход. Уже в его доме усадил меня в мягкое кресло и до краев наполнил бокал так полюбившейся нам с его возлюбленной горячительной крови неизвестного животного. Всунул мне в руки сосуд и приказал:

– Пей.

Выпила залпом. Властелин забрал бокал и сел напротив. Криртан был очень серьезен. О чем-то долго думал, а затем заговорил.

– Сейчас главное успокойся. Особо ничего страшного не произошло. Главное, что ты не убила властелина, иначе бы точно смерть. Мне все же не стоило, наверное, брать тебя на собрание, но сделанного уже не вернешь. Ты действительно моложе, чем я думал. Говорю сейчас все как есть. Ты обратила на себя внимание ледяного. Он тебя захотел. Вечером должен отвести тебя к нему на ночь. По этому поводу можно не сильно волноваться, в отличие от многих других ледяных, ифит вроде бы не избивает и не издевается над своими любовницами. Во всяком случае, никто еще не жаловался и не умирал после совместной ночи. Наоборот, попасть в постель к правящему ледяному мечтают многие, не говоря уже о том, чтобы закрепится в роли фаворитки. Но пока еще никому не удавалось надолго привлечь его внимание. Скорее всего, ночь, максимум две и Кэллес утеряет к тебе интерес. Не так уж и много, зато ты будешь жить. У нас с тобой еще много дел.

Я сжалась, закрыв лицо руками. Не хочу так. Как же все надоело. Этот жестокий страшный мир, его кровожадные жители. Вместе с Ари – сильной и самоуверенной, мне было тут не так одиноко, и появлялась какая-то надежда, что смогу прижиться и немного поменяю под себя этот мир. Но что делать, когда даже Ариса боится? Дрожит где-то внутри меня. А теперь меня снова будто тянет во мглу, и я не знаю, что будет дальше.

Впрочем… Смогла же я в итоге не прогнуться под волей обстоятельств, даже когда мое тело забрали, подселив в него новую чужеродную сущность, не оставив мне никакой надежды. И ничего, свыклась, сохранила разум, приспособилась. Может, и здесь прорвемся, в конце концов, тела у меня пока больше не отнимают, и самое главное, я жива, а значит надежда остается. Солнце, когда-нибудь я снова тебя увижу, не смотря ни на что.

– Крир, а у тебя большие запасы горячительной крови?

И вот я стою перед дверьми в покои ифита в соблазнительном, мало чего скрывающем платье. На шее украшение в виде ошейника и тонкие черные браслеты, в которые трансформировался мой повседневный костюм, в этот раз я сделала их похожими не на полоски кожи, а на кандалы, только без цепей. Чувствовую себя глупо, зато мне хорошо и вовсе не страшно. Волшебный горячительный напиток сделал свое дело. С присоединившейся к нам властелином Сечви, мы хорошо набрались. После демоница прогнала Криртана и мы с ней занялись подготовкой к будущему мероприятию. Сечви строила забавные предположения по поводу вкусов ифита, доставая из своего шкафа различные костюмы и прибамбасы. Богатые у нее запасы. И видимо интимная жизнь у властелина ну очень интересная. Вот сексуальный костюм замковой служанки, мало чего скрывающие доспехи воительницы, которую явно должны победить и… В общем действительно много всего, а уж про вспомогательные приспособления и вовсе молчу. Невольно краснела, когда демоница доставала свои игрушки. Тем не менее, вся эта возня подняла мне настроение и отвлекла. Сечви то и дело давала мне советы, как завлечь ифита и заставить того в меня влюбиться и воспылать неугасаемой страстью. Советы были один другого оригинальнее, и очень скоро я вообще оказалась на полу от подкосившего меня смеха. Нравился мне подход демоницы. Кто бы мог подумать, что у нее такое богатое воображение. Заботливая Сечви, которая видимо, записала меня в подруги, расписывала все, вплоть до поз, и чуть ли, разгоряченная выпитой кровью, не перешла к демонстрации методов соблазнения на мне. Меня спасла лишь моя прыткость, и напоминание о ее возлюбленном властелине, который может вернуться в любой момент. В общем, было и вправду весело. И коту моменту, как я стояла у дверей ледяного, дошла до нужной кондиции дамы, которая выпила и готова к приключениям.

В своей прошлой жизни, в том мире, у меня были мужчины. Но это было так давно. Я почти ничего не помню, а те воспоминания – словно прочитанная история, больше не воспринимались как нечто реальное и действительно со мной произошедшее. У меня новое тело, рожденное в этом мире. У Арисы любовников еще не случалось. Потому можно считать, что мы э… Невинная дева. Хохотнула. После подробного инструктажа возлюбленной властелина лично я себя невинной не чувствовала ни в коей мере. Чего не скажешь об Арисе, которая предпочла сидеть внутри, и практически не принимать участия в нашей с Сечви подготовке. Боялась. Но о содеянном не сожалела, считала себя правой и повторись ситуация, все равно напала бы на того властелина.

Двери открылись, пропуская меня к ледяному на предстоящую экзекуцию. Прошла через небольшой зал. Заглянула в одну, другую комнату. Ифита не обнаружила.

– Ари! Вылезай давай. Я веду себя слишком подозрительно. Любой нормальный демон сразу бы нашел ифита по запаху.

– Ничего, спишешь все на чрезмерное употребление горячительных напитков, пьяница, – проворчала изнутри демоница.

– Может я и пьяница, а ты трусиха, – вернула я Ари ее любимое обзывательство.

Беснуется внутри, но выходить упорно не хочет.

– Ари, в конце концов, за активные физические действия у нас ты ответственная. Так что давай-ка бери контроль и сама спи с ледяным. Наворотила дел, вот и расхлебывай.

– Нет, я просто не могу. Я бы вышла, но контролировать тело просто не в силах. Тебя все равно обратно быстро выкинет.

– И ты меня называла еще трусихой. Так не честно. Мне этот Кэллес вообще не нравится. Ничего, давай вылезай, справишься.

Впервые между мной и демоницей происходит внутренняя борьба. Но, как ни странно, не за право управления телом, а наоборот. М-да, ситуация просто бредовая. Моя попытка сопротивления, и Ари все равно выкидывает меня обратно в реальность. Тот факт, что она сильнее меня, несмотря на ее нынешнее состояние, еще никто не отменял.

Блин, видимо спать с ледяным придется именно мне. Сдалась.

– Ари, хоть подскажи куда идти.

Подсказала, пошла. Ледяного я нашла. В спальне. Хозяин положения лениво развалился на подушках. На вошедшую меня смотрит с интересом. Мельком отметила, что обстановка в комнате мне нравится. Низкая мебель почти не видна из-под кучи подушек и меховых одеял. Пол устлан множеством пушистых ковров. Цветовая гамма комнаты теплых приятных тонов. Вообще нет так надоевших мне красных и черных цветов. Взгляд зацепился за небольшой кофейный столик, полностью заставленный напитками и закусками. Но привлекло мое внимание не это. А то, что из еды там было не только мясо, но и фрукты! Виноград, апельсины, ананасы и что-то еще, мной не распознанное. Прикипела взглядом к закуске. Хочу! Как давно я не пробовала ничего кроме мяса. Но вот способен ли мой новый организм переваривать подобную пищу? От созерцания меня отвлек холодный голос ифита.

– Как вижу, ты проголодалась.

Как я могла забыть про ледяного! Поспешно бросилась в ноги светлейшему, и распласталась по полу. Молчу. Боюсь. Рисковать и что-то говорить не собираюсь. Кто его знает, вдруг по не знанию чем-то разозлю Кэллеса.

– Впервые в моем присутствии кого-то больше интересует еда.

Похоже, я попала. Продолжаю молчать. Не торопится что-то говорить и сам ифит. Проходит одна минута, другая. Ну почему нельзя просто сразу со мной переспать и отпустить? Чего ему от меня надо? Тело затекло. Рискую осторожно приподнять голову и взглянуть на ледяного. Тот пристально на меня смотрит, а в его руках как-то очутился поднос с так заинтересовавшими меня фруктами, которые стояли довольно далеко, но при этом я не слышала, чтобы ледяной вставал. Кэллес задумчиво и неспешно поедает плоды. Снова опускаю голову. Видимо мне надо на что-то решаться.

– Простите меня, светлейший Кэлааншдватилес Норнекцумстим.

Фух, как язык не сломала? Ждем реакции. Так, что-то опять молчание. Поднимаю голову. Теперь ифит на меня вообще не смотрит. И я не знаю, что лучше.

– Раздевайся, – короткий приказ.

Понимаю, что исполнять вышеуказанное мне совершенно не хочется. Ну, совсем. Сама себе не верю, слыша свой неуверенный дрожащий голос.

– М-м-может поговорим? – просящее смотрю на ледяного.

Тот чуть удивленно приподнимает брови.

– О чем?

А я знаю, о чем с ним можно поговорить? Почему-то сразу вспомнилась одна история, где девушка отсрочивала свою казнь, рассказывая каждую ночь сказки. Чувствую, не мой вариант.



Конец ознакомительного фрагмента. Купить полную версию.