книжный портал
  к н и ж н ы й   п о р т а л
ЖАНРЫ
КНИГИ ПО ГОДАМ
КНИГИ ПО ИЗДАТЕЛЯМ
правообладателям

Когда-то давно, боги преподнесли людям

дар и наделили их магической силой.

Так появились маги четырех стихий.

Но любимцы богов, как гласят легенды,

получили магию времени.

И лишь единицы овладели абсолютной магией,

даром, который вознёс человека до небес.

Первая глава

Всегда мирная тишина ночного леса была нарушена глухим стуком копыт. Быстрый вороной конь стремительно пробирался сквозь высокие деревья, неся на своей спине юную наездницу, герцогиню Алиру Инри Рауд. Казалось, сама девушка даже не обращала внимания на проносящийся мимо нее пейзаж, полностью доверившись воле своего скакуна. Непередаваемое чувство злости сжигало душу Алиры изнутри, заставляя её мечтать о побеге из родного дома. Но самым обидным было то, что изменить происходящее она не могла, во всяком случае, не сейчас.

Разгневанной магине оставалось разве что только нестись на своем черном Ветре через лес туда, где уставшие душа и сердце могли бы успокоиться. Её чувства били через край, адреналин в крови толкал на необдуманные поступки, а в голове до сих пор звучал разговор с отцом…

– Герцог Флавиан ещё до ужина изъявил желание взять тебя в супруги, и я дал на это свое согласие. Свадьба через два месяца, Алира. – Уверенным голосом родитель вынес свой «приговор».

– Нет, отец! Ты же знаешь, я не хочу замуж! – голос Алиры дрожал от негодования. – Ни за герцога Флавиана, ни за кого бы то ни было другого! – она была не в восторге от услышанной новости. – Если дочь для тебя лишь обуза, то я могу поехать жить к Дэйму, он не раз приглашал меня и…

Её гневную тираду прервал не менее грозный звук удара раскрытой ладони об стол, а затем Алира услышала спокойный, полный холода и решимости, голос отца.

– Я передам герцогу, что ты приняла его предложение и была при этом очень польщена и счастлива. – Герцог Рауд в упор посмотрел на дочь. – Твое поведение за ужином спишем на волнение. – Ещё одна короткая пауза. – Свадьба состоится через два месяца, и не пытайся это изменить, или сбежать к брату. Все, ты свободна! Можешь идти!

После короткой, но судьбоносной беседы с отцом, Алира поднималась в свои покои на негнущихся ногах. Известие о скорой свадьбе перевернуло её мир с ног на голову, а едва открыв дверь своей спальни, она увидела сидящую в мягком кресле, сестру отца. Графиня Мира Тэйн Рауд была старше своего брата на несколько лет, но она так и не познала счастья супружеской жизни. Зато заботилась о племяннице с самого её рождения, в душе считая девочку своей дочерью.

Стоило рассерженной Алире войти к себе, как выдержка дала сбой, и на смену злости пришла обида. Медленно осев на пол, она заплакала, закрыв лицо руками. Мира Рауд с жалостью смотрела на племянницу, её сердце сжималось в болезненной тоске, которая терзала графиню вот уже второй день. Ещё прошлым утром брат поделился с ней своими планами, касательно предстоящего брака Алиры, но как она не старалась, ей не удалось убедить герцога Рауд изменить свое решение.

Подобрав пышные юбки, тётя Мира присела рядом с Алирой, ласково гладя племянницу по волнистым волосам, и шепча ей слова утешения. Графиня молила богов о помощи, уповая на счастливый случай, который мог бы спасти её девочку от нежелательного брака. Мира Рауд и её племянница так и сидели на полу, пока слезы на щеках юной магини не высохли, и дыхание не стало ровнее. Но графиня все ещё видела в глазах Алиры отражение душевной боли, которая не смогла уйти со слезами. Оставался только один выход. Заботливая тётушка, не говоря ни слова, поднялась на ноги и направилась к гардеробной, чтобы спустя пять минут также молча, протянуть племяннице костюм для верховой езды, точно зная, что именно это и нужно расстроенной девушке.

Алира попыталась отказаться от ночной прогулки, но после недолгих уговоров, всё же сдалась. За окном уже достаточно стемнело, чтобы она могла незамеченной тенью пробраться за ворота. К тому же дорогу до озера магиня знала отлично, а рядом с родной стихией ей всегда становилось легче.

И вот, после двадцати минут быстрой скачки Алира выехала к лесному озеру. Оно располагалось посреди большой поляны, а в лунном свете было похоже на расплавленное серебро. Магиня спешилась, давая своему другу тоже немного свободы.

– Иди, я позову. – Шепнула она Ветру, погладив его густую гриву.

Конь довольно фыркнул в ответ и медленно направился к ближайшим деревьям, сама же Алира снова посмотрела на спокойную гладь озера. Подойдя к самой кромке воды, она присела на траву и погрузилась в собственные мысли. В её голове не укладывалось, как всего за какие-то полгода родной ей человек мог стать таким чужим и далёким.

Отец никогда не скрывал от Алиры, что мечтал исключительно о наследниках, и в первый раз ему повезло, но затем судьба распорядилась по-своему, подарив герцогу дочь. Иногда Алира думала, что у отца и в правду были причины не радоваться ей, ведь при её рождении оборвалась жизнь матери… Все знают, как Гелиан Рауд любил свою жену и именно по этой причине уже девятнадцать лет не желал слышать о новом браке. Но между ним и дочерью всегда были довольно теплые отношения, хоть и не особо доверительные. Генерал Гелиан Эри Рауд вообще был довольно сложным человеком, и найти с ним общий язык удавалось не всем и не всегда.

Расстроенная магиня долго смотрела на водную гладь, и пыталась взять эмоции под контроль. Надо сказать, что её дар добавил генералу немало седых волос. В семье Рауд больше уважали магию огня, ведь все представители этого благородного семейства владели исключительно ей. Но Алира унаследовала водную магию от матери, которая считалась самой бесполезной. К тому же в империи Раваллон было не принято обучать девочек магической науке, поэтому Гелиан Рауд дал дочери прекрасное домашнее образование, достойное леди, а вот магию она изучала тайком. Разве что брат всячески поддерживал ее стремление развить дар, а порой и сам объяснял сложные плетения энергетических потоков. К тому же тётя Мира отыскала старые магические книги, по которым Алира осваивала азы своего дара.

Вот так, вспоминая прошлое, она смогла отвлечься от насущных проблем. Пристально глядя на прозрачно-серебристую гладь, Алира протянула вперёд руку, наслаждаясь приятным теплом, которым отзывалась ее родная стихия. Магиня на секунду задержала дыхание и сделала несколько плавных движений рукой, а затем прошептала:

– Алеро…

По воде тут же пошла рябь, чтобы уже через несколько секунд смениться шальными волнами. Они бились о берег, несмотря на безветренную погоду. Холодные брызги летели воднице прямо в лицо и ее чувства потихоньку приходили в порядок. Вдох-выдох… взмах руки и озеро успокаивается, повинуясь магическому желанию. Едва водная поверхность снова стала спокойной, Алира развела руки в разные стороны, чувствуя, как магия струится сквозь ее пальцы, и произнесла:

– Ирнемо…

Тут же вверх взметнулись и замерли сотни тонких ниточек воды. Они пропускали через себя яркий свет ночного светила, завораживая своей красотой. Иногда приятно почувствовать ту мощь, что течет в крови, ощутить вкус власти над стихией, выплеснуть эмоции с помощью дара… и Алира это прекрасно знала.

За пять лет изучения магии, она освоила десятки заклинаний, и среди них были такие, с которыми справляться было совсем не просто. Они требовали не просто внимательности и определенной концентрации, им нужно было отдаться целиком, каждой своей мыслью и клеточкой души, полностью погрузившись в чистую энергию магического течения.

Если кто-то думает, что по воде могут ходить только боги, то он ошибается…магам воды это тоже подвластно. Достаточно лишь очистить разум от посторонних мыслей, направить поток энергии через сердце, а затем шепнуть:

– Мажео…

И вот, Алира уже ступает на зеркальную гладь озера, как древняя богиня. Можно прыгать и танцевать, вода будет держать её до тех пор, пока она не сойдёт на берег. Но боги редко спускаются на землю, им положено находиться ближе к небесам… и если к заклинанию «Мажео», добавить пару букв, пропустить энергетический поток через всю себя, закольцевав его на запястьях, и щёлкнуть пальцами…

– Энмажео…

Губы магини прошептали заклинание почти беззвучно, а вот щелчок пальцев вышел звонким. Водная поверхность на секунду задрожала и у ног Алиры появилась первая прозрачно-голубая ступень. Закрыв глаза, она сделала шаг… Снова щелчок и ещё одна ступень, ещё один шаг… Тщеславие это не лучшее качество, но юной герцогине было так приятно знать, что она почти близка к богам, а этот мерзкий герцог Флавиан всего лишь простой человек… Щелчок и шаг, щелчок и шаг… Несмотря на то, что они оба занимают одинаковое положение в обществе, Алира сильнее него… щелчок и шаг, щелчок и шаг… по сравнению с ней, он никто… щелчок и шаг… Но тут герцогиня Рауд потеряла концентрацию и ступени дрогнул. Эмоции брали верх, а это было непозволительно, и Алира поспешила взять себя в руки.

Сейчас Алира Инри Рауд действительно походила на прекрасную богиню, величественно поднимавшуюся по прозрачным ступеням в небесный дворец. Ее фигуру обволакивала лунное сияние, придавая ещё больше торжественности этому шествию. Во всяком случае, именно об этом подумал мужчина, скрывающийся в тени деревьев от посторонних глаз. Он получал истинное удовольствие, наблюдая то ли за смелой, то ли за безрассудной особой, которая сейчас испытывала свою жизнь на прочность.

Медленно вдохнув прохладный воздух, Алира призвала свои чувства к порядку. Ещё три ступени, и она убедила себя, что Вэйн Флавиан не стоит ее переживаний и душевных терзаний. Но два новых подъёма, и понимание что все уже решено, снова ворвалось в мысли, заставляя утихшие было эмоции вспыхнуть с новой силой…

– Выходит, что уже через два месяца я буду герцогиней Алирой Инри Флавиан. – Прошептала водница и по ее коже пробежали мурашки.

Алира сама не понимала, почему относится к герцогу Флавиану с таким раздражением. Она ещё сильнее зажмурила глаза и снова щёлкнула пальцами, создавая новую ступень, ещё и ещё… Магиня медленно поднималась вверх. Поднималась и представляла, как каждый вечер будет ложиться в одну постель с нелюбимым человеком. Горькая усмешка тронула упрямо сжатые губы. Любовь, вот то чувство, которое она хотела испытывать к будущему мужу. Каждое утро ей придется завтракать с ним за одним столом и воспитывать его детей. Алира на мгновение замерла… дети. Ведь дети будут и её тоже…

Раздражение достигло своего пика, концентрация начала ослабевать, а импровизированный пьедестал вновь дрогнул. Водница почувствовала, как теряет контроль над магическими потоками. Она вдруг поймала себя на мысли, что никогда раньше не создавала больше десяти ступеней, осознавая всю опасность этого заклинания.

Поверхность под ногами дрожала, эмоции не хотели утихать, а когда Алира открыла глаза и взглянула вниз, её накрыло лавиной страха. До воды было не меньше тридцати метров. Ступени задрожали сильнее, и осыпались тысячами сверкающих, в лунном свете, капелек… магиня начала падать вниз. Лишь раз в ее голове мелькнула мысль, что обидно погибнуть вот так, во цвете лет, но от страха она не могла вспомнить ни одного заклинания, которое могло бы спасти ей жизнь. А потом было столкновение с водой…

У Алиры не получалось совладать с паникой и взять разум под контроль. Казалось, она разом забыла все, что учила эти годы. Когда тьма начала утягивать за собой, магиня почувствовала, как что-то толкает её наверх, а затем сильные руки вытаскивают её обессиленное тело из воды. В этот момент она и потеряла сознание, чтобы погрузиться в воспоминания сегодняшнего ужина…

– Герцог, познакомьтесь с моей дочерью, Алирой Инри Рауд. – Отец протянул Алире руку.

Магиня подошла ближе к гостю, и как полагается воспитанной девушке, присела в лёгком реверансе, но лицо её при этом не выражало никакой радости от этого знакомства. Хотя мужчина отчего-то был весьма доволен…

– Алира, позволь представить тебе нашего гостя, – вновь заговорил генерал. – Герцог Вэйн Ларс Флавиан, мой давний знакомый.

Алире уже приходилось слышать эту фамилию при дворе, и она прекрасно помнила, что именно этот мужчина являлся завидным женихом. Но вот, что он ещё и друг её отца… это было несколько неожиданно.

«Интересно, что же заставило отца пригласить к нам одного из самых богатых людей в империи, закоренелого холостяка и абсолютно не владеющего магией человека?» – тут же подумала магиня, но высказываться вслух, не спешила.

– С нашей последней встречи вы стали ещё прекрасней, миледи. – Вэйн Флавиан запечатлел поцелуй на женской руке, позволив себе лёгкую усмешку.

Не обращая внимания на тот взгляд, которым одарил её гость, Алира пыталась вспомнить, когда же они успели повстречаться, и как она умудрилась об этом забыть. И ещё это непонятное чувство тревоги и дежавю… смутное воспоминание о прикосновении…

– Извините, ваша светлость, мне кажется, мы не были представлены друг другу ранее, и вы меня с кем-то путаете. – Сохраняя спокойную интонацию голоса, проговорила Алира

– Прошу простить мне эту маленькую неточность. – Герцог улыбнулся. – Я несколько раз видел вас на балах его императорского величества, и вы были прекрасны. – Он одарил магиню широкой улыбкой, а глаза его блестели так, будто он знает нечто очень интересное, но делиться этой тайной не собирается.

***

– Боги! – потрясённо прошептал мужчина, глядя на то, как безрассудная девчонка вдруг сорвалась вниз, потеряв власть над собственной стихией.

Ещё никогда он так не волновался, боясь опоздать. И чем только думало это глупое создание, применяя столь сложное заклинание как «Энмажео». Сразу видно, что она маг – самоучка. В академиях таких быстро учат оценивать свои реальные возможности, хотя девочек особо не стремятся обучать…

Мужчина вышел из воды, крепко прижимая к себе беззащитную девушку, которая в последний момент потеряла сознание. Несмотря на общее раздражение от сложившейся ситуации, случайный спаситель был вынужден признаться самому себе, что держать эту сумасшедшую незнакомку на руках было весьма приятно, и сложись обстоятельства иначе… Он тряхнул головой, отгоняя лишние, непозволительны мысли.

Чувствуя, как ночной ветер заставляет намокшую одежду неприятно липнуть к телу, мужчина подумал, что неплохо было бы развести костер. К тому же нельзя оставлять девицу одну в лесу, а значит, придется подождать, пока она соизволит прийти в себя. Аккуратно уложив недавно спасенную девушку на мягкую траву, мужчина укрыл её своим плащом, который он успел скинуть с плеч, прежде чем прыгнуть в озеро. Всё-таки ей повезло, что именно сегодня он решил разузнать побольше об обитателях особняка, который принадлежит герцогу Гелиану Эри Рауд.

Не прошло и пяти минут, как огонь уже весело потрескивал, высвечивая из ночного сумрака хрупкую женскую фигурку. В свете яркого пламени мужчина отметил, что юная водница оказалась довольно привлекательной, каштановые волосы, курносый носик… вот только складка между сведённых бровей ей абсолютно не шла. Незнакомка хмурилась во сне и время от времени тяжело вздыхала, видимо ей снилось что-то не очень приятное.

– Может попробовать разбудить её? – спросил мужчина у пустоты, которая ответила ему лёгким эхом. – Не сидеть же мне здесь всю ночь…

И словно повинуясь его желанию, магиня соизволила проснуться. Её дыхание изменилось, сбившись с ритма, а в следующее мгновение она приподнялась с земли, и прижимая к себе чужой плащ, удивлённо посмотрела на незнакомого ей мужчину своими удивительными глазами.

Вторая глава

Алире было тепло и уютно. Совсем рядом с ней потрескивал костер, в траве стрекотали сверчки, и ветер приятно шелестел листьями…

«Откуда взялся костер?» – мелькнула быстрая мысль в её голове, но тут воспоминания закружились стремительным вихрем, заставляя пережить всё снова… раздражение, злость, паника, вода… и руки… сильные руки, вытаскивающие её из воды.

Магиня открыла глаза, и поняла, что действительно лежит возле жаркого огня, укрытая теплым дорожным плащом. Алире пришлось приложить некоторые усилия, чтобы сесть, и вот тут-то она обнаружила хозяина своего импровизированного одеяла. Он сидел, привалившись спиной к большому дереву, и смотрел прямо на девушку, а на его губах расцветала ехидная ухмылка.

– Ну и что это было на озере? – не очень вежливо поинтересовался незнакомец, указав рукой на водную гладь. – Попытка свести счёты с жизнью, или простая женская глупость? – сделал он предположение.

Алира признала про себя, что это были, конечно, весьма закономерные вопросы. Возможно, стоило сказать незнакомцу «спасибо», ну или вообще сказать хоть что-нибудь, но она молчала, старательно обдумывая случившееся. Судя по всему, именно этот брюнет и спас её, заботливо укутав в свой плащ, он же и развел костер, чтобы она совсем не околела. Но остаётся всего один вопрос, как он смог ей помочь?

Мужчина не спешил пролить свет на происходящее, получая явное удовольствие от сложившейся ситуации. Сейчас незнакомка выглядела ещё притягательней, волосы были слегка растрёпаны, на щеках алел румянец, а в глазах застыло явное непонимание. Было видно, что она сосредоточенно обдумывает что-то, время от времени закусывая нижнюю губу.

«Кто же ты такая?», – задался он вопросом, переводя взгляд от чувственных губ к глазам магини, в которых отражалось пламя костра. В этот момент в нем родилось желание, во что бы то ни стало разгадать эту привлекательную тайну.

Сама же Алира не замечала направленного в её сторону взгляда, погружённая в свои мысли, она решила пока ничего не говорить. Раз таинственный незнакомец молчит, то и она не будет заводить разговор. Водница хорошо помнила, что находилась на середине озера, и наверняка упала на достаточную глубину, так что доплыть он бы не успел… А значит остаётся один вариант, этот мужчина наделён магией, и уж точно он не маг огня. Алира чувствовала, что вода её как будто выталкивала, повинуясь чужой силе, в то время как маг земли или воздуха тянул бы с берега, а значит этот незнакомец, как и она, обладает водным даром. Но что ему тут делать? Эта земля принадлежит генералу, и молодых магов воды тут точно не водится, уж это Алира знала наверняка.

– И о чем думает твоя чудесная головка? – усмехнулся мужчина, решив первым нарушить затянувшееся молчание.

– Вы маг? – голос Алиры слегка охрип, а незнакомец приподнял бровь и величественно кивнул головой. – Вы маг воды? – на всякий случай уточнила она.

– То есть ты, всё это время, размышляла именно об этом? – весело засмеялся водник. – Может, стоило просто спросить? Сэкономили бы кучу времени. – Незнакомый маг подарил Алире очередную усмешку.

– И что вы здесь делаете? – юная герцогиня сделала вид, что не заметила насмешливой гримасы.

– Сижу.

– Нет, что вы делаете на земле герцога Гелиана Рауд. – Алира пристально посмотрела на мага.

– Знаешь, обычно люди, когда их спасают, говорят хотя бы спасибо. – Ушел от ответа водник, надеясь, что неблагодарная девица устыдиться своей невоспитанности, и перестанет приставать к нему с расспросами.

– Спасибо. – Ответила Алира, но сдаваться не собиралась. – И все-таки, как вы здесь оказались? Как-никак ночь на дворе…

– Гулял. Искал, кого бы спасти, и вот, нашел тебя. – Незнакомец говорил это с весьма серьезным видом, гадая в уме, кем приходится эта смешная девчонка герцогу, сомнений в их знакомстве у него почему-то не возникало.

Разговор явно зашёл в тупик, и юная герцогиня Рауд решила, что пора было его заканчивать. Она поднялась с земли, сняв с плеч теплый плащ, и обойдя костер, вручила его своему спасителю.

– Ещё раз спасибо, но мне, пожалуй, пора.

Сейчас в Алире боролись два желания: с одной стороны она знала, что нельзя доверять незнакомцу, пусть он и спас ей жизнь, но с другой, ей безумно хотелось остаться и попросить этого мага научить её новым заклинаниям. И всё же переборов себя, Алира развернулась, чтобы уйти, но водник не дал ей этого сделать. Поймав магиню за руку, он добродушно улыбнулся и сказал:

– Не уходи, я не хотел тебя чем-то обидеть. Меня зовут Ран. – Мужчина протянул девушке руку, хотя самому себе так и не смог объяснить причину своего внезапного порыва.

Аристократам при рождении дают два имени. Это подчеркивает то, как они отличаются от обычных людей, но вторые имена используется лишь при упоминании полного титула, так что кроме самих владельцев мало кто их знает. Поэтому Алира решила, что если назовет имя, данное ей в честь матери, то это не будет считаться обманом. К тому же называть свое полное имя было бы глупо, ведь тогда брюнет сразу сбежит, даже не попрощавшись.

– Инри. – с заминкой ответила магиня и пожала протянутую руку.

Третья глава

Ран расстелил свой плащ поближе к огню, тем самым предлагая Алире устроиться рядом с ним. Немного подумав, она все же решила принять это приглашение, стараясь при этом почти не касаться своего нового знакомого. Мужчина вызывал в ней странное чувство, которое девушка не могла объяснить, поэтому она решила сначала разобраться в себе и своих ощущениях, а уже потом думать о том, как вести себя с язвительным брюнетом.

Пока Ран колдовал над костром, Алира наконец-то смогла рассмотреть своего спасителя. На вид ему оказалось не больше тридцати, хотя лёгкая небритость и добавляла пару-тройку лет. Прямой нос, аккуратно очерченные губы… карие глаза казались почти черными, а в глубине их плясали смешинки. Маг заметил интерес к своей скромной персоне, но комментариев по этому поводу давать не стал. Водник решил, что от него не убудет. Он же первым и возобновил, прерванный недавно разговор.

– У всех девушек принято гулять ночью по лесу, или ты одна такая смелая?

– Мне нечего бояться, – Алира пожала плечами, переводя взгляд на огонь. – Здесь обычно безлюдно.

– И ты до сих пор жива? – притворно удивился Ран, поворачиваясь к новой знакомой, которая снова насупилась. – Ну, все, не злись. Просто ты так смешно реагируешь, что я не могу удержаться. – Он заметил, как слабая улыбка появилась на женских губах. – Но если серьезно Инри, то, что я видел перед твоим падением – это очень опасно. Не стоит больше так делать. «Энмажео» очень опасное заклинание, и многим магам требуются годы, чтобы освоить его.

Алире нечего было на это возразить, и она лишь печально улыбнулась. Всё, что Ран говорил, ей было и так известно. Но не объяснять же магу, что это была простая случайность, и всему виной её злость на отца и возможно будущего мужа. Но тут в её голове созрела заманчивая мысль…

– А вы… – Алира замялась. – Ты уже освоил это заклинание? – прищурившись, спросила она, не сумев скрыть в глазах предвкушающий блеск.

Ран снисходительно улыбнулся и кивнул головой в ответ. С каждой секундой эта забавная девушка привлекала его все больше. Он уже и забыл, что совсем недавно подозревал ее в чём-то.

– Научи меня! – на одном дыхании выпалила Алира, и улыбка мага стала шире. – Пожалуйста… – протянула она, с надеждой глядя на него.

– О таком малознакомые девушки меня ещё не просили. – Ран весело рассмеялся, подмигнув магине, щеки, которой тут же вспыхнули румянцем смущения.

– Хотя бы расскажи, что тебя привело в лес в столь позднее время. – Водница попыталась сменить тему разговора, радуясь в душе, что темнота не позволит новому знакомому разглядеть ее алеющие щеки. – Но только не говори о жажде подвигов. – Из-за волнения её слова прозвучали слегка грубо.

– Тишина. – Безо всякого притворства ответил маг воды. – Мне хотелось отдохнуть от людского общества. – И эти слова были почти правдой. – Но кто же знал, что и здесь мне не будет покоя. – Сказав это, Ран тяжело вздохнул и вытер со лба несуществующие бисеринки пота.

– И чем же ты занимаешься, раз так устал от людского общества? – почти прошипела магиня, мысленно решая, чем можно было бы запустить в несносного брюнета, который все время над ней смеётся.

– Служу на коробке у одного торговца. – Ответил водник, весело наблюдая за тем, как взгляд его собеседницы скользит по веткам и камням вокруг костра.

– Далеко же от порта тебя занесло… в поисках тишины. – съязвила Алира, надеясь уличить мужчину в обмане.

Но он не стал ничего объяснять и лишь покачал головой. Рану казалось, что эта девушка видит его насквозь, заглядывает ему прямо в душу своими пронзительно синими глазами. Всего на мгновение магу показалось, что она знает правду… знает, что он лжёт… Они сидели совсем рядом и смотрели друг на друга, пытаясь разобраться в собственных мыслях и чувствах.

– Я понимаю, почему ты не учишься в академии, – произнес Ран, чтобы сказать хоть что-то. – Но что мешает тебе заниматься с водником отдельно? Насколько я знаю, некоторые маги берут себе учеников.

Теперь пришла очередь Алиры, уходить от ответа. Она могла бы рассказать своему новому знакомому о запрете отца и его отношении к магии воды, но это была не та тема, которую ей хотелось бы обсуждать.

– Какая разница, – магиня неопределенно махнула рукой. – Просто так получилось. – Она слегка поморщилась. – Обстоятельства так сложились, что свой дар я изучала сама по старым магическим книгам.

Ран промолчал, обдумывая услышанное. Он решил, что задел больную тему и у девушки, скорее всего, недостаточно денег для таких занятий, ведь далеко не каждый маг возьмётся за обучение бесплатно. Алира же молчала, не зная о чем говорить с малознакомым человеком. Они просидели в тишине ещё минут пять, и заметив, что пауза затянулась, магиня поднялась с плаща и отошла на несколько шагов, чтобы подать знак Ветру. Тихий свист нарушил гостиную тишину…

– Ого! – воскликнул брюнет. – Да ты полна талантов. – Он улыбнулся, думая о том, как не похожа эта девушка на тех, кого он знал.

– Ну не без этого. – Смущённо произнесла в ответ Алира.

– Ты живёшь в поместье? – Ран тоже поднялся на ноги.

– Зачем тебе это знать? – магиня насторожилась, но водник не обратил на это внимание, прислушиваясь к отдаленному шуму.

– Может, хочу тебя ещё раз увидеть. – Ран сам удивился, что произнес это вслух. – К тому же ты просила помочь с заклинанием.

Лицо Алиры озарила счастливая улыбка и маг, в очередной раз, отметил про себя, что ему нравится любоваться этой девушкой, которая так ярко выражает свои эмоции. Сам-то он давно перестал быть открытым человеком, предпочитая не показывать миру свои истинные чувства.

– А новым заклинаниям ты меня научишь? – в глазах Алиры светился детский восторг.

– Боюсь, что если я откажусь, то ты будешь являться мне в кошмарах каждую ночь. – Усмехнулся Ран, понимая, что ему придётся приложить некоторые усилия, чтобы забыть новую знакомую.

– Я живу в поместье герцога Рауд вместе с мамой, её зовут Фидели. – Быстро проговорила Алира. – Ты можешь передать записку на её имя, если не передумаешь мне помогать. – Она была рада, что смогла так быстро придумать решение.

– Договорились. – Сказал Ран и аккуратно взял женские пальчики в свою руку.

Алира решила, что он хочет скрепить их уговор рукопожатием, но нет… Аккуратно сжав её ладонь, Ран поднес девичью руку к губам и поцеловал. Такого Алира не ожидала, поэтому почувствовала в очередной раз, как смущение окрасило ее лицо. Но вот, в спину водницы ткнулась морда коня, и все очарование момента было разрушено. На смену ему пришло чувство неловкости. Вздрогнув, Алира обернулась назад, чтобы взять Ветра за поводья.

– Ну, пока… – она посмотрела на Рана.

– До встречи, Инри. – Маг загадочно улыбался.

Быстро запрыгнув в седло, Алира направила коня в сторону неприметной тропинки, чувствуя спиной мужской взгляд.

Уже дома, лёжа в теплой постели, Алира подумала, что за все время, проведенное с загадочным магом, она ни разу не вспомнила о герцоге Флавиане. Сейчас он уже не вызывал в ней ту бурю эмоций и негодования, что бушевали в душе совсем недавно… остались лишь лёгкая неприязнь и стойкое нежелание становиться его женой.

***

Ран стоял на поляне до тех пор, пока силуэт юной магини совсем не растворился в ночной тьме. У него в голове не укладывалось, как он мог пообещать этой девушке занятия по магии. Ран не понимал, чем она так привлекает его. К тому же совсем не ясно кто на самом деле эта магиня, ведь нельзя списывать её со счетов, только из-за возникшей симпатии. В конце концов, у него есть свои цели, о которых ему нельзя забывать.

Четвертая глава

Следующее утро Алиры началось с того же, что и предыдущее. Допив утренний кофе, генерал Рауд поднялся из-за стола, и холодным тоном, не терпящим возражений, произнес:

– Я пригласил герцога Флавиана на сегодняшний ужин. – Он выразительно посмотрел на дочь. – Будь добра привести себя в подобающий вид, Алира. – Гелиан Рауд направился к выходу из столовой, но в дверях обернулся. – Я не потерплю неповиновения в моем доме. – Смерив строгим взглядом, сидящую за столом сестру, он удалился.

Настроение Алиры заметно испортилось. Поэтому когда она поднялась в свою комнату, ей хотелось бросить все, оставить эту жизнь и убежать… все равно куда, лишь бы подальше от проблем и равнодушия. Магиня тяжело вздохнула и постаралась вытеснить дурные мысли из своей головы. Она знала, что лучший способ забыть о чем-то, это заняться любимым делом, поэтому взяла с полки несколько магических книг и разложив их на столе, постепенно погрузилась в сложную науку магических плетений.

В глубине девичьей души жила робкая надежда, что новый знакомый сдержит своё обещание и в ближайшие дни выкроит время для занятий. И хотя, сама Алира не хотела себе признаваться в том, что ждёт новой встречи с темноглазым магом, она усердно повторяла всё изученное ранее, чтобы не выглядеть в глазах Рана полной неумёхой.

Единственное, что утешало юную магиню этим утром, это согласие графини Рауд участвовать в маленькой авантюре с запиской. Алира оторвала взгляд от пожелтевших страниц и посмотрела в окно, а мысли её перенеслись на несколько часов назад…

– Алира, просыпайся! – раздался тихий голос Миры Рауд, но её племянница вставать не собиралась, что и продемонстрировала, спрятавшись под одеяло с головой.

– Во сколько же ты вчера вернулась? – прозвучал риторический вопрос. – Ты никогда не думаешь о времени… – это милое ворчание заставило Алиру улыбнуться. – Наверное, надо было чаще ругать тебя в детстве.

– Тётя Мира, обещай, что не будешь ругать меня сейчас… – немного волнуясь, попросила водница, выглянув из-под одеяла.

Графиня недоуменно посмотрела на племянницу, и Алира понадеялась, что узнав подробности ее ночной прогулки, тётя не сильно разозлиться. Она нехотя откинула одеяло, и выбираясь из постели, начала свой рассказ.

– Может быть, что на имя твоей горничной придет записка от… от одного человека… – с запинкой проговорила магиня, задумавшись над тем, стоит ли Мире Рауд знать о всех событиях, произошедших на озере. – В общем, передай ей, чтобы она не удивлялась и сразу же отдала её мне.

– Алира! – графиня всплеснула руками. – Что ты задумала? Если твой отец, или герцог Флавиан узнают…

– Тут нечего узнавать! – сразу пресекла её намёк Алира. – Просто вчера я познакомилась с магом, и он может научить меня тому, чего я ещё не умею. – Девушка постаралась смягчить тон. – Ну, тётя, ну пожалуйста, для меня это очень важно… – а затем быстро подошла к графине и обняла её.

Мира Тейн Рауд слишком сильно любила племянницу и никогда не могла ей отказать, вот и теперь тяжело вздохнув, она согласно кивнула головой. Было во взгляде Алиры что-то такое, что заставило её согласиться на эту авантюру, что – то похожее на счастье.

– Хорошо, но будь осторожна, девочка. – Предостерегающе прошептала графиня. – Теперь и генерал, и твой жених глаз с тебя не спустят.

Из воспоминаний Алиру выдернул голос тёти, которая стучала в дверь её комнаты. Моргнув несколько раз, магиня с удивлением заметила алеющий закат, оказывается она просидела за книгами весь день.

– Милая, почему ты ещё не готова? – сестра герцога дотронулась до плеча водницы. – Алира, ты меня вообще слышишь?

– Конечно, слышу! – вспылила та. – Но сколько можно? Эти ужины мне уже порядком надоели. Решил жениться на мне через два месяца? Чудесно! Так хоть бы дал их спокойно прожить! – закончив свою гневную тираду, магиня с раздражением захлопнула книгу, а графиня предпочла сделать вид, что ничего не произошло, и успокаивающе погладив её по руке, вышла из комнаты.

Глубоко вздохнув, Алира позвала горничную и отправилась переодеваться к ужину, злясь на саму себя, что вот так сорвалась в присутствии тётушки. Она понимала, что графине тоже приходилось несладко. Мира Рауд всячески пыталась поддержать племянницу, но Алира видела, как тускнеют её глаза, когда речь заходила о предстоящей свадьбе.

Уже сидя у зеркала, юной герцогине Рауд показалось, что девушка, отражавшаяся сейчас в зеркале, была будто бы не настоящая. Алира не чувствовала никакой связи между собой и этой незнакомкой. Та другая выглядела весьма эффективно, аристократка до кончиков ногтей, даже взгляд темно синих глаз сквозил лёгкой надменностью. Сейчас водница видела перед собой леди из высшего света, а не вечно растрёпанное и рассеянное создание.

– Да… – протянула Алира, придирчиво рассматривая свое отражение. – Отец явно останется доволен. – И только стоило ей вспомнить про генерала, как с первого этажа, довольно громко, прозвучал приказ:

– Алира! Пять минут!

Горничная заколола последний локон и помогла застегнуть изящное колье, а Алира ещё раз взглянула на отражение, в надежде увидеть в своем образе какой-нибудь изъян и отсрочить встречу с герцогом Флавианом. Но всё было идеально, и прическа, и платье, поэтому пришлось натянуть на лицо добродушное выражение и отправиться вниз.

– Алира, время! – крик отца настиг её уже в коридоре, и не удержавшись девушка закатила глаза.

Гелиан Эри Рауд всегда был щепетилен в вопросах пунктуальности, но в последнее время стал совсем строг на этот счёт, хотя порой окружающим казалось, что его раздражает абсолютно всё. Он ждал дочь у подножья лестницы, и как только она спустилась, тут же ухватил её под локоть, чтобы быстро увести в каминный зал. Там генерал усадил девушку в кресло у огня и весьма убедительно объявил:

– Предупреждаю тебя ещё раз, не устраивай сцен и веди себя достойно фамилии Рауд. – Он сделал небольшую паузу, дабы подчеркнуть всю серьёзность этого разговора. – Вопрос со свадьбой уже решён, так что начинай налаживать отношения с будущим супругом уже сейчас.

Ничего на это не ответив, Алира величественно поднялась со своего места и направилась к каминной полке, где лежало несколько книг. Взяв одну из них, она снова села в кресло и начала делать вид, что увлечённо читает её, но в голове магини билась всего одна мысль: чем она провинилась перед отцом, что он столь спешно выдаёт её замуж почти за первого встречного.

Глава семейства несколько раз порывался что-то сказать, но всё-таки промолчал. Его недовольство выражалось лишь в постукивании пальцев по подлокотнику соседнего кресла. Но вскоре затянувшуюся тишину нарушил громкий голос лакея:

– Его светлость, герцог Вэйн Ларс Флавиан.

Генерал тут же поднялся, чтобы лично встретить гостя, но Алира даже не сдвинулась с места, всё ещё изображая увлечённость чтением. Герцог Флавиан сам подошёл к будущей жене.

– Дорогая Алира, неужели книга настолько увлекла вас, что вы не заметили приход собственного жениха?

Отложив книгу в сторону, девушка медленно встала и присела в скромном реверансе, молясь всем богам, чтобы ненароком не наговорить этому мужчине грубостей.

– Добрый вечер, милорд. Рада вас видеть. – Она сухо поприветствовала гостя.

В ответ на столь холодное приветствие, герцог Флавиан лишь криво усмехнулся и поднес к своим губам руку невесты.

– Можешь называть меня по имени милая, мне будет приятно. – Прошептал он, касаясь женского запястья лёгким поцелуем.

Вэйн Флавиан нарочно провоцировал холодную красавицу, надеясь хотя бы так вызвать в ней отклик каких бы то ни было эмоций, ему хотелось увидеть жизнь в её ледяном взгляде.

В этот момент Алира остро ощутила, как в ней с каждой секундой разгорается костер ярости, и даже кара богов не помешает ей высказать герцогу в лицо всё, что она о нём думает.

«Как он посмел так откровенно заявлять на меня свои права?!», – мелькнуло у неё в голове.

В обществе этот жест строго осуждался, он намекал на некие личные отношения, о которых не принято было распространяться… и Флавиан это прекрасно знал. Юная герцогиня Рауд заметила в глазах гостя некое ожидание, но она решила не давать ему повода для радости. Она вдруг осознала, что не сможет находиться рядом с этим мужчиной больше ни минуты. Нужно было что-то придумать, чтобы избежать такой ситуации, ведь на отца надеяться не приходилось.

– Папа, – отвернувшись от Флавиана, Алира обратилась к генералу. – Мне бы хотелось, чтобы тётя познакомилась с моим будущим супругом, всё-таки она мне как мать.

Магиня не видела, как на эту просьбу отреагировал Вэйн Флавиан, но вот отец отчего-то был явно не в восторге, хотя спорить при госте не стал. Герцог Рауд был уверен, что его сестра всё только испортит, к тому же если бы не её дурное влияние, Алира сразу бы приняла столь заманчивое во всех смыслах предложение руки и сердца.

Уже через четверть часа Вэйн Ларс Флавиан сидел за столом, окружённый семейством Рауд. За ужином герцог был столь любезен и обходителен, стараясь окружить Алиру своим вниманием, что даже тётя Мира смотрела на него с одобрением. Магиня с огорчением подумала о том, что скоро союзников в этом доме у неё совсем не останется.

К счастью Алиры, в середине ужина мужчины увлеклись обсуждением очередного закона, и она, наконец-то, смогла вздохнуть свободней. Повышенное внимание Вэйна Флавиана её порядком утомило. Графиня Рауд тоже решила воспользоваться удобным случаем, и наклонившись ближе к племяннице заговорщики прошептала:

– Днём садовник передал Фидели записку, – она еле заметным жестом коснулась потайного кармана на лифте платья. – Некто ждёт тебя сегодня у лесного озера в десять часов. – После такой новости Алира не смогла сдержать улыбку, и к сожалению, герцог Флавиан не оставил это без внимания.

– Что, драгоценная невеста, вас так обрадовало? – его глаза внимательно следили за магиней. – Такой счастливой улыбки у вас сегодня ещё не было.

– Ничего такого, – водница постаралась принять небрежный вид. – Просто тётушка вспомнила один забавный случай из моего детства, вот и всё.

– Было бы интересно послушать… – гость перевёл свой пронзительный взгляд на графиню, и она тут же начала что-то рассказывать, от чего герцог засмеялся, и даже у генерала скользнула тень улыбки на серьёзном лице.

Алира особо не вслушивалась в рассказ тёти Миры, думая о том, как бы ей побыстрей спровадить жениха восвояси. А сам герцог в это время выдумывал причину, которая помогла бы ему задержаться. Он думал, что если сможет прогуляться с невестой наедине и поговорить без посторонних, то тогда она узнала бы его лучше, и возможно, проявила бы больше чувств.

На часах было уже девять, но Вэйн Ларс Флавиан явно никуда не спешил, наслаждаясь воздушным десертом. Юная герцогиня же сосредоточенно обдумывала предлог, под которым смогла бы удалиться к себе, как вдруг ей вспомнилось, что в женских романах героини любят падать в спасительный обморок при каждом удобном случае… и если раньше, это вызывало у водницы лишь веселье и смех, то теперь девушка решила испытать этот прием сама.

– Знаешь тётя, я сегодня начала читать одну занятную книгу. – Алира как бы невзначай обратилась к Мире Рауд. – Но представляешь, её название совсем вылетело у меня из головы. – Магиня смущённо улыбнулась. – Я оставила её у камина, но мне хочется, чтобы ты её тоже прочла…

И с этими словами она поднялась из-за стола, направившись в сторону кресла, в котором сидела перед ужином. Но после нескольких шагов, девушка приложила одну ладонь ко лбу, второй рукой ухватилась за спинку ближайшего стула, и сдавленно прошептала:

– Что-то мне нехорошо… и голова кружится… – с тихим вздохом магиня прикрыла глаза и начала падать.

Герцог Флавиан тут же бросился к Алире, оказавшись около неё в считанные секунды, и успел подхватить магиню на руки, прежде чем её голова коснулась пола. Герцогиня немало удивилась про себя такой реакции, складывалось ощущение, будто Вэйн Флавиан только и занят тем, что спасает впечатлительных особ.

– Алира, что с вами? – он был взволнован и растерян одновременно.

– Девочка, наверное, просто переволновалась. – Графиня Рауд уже успела встать и подойти к герцогу Флавиану. – Всё-таки столько событий за два дня. – Произнесла она, уже разгадав тайный замысел своей племянницы.

– Действительно, – отозвался генерал Рауд. – Вэйн, отнесите Алиру в её комнату, я провожу. – Он поднялся из-за стола и направился к выходу из зала. – Мира, позови, пожалуйста, доктора Сиорима, пусть он посмотрит, в чем дело.

Герцог даже не взглянул на сестру, когда озвучивал свою просьбу. Он дождался, пока графиня первой покинет зал, а затем повел будущего родственника к лестнице, показывая ему дорогу. Сам Вэйн Ларс Флавиан с каким-то затаённым предвкушением прижимал свою невесту к груди, боясь того, что она может именно сейчас прийти в чувства.

Подойдя к комнате дочери, генерал Рауд открыл дверь и пропустил герцога Флавиана внутрь, но сам заходить не стал. Алира вдруг поняла, что он всеми способами решил добиться её согласия на брак, даже не задумываясь о том, что может произойти.

Герцог Флавиан бережно опустил магиню на её постель, но отходить не спешил. Он присел на край кровати и слегка наклонился вперед, провел рукой по нежной коже девичьей щеки и тихо прошептал:

– Ты прекрасна… – а затем коснулся губ Алиры лёгким, почти невесомым поцелуем, борясь с самим собой.

Как же ему хотелось обладать этой девушкой, назвать её своей… слышать, как она шепчет его имя, поддавшись порыву чувств… в конце концов спрятать её от всего мира, чтобы никто не посмел забрать её у него. Ещё один поцелуй и Вэйн Флавиан отвернулся от магини, устремив свой взор в окно, за которым царил вечерний полумрак.

Алира сама не поняла, как смогла вытерпеть все это и не набросилась на герцога с упреками и обвинениями. Видимо, желание попасть к озеру было сильнее, чем задетая гордость. Но поцелуи… они всколыхнули что-то забытое… уже пережитое раньше. Алира могла бы поклясться, что ранее уже чувствовала нечто подобное, хоть это и было невозможно.

Флавиан продолжал сидеть возле невесты до тех пор, пока с тихим стуком в комнату не вошли доктор Сиорим и графиня. С их появлением Вэйн поднялся и вышел, однако уже через пару минут место гостя занял герцог Рауд. Доктор сначала послушал сердцебиение Алиры, а потом, достав из своего лекарского саквояжика живительный порошок, поднес его к лицу девушки, отчего та закалялась и медленно открыла глаза.

– Ох, милая, как ты нас напугала. – Мира Рауд всплеснула руками. – Я слишком стара для таких потрясений.

– Не переживайте, ваша светлость, – поспешил успокоить её доктор. – С миледи все в порядке, просто небольшое нервное перенапряжение и слишком туго затянутый корсет. – Он коснулся рукой девичьего лба, чтобы убедиться в отсутствии жара. – Пара дней постельного режима вернут ей утраченные силы. – Доктор Сиорим поднялся на ноги. – А сейчас разрешите покинуть вас. Всего доброго. – Он поклонился хозяину дома и поспешил удалиться.

– Ну что ж, отдыхай. – Отец Алиры был как всегда краток. Он поцеловал дочь в висок и перед уходом проговорил. – Я передам герцогу Флавиану, что ты будешь скучать. – Сказал и вышел, резко закрыв за собой дверь.

Оставшись наедине с тётушкой, Алира тут же соскочила с постели и побежала в гардеробную. На сборы у неё оставалось чуть больше десяти минут, поэтому нужно было поторопиться. Одной рукой она вытаскивала шпильки из волос, а второй пыталась расшнуровать корсет слегка измятого платья, но когда шнуровка запуталась окончательно, ей пришлось позвать на помощь тётю. Графиня, посмеиваясь, помогла распутать узлы, но ничего не сказала, решив пожалеть чувства племянницы.

Алира быстро надела костюм для верховой езды, и наученная опытом, решила захватить с собой теплый плащ. Занятая переодеванием, она даже не заметила, когда тётя Мира ушла, чтобы проверить уехал ли герцог и чем сейчас занят генерал. Графиня уже сомневалась в том, что поступает правильно, отпуская юную девушку навстречу неизвестности. К тому же, если станет известно, что Алира провела некоторое время в лесу наедине с мужчиной, да ещё и ночью… общество этого не поймёт…

Минуты ожидания тянулись мучительно долго, магиня мерила шагами комнату, постоянно поглядывая в окно. Солнце уже село, и можно было спокойно покинуть поместье, не боясь быть замеченной. Но вот дверь открылась…

– Его светлость уехал несколько минут назад, а Гелиан заперся в своём кабинете. – Прошептала Мира Рауд. – Будь осторожна, Алира. – Она быстро обняла племянницу и вышла, боясь передумать о своем решении.

Алира простояла на пороге комнаты ещё несколько секунд, прислушиваясь к удаляющимся шагам графини. И когда в доме стало совсем тихо, она накинула на себя плащ, и стараясь не шуметь, выскользнула на улицу, направляясь в сторону конюшни, где ее ждал Ветер.

Пятая глава

Чёрный конь быстро преодолел расстояние до леса, унося свою хозяйку всё дальше от родного дома. Они не встретили препятствий на своём пути, но едва оказавшись под навесом еловых лап, Алире пришлось натянуть поводья, заставляя верного друга двигаться медленнее, девушке не хотелось бы удариться головой о ветку или оцарапать лицо. В итоге она всё же опоздала. И пусть разница во времени была не столь велика, но этого хватило для очередной насмешки Рана.

Он ждал магиню у конца тропинки, которая выходила к поляне, и где совсем недавно они попрощались. Прислонившись плечом к дереву, водник внимательно всматривался в непроглядный сумрак, одновременно желая и боясь встречи с новой знакомой. Но вот, Ран услышал приближающийся топот лошадиных копыт и облегчённо выдохнул, только сейчас заметив, что дышал через раз. Как только Алира выехала из-за деревьев, он взял коня под уздцы, помогая ей спешиться.

– Неужели дождался! – воскликнул маг, тяжело вздыхая и пытаясь за шуткой скрыть своё волнение. – Я думал, что состарюсь тут в ожидании тебя.

– Я опоздала всего-то минут на десять, не больше. – Улыбнулась в ответ Алира. – Не надо драматизировать. – Она наслаждалась ночной прохладой и спокойствием, которое сейчас испытывала.

– Думаешь, не надо? – с наигранной серьёзностью осведомился водник, разглядывая девушку. – Ладно, уговорила. – Быстро согласился он и взял её за руку. – Пошли уже.

Ран повёл Алиру к берегу озера, где уже ярко горел костёр. У жарко полыхающего огня лежал расстроенный плащ, маг кивнул на него головой, и со строгим видом сказал:

– Садись, буду устраивать тебе самый настоящий допрос.

Всего на долю секунды Алира приняла эти слова за шутку, но столкнувшись с серьезным взглядом мага, поняла, что он настроен решительно. В этот момент в сознании герцогини мелькнула мысль, что язвительный брюнет каким-то образом узнал правду её жизни, о том, кто она есть на самом деле. И если это так, то он наверняка откажет ей в помощи, ведь ему не нужны проблемы. Все эти эмоции молнией пронеслись в голове Алиры, живо отразившись на её побледневшем лице.

– Инри, что-то случилось? – Ран не мог не заметить внезапную перемену настроения магини.

– Ты передумал, да? – и слова эти прозвучали с таким отчаянием.

– Что передумал? – нахмурился водник. – Ты вообще о чём? – он искренне не понимал, что происходит.

– Учить меня… – еле слышно прошептала Алира, медленно опускаясь на плащ и пряча лицо, чтобы Ран не увидел навернувшихся на её глаза горьких слёз.

Несколько секунд у костра царила напряжённая тишина, а затем кто-то очень громко рассмеялся. От неожиданности Алира невольно вздрогнула и в недоумении посмотрела на Рана. Она не могла понять, чем так развеселила этого мужчину, а язвительный брюнет действительно веселился, даже не собираясь хоть как-то объяснить свое поведение. Но заметив нахмуренные брови и суровый женский взгляд, он попытался произнести:

– Инри, я… я имел в виду… я… – Ран все не мог перестать смеяться. – Как же мне хотелось бы понять ход твоих мыслей… – наконец-то смог более спокойно сказать он. – Я лишь хотел знать, что ты уже знаешь и умеешь. – Маг провел рукой по волосам, ещё больше ероша их. – Иногда ты слишком много думаешь.

И тут, юная герцогиня, как истинная женщина, решила обидеться. Так над ней ещё никто не смеялся, к тому же это всего лишь маленькое недоразумение, а этот несносный маг хохотал так, будто смотрел ярмарочное представление. Да что он о себе вообще возомнил…

– Знаешь, что! – взгляд Алиры полыхнул праведным гневом. – Я передумала! И вообще…

– Ты что, злишься? – удивился брюнет, перебив Алиру самым неприличным образом. – Ведь это я пострадавшая сторона! – укоризненно покачал головой Ран и подошёл ближе к костру, чтобы подбросить в него несколько сухих веток. – И кстати, негодовать полагается мне, это же меня незаслуженно обвинили. – Оскорблено проговорил он, оглядываясь на Алиру.

Вот тут-то терпение магини и закончилось. Она даже брату не позволяла так над собой смеяться. И руководствуясь своей обидой, водница сделала то, что первое пришло ей в голову.

– Лорно!

Алира выкрикнула слово заклинания раньше, чем успела подумать. Над озером тут же образовался водный шар, и девушке оставалось только направить его в сторону до сих пор посмеивающегося мага. Месть не заставила себя долго ждать. Быстрое движение тонких пальчиков, и водная сфера уже врезается в Рана, повалив его на землю. В одну секунду тишина окутала все вокруг, словно над поляной раскинули звукопоглощающий полог.

– Что? Уже не смешно? – съязвила злая водница, мстительно прищурив глаза. – А что так?

– Язвишь, значит? Ну ладно. – Не поднимаясь с земли, проговорил промокший маг, растягивая каждое слово. – Видят боги, ты сама виновата.

Ран развел руки в стороны, предвкушая, как проучит вспыльчивую особу, и спокойно произнес:

– Усгеро.

Это заклинание было для Алиры новым и не зная чего ожидать, она медленно поднялась на ноги и внимательно посмотрела на лежащего на земле брюнета, надеясь уловить хоть маленький намек на то, что последует за его заклинанием.

– Обернись к озеру. – Ухмыльнувшись, посоветовал водник, в нетерпении ожидая реакции на свое творение.

Ничего не подозревающая герцогиня Рауд послушно повернулась в указанном направлении и застыла в изумлении, широко распахнув удивлённые глаза. Над водной гладью возвышалась огромная, в несколько метров, волна. Она была похожа на стеклянную стену, которой хотелось коснуться, чтобы убедиться в реальности этого чуда. Но тут позади магини раздался звонкий удар ладоней друг о друга, и прозрачно-голубая стена пришла в движение. Огромная волна медленно и неотвратимо клонилась вниз, грозя утянуть Алиру на дно озера.

Закрыв глаза руками, девушка закричал от страха, от чего маг слегка поморщился. Он совершенно точно знал, какие именно эмоции испытывает сейчас водница. К тому же она явно поняла, что убежать от такой волны нельзя, можно даже и не пытаться. В голове Алиры мелькнула мысль, о том, что не стоило Рану спасать её вчера, раз он решил утопить её сегодня. От захлестнувшей вдруг обиды, девушка перестала кричать, решив встретить свою гибель с гордо поднятой головой, хоть и с зажмуренными от дикого ужаса глазами.

Но вот прошло несколько секунд. Магиня все еще стояла на месте, и ничего не происходило. От осознания неправильности ситуации, она решилась все-таки одним глазком подглядеть за тем, что твориться вокруг… и не поверила в происходящее. Над ней раскинулась огромная водная арка, переливающаяся и искрящаяся всеми цветами радуги.

– Это же чистая энергия, переплетенная с каплями воды! Как такое возможно?! – от восторга у Алиры перехватило дыхание, а Ран залюбовался её восторженными, пронзительно-синими глазами, которые сияли даже ярче его творения, но поймав себя на этой мысли постарался принять невозмутимый вид.

– И стоило так кричать, ты хотела, чтоб я оглох? – голос мужчины прозвучал на удивление спокойно, заставляя магиню вспомнить о его существовании. – Или думала напугать своими криками воду? – Ран все ещё лежал на земле, разведя руки в сторону, он смотрел на водницу и улыбался.

– Ладно, ты прощён… – прошептала та в ответ, все еще находясь под впечатлением от увиденного чуда.

– Спасибо огромное, мне как-то сразу легче жить стало. – В голосе мага проскользнули язвительные нотки. – Ты насмотрелась уже? Мне, знаешь ли, холодно так лежать.

– Тогда почему не встанешь?

– Если я начну двигаться, то потеряю концентрацию магических потоков, и вся вода обрушится на тебя. – Казалось, Ран снова пытался напугать девушку. – При работе с этим заклинанием нужно сохранять равный баланс энергии в обеих руках.

– Тогда я насмотрелась. – Страх Алиры оказаться смытой в озеро оказался сильнее любопытства.

Ран быстро хлопнул в ладоши и снова развёл руки. Арка тут же начала распрямляться и приняла вертикальное положение.

– Я такого никогда раньше не видела… – восторженно выдохнула водница, не в силах отвести взгляд от «послушной» стихии.

– Это я уже понял… по твоему крику. – Заметил брюнет, а затем шепнул: – Леоро. – И вода медленно вернулась в озеро, а Ран, наконец-то поднялся с земли, чтобы подсесть ближе, к огню.

– Это было здорово, как ты этому научился? – магине хотелось знать больше.

– Не скажу, что это было легко, но и не очень сложно. Я научу тебя, если хочешь. – Как само собой разумеющееся произнес Ран.

Мысли Алиры стремительно сменяли одну за другой: – «Что? Научить меня? Да это самое лучшее предложение, что я когда-либо слышала!» Её радости не было предела. Девушка понимала, что это совсем иной уровень знаний, новые возможности… и всё-таки не зря она так спешила сегодня на эту встречу.

– Знаешь, ты очень странная девушка. – Задумчиво глядя на неё, проговорил маг.

– Что, прости? – Алира еще витала в облаках и не совсем уловила смысл сказанного.

– Ты так и не ответила, – Ран засмеялся.– Хочешь или нет?

– Конечно, хочу!!! Я просто немного растерялась. – Произнесла магиня и смутилась, мысленно отругав саму себя за рассеянность.

– Отлично. – Он хлопнул в ладоши, от чего Алира вздрогнула и краем глаза глянула на зеркальную поверхность. – Сейчас разберемся с твоими знаниями энергетических потоков и приступим.

Следующий час Ран задавал магине кучу вопросов, она чертила на земле схемы переплетений энергии, выводила линии закольцовки и соединений. Они даже немного поспорили о теории схождения энергии в одной точке, но в итоге мужчина остался доволен знаниями случайной ученицы.

– Все лучше, чем я ожидал, ты молодец. – Похвалил он Алиру. – А теперь вставай лицом к озеру. – Ран подал девушке руку, помогая подняться с земли. – Первый раз будет сложно, поэтому я поделюсь энергией и помогу ее направить.

– Что? – Алира обернулась назад, чтобы удивленно взглянуть на мага. – Разве так можно?

– Конечно, – мужчина снисходительно улыбнулся. – Просто это умеют немногие. Всё, теперь смотри только на озеро и не отвлекайся. – Он подошёл к магине со спины и взял её ладони в свои руки. – Слушай внимательно, сейчас тебе нужно только сконцентрироваться и почувствовать, как движется энергия. – Ран развел их руки в стороны, и Алира ощутила, как по кончикам пальцев заструилось тепло. – А теперь закрой глаза и почувствуй свою магию… – прошептал маг. – Чувствуешь, как она медленно струится по венам?

– Да… – выдохнула девушка, каждой клеточкой кожи чувствуя невероятную мощь.

Эта сила плавно стекалась к сердцу, заполняя собой душу, заставляя забыть обо всем на свете. Но ещё Алира чувствовала, как дыхание Рана касается ее волос, чувствовала теплоту его рук… и от этого вдоль позвоночника пробегали мурашки.

– Постарайся соединить магические потоки в ладонях… – произнес водник, почти касаясь губами женской щеки. – А сейчас открывай глаза Инри и произноси заклинание. – Чуть хриплым шепотом закончил маг, он тоже чувствовал волнение легкое волнение.

Алира быстро открыла глаза и еле слышно произнесла:

– Усгеро. – И тут же из воды начала вырастать прозрачная стена.

– Теперь запоминай точки концентрации и свои ощущения. Только не шевелись. – Руки брюнета сместились выше, чтоб освободить ладони магини. – Сейчас нужно зафиксировать поток энергии вот так. – Он надавил пальцами на её запястья, указывая на точки концентрации.

– Ох… – невольно выдохнула Алира, когда по её телу пробежал импульс, а виски немного сдавило и стало тяжело дышать.

– Тише, в следующий раз будет легче. – Маг продолжал уверенно держать девушку.– Осталось хлопнуть в ладоши, давай. – Она послушно выполнила очередное указание, и Ран сразу вернул руки водницы в прежнее положение.

Огромная волна пришла в движение, ведомая даром Алиры. Невозможно передать словами те чувства, что овладели магиней в этот момент. Кажется, она забыла, как дышать, когда вода нависла над ними и коснулась земли, подчиняясь сложному заклинанию.

– Не забывай о дыхании, Инри. – Засмеялся Ран. – Это не просто красивое водное строение, – объяснил он. – Таким щитом в древности, маги защищали свои корабли во время шторма.

Юная герцогиня сделала глубокий вдох, когда перед её глазами слегка замерцала водная гладь. Правда в воде не было того ослепительного свечения, которое она видела до этого. Алира запаниковала, ей казалось, что она где-то ошиблась и пустила один из потоков энергии в неверном направлении…

– Когда ты будешь делать это сама и использовать только свою силу, свечение будет ярче. – Ответил водник, словно прочитав девичьи мысли. – Сейчас я отпущу тебя и ты должна постараться удержать энергию воды сама. Готова?

Алира кивнула головой, и Ран отпустил её руки, сделав шаг назад. Магиню тут же покинуло чувство эйфории и легкости, оказалось, что удерживать столько потоков одновременно неимоверно сложно. В какой-то момент её руки все же дрогнули, и волна заколебалась, но водница даже не успела испугаться, Ран подошёл ближе и снова коснулся её рук. Прижавшись от усталости спиной к мужской груди, Алира почувствовала биение его сердца и тепло магии исходящей от него…

«Так хорошо, уютно… и совсем не хочется уходить…» – подумала магиня, наслаждаясь этим моментом.

– Давай заканчивать. – Произнес водник. – Ты помнишь, что делать дальше? – очарование момента словно истаяло, разрушенное спокойным голосом временного наставника.

Алира лишь кивнула в ответ, боясь, что голос выдаст её грусть, а затем снова хлопнула в ладоши, быстро произнеся:

– Леоро! – вода заколебалась и начала возвращаться в озеро.

Ран разжал пальцы, освобождая магиню из такого желанного ей плена, но отходить не спешил. Тогда Алира сама развернулась к магу лицом и шепнула:

– Спасибо… это было чудесно.

Ран ничего не ответил, он просто стоял и смотрел в голубые глаза. Его взгляд завораживал и манил, Алире казалось, что в нем можно утонуть, и раствориться без остатка… Она сама не заметила, как протянула руку и провела пальцами по его небритой щеке.

– Уже поздно, тебе, наверное, пора… – Ран опомнился первым.

– Да… ты прав. – Алира с плохо скрываемым сожалением отвернулась и направилась к деревьям, чтобы позвать Ветра.

Уже через минуту маг догнал её и протянул забытый у костра плащ, а затем помог взобраться на коня.

– Мы увидимся ещё? – воднице отчаянно не хотелось прощаться.

– Я не знаю. – Задумчиво ответил Ран. – До свидания Инри.

– До свидания Ран… – почти прошептала Алира, и, ослабив поводья, позволила коню двинуться в сторону леса. Она ехала, не оборачиваясь, но знала, что маг воды смотрит ей вслед.

Он, как и в прошлый раз, дал себе обещание забыть о необычной девушке, которая так неожиданно ворвалась в его жизнь. Но боги свидетели, сделать это не так-то легко, особенно когда уже ощутил, то тепло, что дарило её прикосновение.

Алире же этой ночью так и не удалось уснуть. Стоило только закрыть глаза, как воображение тут же рисовало радужные картины, где она и Ран стояли на берегу озера под сверкающей аркой из воды. В мечтах магиня позволила себе больше, чем дотронуться до его лица… Алира с трепетом в сердце представила их поцелуй, легкий… почти невесомый… желанный.

Шестая глава

Следующие два дня Алира, как и советовал ей доктор Сиорим, провела в постели. Тетя поддерживала миф о её недомогании и девушку особо никто не беспокоил. Хотя Вэйн Ларс Флавиан несколько раз присылал письма и цветы. Писем было штук восемь, но Алира прочла только первое. В нем говорилось, что он желает своей невесте скорейшего выздоровления и надеется на скорую встречу. Девушка же этой встречи совсем не хотела, поэтому попросила Миру Рауд написать в ответ герцогу, что её племянница очень слаба и доктор продлил её постельный режим ещё на два дня. Для достоверности сведений, Алира даже изобразила ещё один обморок.

Генерал Рауд здоровьем дочери особо не интересовался и зашёл лишь раз, чтоб сказать, что герцог Флавиан уехал из города и его не будет несколько дней. Вот и все, на этом их общение и закончилось.

От Рана не было ни строчки, это Алиру, конечно, огорчало, но она не тешила себя ложными надеждами. В конце концов, никто никому ничего не обещал, хотя магиня и понимала, что забыть их последнюю встречу будет трудно. Наверное, ей не стоило так привязываться к абсолютно незнакомому человеку.

– Глупая, ну разве можно столько думать о том, кто о тебе уже давно забыл! – ругала себя Алира, пытаясь стереть из памяти недавние события.

На третий день её добровольного заточения, Мире Тэйн Рауд принесли приглашение на обед от графини Деланже, её старой подруги. Тетушка долго уговаривала Алиру поехать вместе с ней, намекая, что племяннице не помешает немного развеяться. В конце концов, магиня сдалась и с обреченным видом отправилась, готовиться к «выходу в свет». Но когда со сборами было покончено, графиня Рауд обнаружила, что до обеда осталось чуть больше двух часов, поэтому она предложила Алире поехать в город и погулять по набережной, а уже оттуда отправиться к графине Деланже. Причин отказываться от прогулки у водницы не было, тем более что сегодняшний день радовал удивительно теплой погодой.

***

Они неспешно гуляли вдоль цветочных клумб и уличных кафе, яркое солнце и теплый ветерок прекрасно сочетались друг с другом, поэтому, многие приехали сюда отдохнуть и подышать морским воздухом. Время прогулки пролетело незаметно, а когда дамы семейства Рауд повернули назад, чтоб направиться к своему экипажу, Алира увидела его – герцога Вэйна Ларс Флавиана, и к её великому счастью, он их еще не заметил.

Это было очень неожиданно, но уже через пару секунд в голове магини начал зарождаться «план по спасению» самой себя. Шепнув тёте, что увидится с ней вечером дома, она направилась в сторону порта, туда, где всегда много народа и можно легко затеряться среди толпы. Но не успела магиня сделать и трёх шагов, как Мира Рауд поймала племянницу за руку.

– Алира, куда ты собралась? Как ты потом доберёшься домой?

– Я что-нибудь придумаю тётя. – Та быстро проговорила ей в ответ. – В конце концов, найму экипаж, не волнуйся за меня. – И придерживая подол платья, ускорила шаг, как раз в тот момент, когда герцог повернулся в их сторону.

Алира спешно укрылась за ближайшими деревьями и уже оттуда увидела, как Флавиан и тётя обменялись несколькими словами, и графиня поспешила удалиться, а герцог быстрым шагом направился к временному укрытию водницы. Тогда, не теряя более драгоценного времени и забыв о благородном воспитании, магиня сорвалась на бег. От набережной до порта было рукой подать, так что очень скоро стали слышны крики моряков, иностранный говор приезжих и гудки пароходных труб. Алире оставалось только найти место между ящиками с грузом и спрятаться, в надежде остаться незамеченной.

Интуиция шептала ей, что Вэйн Флавиан что-то заподозрил, и, судя по всему, решил проверить свои догадки, поэтому и направился за ней.

«Почему он вообще здесь? Ведь папа говорил об его отъезде…», – не переставая думала, Алира, лавируя в многочисленной толпе.

Она так увлеклась своими мыслями, что не заметила, как налетела на кого-то и от неожиданности зажмурилась. Этот кто-то был явно не рад такому столкновению, о чем свидетельствовал его раздраженный выдох. К тому же на нем не было рубашки… и магиня чувствовала жар чужого тела под ладонями, ощущала, как напряглись мышцы от её прикосновения, незнакомец был так близко, что Алира слышала каждый удар его сердца. Эта немая сцена явно затягивалась, но страх сковал водницу, не позволяя ей даже пошевелиться. Некоторое время мужчина тоже молчал, а затем потрясённо выдохнул:

– Инри? Ты что здесь делаешь?

Седьмая

глава

Последние несколько дней выдались для Рана не самыми легкими, достаточно было любой оплошности со стороны окружающих его матросов, чтобы вывести его из себя. Маг воды сам не понял, как тоска по малознакомой девушке, постепенно переросла в глухое раздражение на самого себя и всех в целом. К тому же Инри смогла вытеснить из его мыслей самое главное, то, ради чего он вообще приплыл в империю Раваллон.

– Послушай, может тебе стоит немного прогуляться? – спросил у Рана капитан корабля, после очередной его стычки с членами команды. – Пойди, проветри голову, иначе либо матросы побьют тебя, или ты кого-нибудь покалечишь в порыве гнева.

Просить дважды мага не пришлось. Уже спустя пять минут он шагал по причалу, ломая себе голову над надоевшим вопросом: когда же это безумное наваждение пройдет? Но ход его мыслей был бесцеремонным образом прерван непонятно откуда взявшейся растрепанной девицей. Её изящные ручки уперлись в грудь водника, и он чувствовал, как они дрожат. Ран раздраженно выдохнул, собираясь объяснить девушке, что причал место весьма опасное для юных леди, но вдруг поймал себя на мысли, что это никто иная, как…

– Инри… – растерянно прошептал маг воды.

Герцогиня Рауд тут же распахнула глаза и отшатнулась от Рана, словно от огня, она почувствовала, как краска стыда тут же расползлась по её щекам. Ран… не было сомнений, что это был он. Быстро обернувшись назад, Алира приняла единственно верное, по её мнению, решение, она снова бросилась бежать. Ей отчего-то захотелось спрятаться где-нибудь и тихонечко поплакать, жалея себя.

В голове Рана крутилось множество вопросов, но задать их убегающей воднице он просто не успел, она явно не собиралась тратить на него свое время. Ещё несколько секунд маг наблюдал, как Алира уверенно продвигалась вперед, легко скользила в толпе матросов и торговцев, но он не дал юной герцогине далеко убежать. Ран в два счета поймал Алиру, и прижав спиной к своей груди, крепко держал, хотя говорить не спешил. Герцогиня Рауд ещё помнила прикосновения его рук, и сейчас ей было так же приятно стоять рядом с язвительным брюнетом, но в любую минуту мог объявиться герцог Флавиан, и поэтому она, запретив себе мечтать, попыталась отстраниться от мага.

– Отпусти Ран. Мне надо идти. – Попросила его, но он даже не пошевелился. – Да отпусти же! – магиня запаниковала.

– Ты обиделась? Инри, пойми, я не могу… – раздался грустный шепот над её ухом, но Алира не стала ждать окончания фразы.

– Не можешь и не надо. А сейчас пусти! – потребовала она и попыталась вырваться.– Мне надо идти. – Разделяя каждое слово, жестко произнесла водница.

Ран слегка растерялся, он медленно убрал руки и сделал шаг назад. Алира обернулась, чтобы посмотреть в его глаза, сейчас в них отражались печаль смешанная с сожалением. Кажется, в душе юная герцогиня ощущала нечто подобное, но на анализ собственных чувств, времени не было, да и на выяснения причин такого поведения мага тоже. Подавив тяжёлый вздох, она отвернулась от брюнета и снова отправилась на поиски укрытия.

– Инри! Инри, да подожди! Давай поговорим! – Ран шел следом, но брать девушку за руку не спешил. – Послушай, я хочу все объяснить… – он коснулся девичьей ладони, но Алира не позволила ему даже прикоснуться к себе.

– Ран, мне очень хочется с тобой поговорить, но у меня нет времени. Правда. – Магиня ускорила шаг. – Да где же эти горы тюков и ящиков?

– Что ты вообще забыла в порту? – вдруг спросил водник.

– А ты? – Алира начинала злиться.

– Работаю, я же говорил. – Судя по голосу Ран улыбнулся. – Ты что-то ищешь? – он нахмурил брови. – Или кого-то?

– С чего ты взял? – магиня постаралась принять невозмутимый вид.

– Ну, ты очень выразительно смотришь по сторонам. – Заметил брюнет. – Инри, что происходит? – он все-таки взял её за руку, вынуждая остановиться, и в этот раз она не стала вырываться, а тяжело вздохнув, сказала:

– Ран, сейчас, правда, не самый лучший момент для откровенных бесед. Мне нужно где-то спрятаться до вечера, очень нужно. – Устало произнесла Алира, заглядывая в темно-карие глаза. – И если ты можешь помочь, то помоги, но не задавай мне, никаких вопросов.

Ран молчал несколько секунд, внимательно вглядываясь в глубины невероятно голубых глаз, словно ища ответы на все свои вопросы, а, затем, не говоря ни слова, развернулся и потянул Алиру в сторону причала, который они оказывается, уже успели миновать. Герцогиня решила, что хуже, чем есть уже точно не будет и покорно шла за магом. Они некоторое время петляли между людьми и телегами с грузом, а потом Алира увидела прекрасный корабль с белыми парусами, они, конечно, были сложены, но это не мешало оценить все его величие. Она уже хотела окликнуть мага и спросить название корабля, но краем глаза заметила движение с правой стороны от них. Кто-то стремительно пробирался сквозь толпу…

– Ран, нам ещё долго? – взволнованно спросила Алира. – Мы можем поторопиться?

–Уже всё. – Ответил брюнет и подтолкнул девушку к трапу того самого корабля.

Восьмая глава

Деревянные доски отозвались тихим скрипом, когда на них ступили две пары ног. Ран шёл сзади, слегка придерживая Алиру со спины, чтобы та, не дай боги, не упала в воду. Быстро поднявшись на палубу, магиня тут же столкнулась со спешащим куда-то матросом. Он попытался, что-то сказать, но появившийся Ран поспешно кивнул ему головой и подхватил Алиру под локоть, давая тем самым понять, что девушка с ним. Этого жеста хватило, чтобы больше ни у кого не возникло вопросов к юной герцогине.

Под заинтересованными взглядами моряков маг провел Алиру к лестнице, которая вела на нижнюю палубу, помог ей спуститься, прошел вперед по узкому коридору, толкнул одну из запертых дверей и молчаливым жестом пригласил магиню войти. Едва дверь за их спинами закрылась, Ран негромко проговорил:

– Не знаю, во что ты ввязалась Инри, но можешь дождаться вечера здесь. – Он широким жестом обвел пространство каюты. – Не думаю, что кому-то придет в голову искать тебя на корабле.

– Спасибо. – Отведя глаза в сторону, ответила Алира. – Надеюсь, из-за меня у тебя не будет проблем. – Она вздохнула. – Я знаю, что многие капитаны не жалуют женщин на борту своих кораблей.

– Капитан сейчас в городе. – Коротко ответил маг. – Может тебе что-нибудь нужно? – водница тут же отрицательно покачала головой, разумно рассудив, что и так доставила брюнету уйму хлопот. – Тогда я вернусь ближе к обеду и принесу чего-нибудь поесть. – На этих словах Ран развернулся и направился к выходу.

– Ран… – окликнула его Алира и маг обернулся. – Спасибо… еще раз.

– Не за что. – Сухо бросил маг и вышел, с глухим стуком притворив за собой дверь.

Оставшись одна, Алира тяжело выдохнула, мысленно ругая себя, ведь совсем не это она хотела сказать Рану, не простое «спасибо». Но теперь-то уж что, время вспять не повернуть. Подавив очередной тяжелый вздох, герцогиня Рауд обвела взглядом своё временное пристанище. Напротив входной двери находилось небольшое окошко иллюминатора, слева располагались деревянная кровать и небольшой шкаф, а справа квадратный стол и пара стульев. Пустая полка над столом и отсутствие личного гардероба натолкнули Алиру на мысль, что каюта свободна, и уж точно не принадлежит Рану, как она подумала сначала.

Так как занять себя было нечем, магиня подошла к круглому окошку, из которого открывался кусочек совсем незнакомого ей мира. Несколько минут она наблюдала за жизнью порта, за слаженной работой матросов на палубе соседнего корабля, за мальчишками, которые за серебряную монету выполняли поручения капитанов и торговцев. Но тут в поле зрения Алиры герцог Вэйн Ларс Флавиан. Он медленно шел по пристани, сосредоточенно вглядываясь в лица прохожих. Не желая лишний раз испытывать судьбу, герцогиня Рауд поспешила отойти от иллюминатора, поражаясь тому какой все же настойчивый у неё жених. Но Вэйн Флавиан был не только настойчив, но и безумно упрям. Именно поэтому он продолжал вглядываться в лица прохожих, хотя в душе уже сомневался, что видел на набережной дочь генерала Рауда.

***

Алира не собиралась жалеть себя, но глухая тоска уже царапала душу, подбиралась к сердцу. Магиня чувствовала себя невероятно усталой и разбитой. Она прилегла на кровать, желая заглушить печальные мысли, которые теснились у нее в голове и никак не хотели уходить. Алира сама не заметила, как забылась тревожным сном, который вот уже несколько дней не давал ей отдохнуть. Как магиня не пыталась, она не могла вспомнить, что ей снилось, но ощущение после пробуждения всегда было гнетущим. Вот и сейчас герцогиня хмурила брови, крепко сжимая тонкими пальчиками постеленное на кровати покрывало.

Когда Ран вошел в каюту, Алира все ещё спала, и он не стал её будить. Он почти бесшумно поставил на стол поднос с едой, и сделав несколько шагов, присел у изголовья кровати. Рука мага коснулась нежной кожи девичьей щеки, пальцы очертили контур губ, которые Ран хотел бы поцеловать. Но он решил, что не сделает этого, как бы велико не было его желание. Водник поднялся на ноги и вернулся к столу. Сначала нужно закончить начатое, разобраться с делами. Он еще раз посмотрел на Алиру. Она появилась сегодня так внезапно, словно это боги послали ему знак. Может водница сможет ему помочь проникнуть в дом герцога Рауда? Ран тряхнул головой, отгоняя глупую мысль, она же просто дочь горничной, а значит, не сможет снять с дома охранное заклинание. Маг нервно выдохнул и переключил внимание на поднос с едой.

Алира проснулась как раз в тот момент, когда водник поставил на стол последнюю тарелку. Аппетитный запах еды манил, напоминая о том, что давно пора обедать. Не сводя глаз с мужской спины, магиня села на кровати и постаралась расправить измятый подол платья, и лишь потом дала о себе знать.

– Эм… Привет… – из-за сна её голос слегка охрип.

– Проснулась? – с легкой улыбкой обернулся Ран. – Прости, я не хотел тебя разбудить, но раз ты встала, может, составишь мне компанию за обедом? – он приглашающе отодвинул от стола стул.

Алиру не пришлось уговаривать дважды. Она быстро заняла предложенное место и уже через несколько секунд наслаждалась вкусным мясным рагу, отмечая про себя, что еда, скорее всего, была заказана в одном из ближайших кафе.

Весь обед прошёл в молчании, нарушать которое никто не спешил. И Алира, и Ран понимали, что у них у обоих есть вопросы, на которые, к сожалению, нет ответов. Когда молчание стало совсем невыносимым, маг проговорил:

– Я принес тебе пару книг. – Он указал рукой на полку. – Это единственное доступное сейчас развлечение, а до темноты ещё часов шесть.

– Спасибо. – В очередной раз поблагодарила его Алира.

Ран молча кивнул и быстро составил теперь уже пустую посуду обратно на поднос, и также, не говоря ни слова, ушел. Алире же ничего не оставалось, как взять одну из предложенных книг и погрузиться в мир захватывающих приключений. Хотя поначалу она рассеянно скользила глазами по странице, обдумывая странное поведение несносного брюнета, спустя час книга её все же увлекла, и время потекло незаметно. Ран вернулся, спустя почти четыре часа, когда большая часть книги была уже позади.

– Я принес тебе плащ. – В устоявшейся тишине, его голос прозвучал резко. – Будет довольно прохладно, когда мы поедем. – Водник повесил серый плащ на спинку стула.

– Мы? – Алира устремила на брюнета растерянный взгляд.

– Ты думаешь, я позволю тебе одной слоняться по ночным улицам Раваллона? – левая бровь мага вопросительно взлетела вверх.

– Слоняться? – удивленно выдохнула Алира, и уже собиралась объяснить язвительному магу, что леди не «слоняются», но вовремя одумалась. – Я и сама отлично знаю дорогу домой. – Высокомерно произнесла она.

– Я не сомневаюсь. – Сухо ответил Ран и поставил на стол масляный фонарь. – Не читай в темноте. – С этими словами маг зажег фитиль и снова оставил Алиру одну.

Книгу герцогиня Рауд почти сразу вернула на полку, так как скопившееся в её душе раздражение мешало сосредоточиться на ровных строчках. Пройдясь по каюте, магиня снова вернулась к иллюминатору, ещё немного и начнет смеркаться… значит скоро домой. Задумавшись о предстоящих объяснениях с тётей, она не сразу услышала, как вернулся водник. Лишь когда руки Рана осторожно легли на её точёные плечи, Алира вздрогнула, но не обернулась.

– Ты всегда так много думаешь? – насмешливо спросил маг, и от его интонации в душе Алиры заворочалась обида.

Даже самой себе, магиня не могла объяснить, почему пренебрежение язвительного брюнета так ранят её. Она дёрнула плечом, желая освободиться от мужских рук, но сделать это было не так-то просто.

– Тише, не злись… – прошептал Ран, почти касаясь губами женского ушка.

По коже Алиры тут же пробежали сотни мурашек, а ладони мага уже скользили вниз по её рукам и плавно опустились на тонкую талию. Герцогиня боялась пошевелиться и разрушить этот краткий миг затаённого счастья.

– Ты безумно мне нравишься, Инри, ещё с первой нашей встречи. – От этих слов сердце Алиры забилось часто-часто. – Я наблюдал, как ты поднималась во водным ступеням, и наслаждался увиденным… Думал ещё немного и уйду, но ты сорвалась. – Жаркий шепот обжигал нежную кожу магини. – Я никогда ещё так не боялся опоздать… – Ран тяжело вздохнул, обнимая Алиру крепче. – Я держал тебя тогда на руках и понимал, что уже никогда не смогу забыть. На следующий день, я все утро уговаривал себя не посылать ту записку, но было так тяжело не видеть твоих глаз. – Водница почти не дышала от волнения. – Наше прощание в тот вечер было самым сложным в моей жизни, как и решение больше с тобой не видеться.

– Прости, что тебе пришлось нарушить это обещание. – Тихо проговорила Алира, медленно разворачиваясь в кольце мужских рук. – Но, Ран…Я совсем не понимаю, что происходит, объясни мне. – Нежные ладони легли на мужскую грудь, и магиня чувствовала, как быстро бьется сердце Рана… тук, тук, тук… так же быстро, как и её.

Маг воды не решался заговорить. Он опасался, что не выдержит этого наивного и в то же время проницательного взгляда, и расскажет всё… всё, что хранится в его душе за семью замками. Ран мысленно убеждал себя уйти, но вместо этого осторожно и нежно провёл ладонью по щеке Алиры, коснулся кончиками пальцев её подбородка, прошептав у самых губ:

– Всё это неважно… Я лишь хочу, чтобы ты была счастлива.

А дальше был поцелуй. Сначала он был осторожным, ведь Ран ожидал, что в любую секунду будет отвергнут, но когда руки Алиры обвили его шею, а сама она прижалась ближе к нему, поцелуй стал более настойчивым и жарким. Им обоим не хватало воздуха, но никто из них не хотел останавливаться. Одна рука мага сжимала стройную талию, а вторая запуталась в каштановых волосах юной герцогини Рауд. Ран целовал Алиру так, как никто и никогда не целовал. Они потеряли счёт времени, растворившись друг в друге и своих ощущения..

Но всё рано или поздно заканчивается. Ран опомнился первым, с горьким стоном он прервал поцелуй, но не перестал обнимать магиню, которая глубоко дышала, медленно возвращаясь к реальности.

– Я не могу остаться с тобой, очень хочу, но не могу. – Тяжёлый вздох вырвался из груди Рана. – Рядом со мной, твоей жизни всё время будет что-то угрожать.

– Возьми меня с собой… – произнесла Алира, поразившись своему желанию и тому, что это решило бы её проблему с замужеством.

– Ты хоть представляешь, чем это может для тебя обернуться? – Ран сбросил с себя секундное замешательство, и разомкнув объятия, сделал шаг назад. – Знаешь, сколько раз за день мне приходится рисковать жизнью? И я уже молчу о твоей репутации!

– Репутация? Тебя волнует моя репутация? Да весь корабль видел, как мы спустились вниз! – Алира почти закричала, поддавшись внезапному отчаянию. – И вообще, какой риск, Ран? Ты моряк, а это не самая опасная профессия.

– Ты не имеешь даже малейшего представления о моей жизни, Инри. – С укором ответил Ран. – Так что не спеши с выводами.

– Так объясни. – Голос магини дрожал, она чувствовала, как ускользает та ниточка, что странным образом соединяла её с Раном.

– Я не могу, прости. – Водник старался выглядеть безразличным. – Завтра «Шторм» отправится в плавание, и мы больше не увидимся.

– Нет… – еле слышно прошептала Алира. – Нет, всё не может закончиться вот так…

– Прости меня. – Маг попытался унять предательскую дрожь в голосе.

По щекам Алиры текли слезы обиды и разочарования, в них выплескивалась вся боль, скопившаяся за последние дни в сердце магини. Ран, не знавший всех её душевных терзаний, почувствовал себя виноватым во всех горестях этой хрупкой девушки. Одной рукой он обнял Алиру, а второй начал стирать мокрые дорожки с её лица.

– Не плачь, не надо. – Маг целовал соленые от слез губы, щёки, глаза. – Ты скоро всё это забудешь, а если будешь иногда вспоминать, то как маленькое приключение.

Непонятно кого пытался убедить Ран, себя или беззвучно плачущую Алиру, которая вдруг поняла, что каким-то непостижимым образом всего за несколько дней этот невыносимый мужчина стал ей дорог. Дорог настолько, что она готова была бросить всё, и семью, и дом, и друзей… забыв обо всём бежать за ним хоть на край света.

– Останься со мной, – тихо всхлипнула магиня. – Или возьми с собой. – Её гордость, кажется, постепенно умирала.

– Я не могу маленькая, не могу. – Ран гладил Алиру по голове, словно ребенка. – Ну же, хватит плакать. Ты мне душу рвёшь.

– Нет у тебя души. – Голос герцогини звучал надрывно, а боль в сердце стала невыносимой.

Собрав те оставшиеся крупицы воли, что ещё тлели в её душе, Алира резко отстранилась от мага, тут же повернувшись к нему спиной. Ран видел, как изящные пальчики водницы сжались в кулачки, как напряглась ее спина, словно в ожидании удара. Он хотел бы найти слова, чтобы облегчить страдания магини, но это было не в его силах. Молча сходив к стулу за плащом, Ран снова подошёл к Алире и накинул плотную материю ей на плечи.

– Нам надо ехать, Инри. – Его шёпот нарушил гнетущую тишину. – Собирайся, я подожду тебя наверху.

Девятая глава

Алире потребовалось совсем немного времени, чтобы привести себя в порядок. Трясущимися руками она застегнула плащ, расправила складки на подоле платья, смахнула с глаз капельки невысохших слёз, и надвинув пониже капюшон, направилась к лестнице, которая вела на верхнюю палубу.

Ран ждал Алиру у трапа, терзаясь непонятным ему чувством. Когда магния ступила на плотно сбитые доски, он тотчас же протянул ей руку, но этот жест остался ею как будто незамеченным. Герцогиня Алира Инри Рауд, всё-таки вспомнила о гордости, которая шептала ей, что она не наивная деревенская дурочка, а дочь достойная своего отца и родовой фамилии. И если уж безродный матрос так настойчиво пытается избежать её общества, то ради богов, это его выбор.

Ран спустился по трапу вслед за Алирой, он понимал её нежелание общаться, но впереди им предстояла ещё совместная поездка в загородное имение генерала.

– Извини, – с хрипотцой в голосе произнес маг, едва они могли на твердую землю. – Но ехать нам придется вместе. – Он махнул рукой на стоящего невдалеке осёдланного гнедого коня.

– Сегодня ты столько раз произнёс это слово, что оно уже потеряло всякий смысл. – Резче, чем хотела, ответила герцогиня Рауд.



Конец ознакомительного фрагмента. Купить полную версию.