книжный портал
  к н и ж н ы й   п о р т а л
ЖАНРЫ
КНИГИ ПО ГОДАМ
КНИГИ ПО ИЗДАТЕЛЯМ
правообладателям

Глава 1

Я вышла из портального лифта. Ну, на первый взгляд, обычный такой колледж. Повсюду снует куда-то спешащая молодежь. Обстановка тоже вполне себе стандартная. Будто и не уезжала никуда из своей художки. Просторный коридор, по периметру большие кадки с цветами. По правую руку располагается ряд дверей, на которых имеются таблички с названиями классов. По левую же руку – окна с широкими подоконниками, на большинстве которых с удобством расположились ученики. Я как-то по-иному представляла себе жутко дорогой и престижный ЦВК – Центральный Виртуальный Колледж.

На мое появление мало кто обратил внимание, поэтому я задумалась над своим дальнейшим маршрутом. Куда первым делом зайти? По-хорошему, надо найти, где здесь администрация, чтобы мне выделили комнату и просветили насчет дальнейшей жизни, но отправляться на поиски с несколькими чемоданами при себе как-то не с руки. Да и уборную я бы поскорее посетила. Дорога была не слишком утомительной, но пришлось сделать несколько переходов, в том числе и один межмирный, а там всегда долгая проверка путешественников, поэтому получилось, что в пути я была почти три часа. Из раздумий меня вывел приятный девичий голос.

– Добро пожаловать в Центральный Виртуальный Колледж! Тебя ведь зовут Далина Райкот?

– Да.

Когда только появиться успели? Напротив меня стоит большая компания. Восемь парней и девушка. Касаемо обратившейся ко мне красавицы. Действительно очень даже хорошенькая девушка. Блондинка, длинные волосы живописно рассыпаны по плечам, глаза небесно-голубого цвета. Молочная кожа, стройная, спортивная фигура. Длинноногая. Да и одета незнакомка с иголочки. Мужское сопровождение тоже на высоте. Парни все как на подбор высокие, плечистые, накачанные. Да и лицом все удались. Как модели с обложки. Рядом с такими персонажами легко почувствовать себя ущербной. Впрочем, мне будить в себе комплексы пока не стоит. В конце концов, и у меня с фигурой все в порядке. Худенькая, при этом есть, на что в декольте при случае взглянуть. Да, не блондинка, но меня и мой каштановый с легким рыжим оттенком цвет волос устраивает. Ростом не удалась, конечно, но по мне, так для девушки это вообще не проблема, скорее даже наоборот. И пусть цвет глаз невнятный: этакий болотный, то ли темно-зеленый, то ли темно-серый, а может и вообще грязно-коричневый, но и это не беда. В моем роду цвет глаз со временем меняется.

– Замечательно! – чему-то бурно обрадовалась красотка. Парни же, видимо, решили поизображать истуканов. Ведут себя словно бодигарды светловолосой нимфы. – Новичков посреди года у нас практически не бывает. Я беру тебя под патронаж. Познакомлю с колледжем и его порядками. Меня зовут Санадира Эн Нальаске. Я принцесса Соэрро.

Кажется, в удивлении мои глаза сильно округлились, а возможно и выпучились. Ведь в стране, где мне предстоит учиться, нет никаких принцесс. Только президент, и у него, вроде бы, двое сыновей. Санадира, увидев мою реакцию, звонко весело рассмеялась и пояснила:

– Я принцесса города, где находится наш колледж, в его виртуальном отражении.

– А-а… Понятно, – мне понятно лишь то, что они тут все помешались на этих играх.

– О тебе только и говорят! Ты уже решила, кого будешь отыгрывать?

– Вообще-то у меня нет выбора. Священник. Взамен выбывшей.

– Да? Я и не думала, что все так строго, – принцесса недоуменно нахмурилась. – Впрочем, священников у нас мало, так что ты быстро поднимешься. Может, даже станешь моим личным сановником! – быстро воспрянула духом Санадира. – Так, ну что, идем, я покажу тебе твои комнаты, они, кстати, недалеко от моих. Очень удобно. Сможем вместе ходить на обед.

Меня несколько раздражает активность девушки, да и ее молчаливые спутники тоже. Не люблю я подобные компании, но, похоже, пока с этим ничего не поделать.

– Разве не нужно зайти в администрацию, чтобы зарегистрироваться?

– Нет, не волнуйся. Все, что тебе необходимо, администрация поручила передать через меня. Вот, кстати, сразу ключи от твоего нового места жительства. Потом отдам все остальное. А как обживешься, я покажу и расскажу, что тут и как.

По мере того, как принцесса говорит, мы продвигаемся вперед. Причем учащиеся, завидев нашу процессию, спешат поклониться блондинке, на что та отвечает величественным кивком головы. Для меня это дико, но, видимо, тут такое в порядке вещей. Парни без спроса подхватили мои вещи. Ну, если им так хочется…

– А почему ты говоришь, что у меня именно комнаты? Я думала, мне выделят только одну. Как и там, где я раньше училась.

Настал черед моей спутницы округлять глаза.

– Да ты что! Под одно только оборудование нужно отдельное помещение. Ты что, еще ни разу даже не пробовала играть?!

– Нет.

– Ничего себе. Ну ты даешь. Зачем тогда сюда решила пойти учиться?

– Мне интересен новый опыт.

– Надо же. Впрочем, думаю, тебе игра понравится. От нее все просто с ума сходят.

– А вот ты принцесса. Есть ли принц? Король, королева?

Санадира поморщилась.

– Пока нет. Если на принцессу есть несколько подрастающих по уровням претенденток из придворных дам, с которыми я успешно борюсь, то на принца у нас просто огромная конкуренция. Да и стоит только кому-то из парней почти достичь вершины, так его сразу вампиры подрезают. Им невыгодно, чтобы у нас была сильная власть. Короля, соответственно, тоже из-за этого нет, а до уровня королевы мне еще ползти и ползти. Но у меня вроде и так получается управлять городом и его окрестностями.

– Что за вампиры?

– Ты и о вампирах не знаешь?!

– Ну, это, наверное, игровая раса?

– Нет! В смысле, да. Такая раса в игре есть. Но вампиры – реальные существа. Почему им только позволяют тут учиться? Держись от них подальше. Они агрессивны и имеют скверный характер. Для тебя предупреждение особенно актуально.

– Почему?

– Они любят устраивать охоту на священников.

– И пить их кровь?

– Ну, если только в реале. Из-за игровых настроек вампиры не могут в вирте пить кровь разумных. Не прямо запрещено, но, по их же словам, там для них она на вкус как земля.

– Значит, меня могут в колледже подловить для этих целей?

– Вообще, мы с вампирами мало пересекаемся. Разные графики. Ты знаешь, что сон в игре равноценен сну в реале? Так вот. В утренние и дневные часы вампиры либо спят, либо играют. По вечерам тоже особо не спешат вылезать из своих комнат, а вот ночью выходят поесть и на занятия. Для них у учителей особое расписание. А у людей наоборот. Днем занятия, вечером игра. Ну а ночью каждый сам для себя решает, чем заниматься. Чаще всего все сидят в игре. Так что, как видишь, при большой осторожности с вампирами можно вообще не пересечься. Хотя если им надо будет, тебя все равно подловят, но лучше лишний раз не мелькать.

– А уже были случаи нападения вампиров на священников?

– Да. Полно. Как раз совсем недавно. Наша священница приближалась по уровню к статусу святой и уже могла лечить раны божественным прикосновением. И все. Ее устранили.

– Убили? – вздрогнула. Почему меня никто не предупредил, что в колледже может быть настолько опасно.

– Нет, – отмахнулась от меня принцесса. – Один из вампиров ее соблазнил и обесчестил. Поэтому она уже не могла здесь учиться и потеряла много веток влияния в игре. Святой может стать только невинная.

Ого. Тут даже такие параметры учитываются. Надо взять на заметку, что выбирать линию святой не стоит. Хотя, скажем так, все задатки для развития в этом направлении у меня тоже, похоже, имеются.

– Так эта бывшая святая здесь учится или нет?

– Конечно, нет. Это же такой позор. Она ушла. Бедняжка Гелана. Ее ведь тоже предупреждали, что с вампирами связываться нельзя. Обманут, используют, еще и крови попьют. Это они мужчин из священников могут покалечить, так что пропишут на долгие месяцы на больничной койке. Девушек же чаще запугивают до икоты или как сейчас.

– Гелана? Так я на ее замену и пришла. Она приезжала в наш колледж, чтобы помочь с выбором подходящего кандидата. Странно. Она не выглядела несчастной. Скорее наоборот.

Принцесса неопределенно взмахнула руками.

– Ты этих вампиров не знаешь. Вскружат голову, сама и не заметишь. Может, она до сих пор и не осознала, что произошло и какое впечатляющее будущее потеряла. Стала бы известной на всю страну. Знаешь, какой следующий шаг после святой? Младшая богиня. До этого никто в вирте ни разу нигде не дорос. Я Гелану никогда не смогу понять. Да, вампиры красивы, конечно. Но наши парни не хуже, – Санадира с гордостью осмотрела свою охрану. – О, мы и пришли. Это твои комнаты. Заходи.

– Не представляю, как всем этим правильно пользоваться, – произнесла я, заглянув в комнату, где стоит вся аппаратура.

– Ничего, все гораздо проще, чем кажется на первый взгляд. Я пришлю к тебе вечером специалиста, который поможет быстро во всем разобраться. Уже этой ночью ты сможешь начать игру.

– Может, не стоит так спешить? Я только приехала. Занятия начнутся послезавтра.

– Чем раньше начнешь, тем лучше. Поверь моему опыту. Тебе и так придется многое наверстывать.

Весь оставшийся день прошел в организационных заботах. Я обживалась на новом месте. Принцесса таскала меня повсюду хвостиком. У меня сложилось мнение, что девушка хвасталась мной перед всеми как новой игрушкой, но, в принципе, я ей благодарна за помощь. Сама бы я так быстро со всем ни за что бы не управилась.

Мое появление вызвало большой интерес и оживление. Еще бы. Колледж закрытый. Даже на каникулы, по слухам, ученики предпочитают не уезжать, чтобы навестить родственников, а остаются в его стенах, чтобы играть, играть и еще раз играть. Каждое учебное место в колледже либо солидно проплачено, либо желающий поступить прошел огромный конкурс. Мой случай второй. Только со мной все немного забавно получилось. Не скажу, что я так уж стремилась сюда попасть, но раз представился шанс – почему нет. Мои родственники ни за что не стали бы столько платить, только чтобы я занималась какой-то ерундой. И в принципе я с родней согласна, но уж очень любопытно узнать, что же сводит с ума разумы миллионов людей этого и других миров.

Охрана принцессы оказалась не такой молчаливой, как вначале показалось, и в обед мы все перезнакомились. Ребята славные, но говорить мне с ними оказалось особо не о чем. Настоящие фанаты игры. Все разговоры сводятся к обсуждению игрового процесса. Зато меня клятвенно заверили, что будут всячески помогать и в обиду не дадут. Еще заметила, что мной, как девушкой, никто не заинтересовался. Да, в сравнении с той же принцессой я явно проигрываю, но ведь и не уродина. Совершенно адекватно могу сказать, что я симпатичная или миловидная. В своем прежнем колледже с завидной регулярностью получала приглашения на свидания. Так что реакция парней мне не совсем понятна. Впрочем, я не расстроилась.

Этим же вечером я все-таки выбралась впервые в игру. При этом заранее, как и учили, ввела в компьютер все обязательные предустановленные данные, выбрав из предложенных классов священника.

Если честно, само погружение в виртуальную реальность так себе. Оказывается, необходимо заходить в замеченную мной ранее душевую кабину. Нажимаешь на кнопку, и стеклянная камера начинает заполняться очень плотным газом. Вдыхать его – то еще удовольствие. Как мне вскользь объяснили, в этом газе содержатся нанороботы и множество веществ, необходимых для функционирования в игре. Но, вроде как, все безопасно для организма. В какой-то момент газа стало так много, что у меня появилось ощущение, будто я захлебываюсь. Да и общее состояние изменилось. Эдакое состояние легкости и полета. Одновременно все движения становятся тягучими. Посмотрев под ноги, поняла, что меня приподняло над полом. Все происходит быстро. Несколько минут, и серая пелена перед глазами взрывается яркими красками.

Я оказалась посреди просторной площади. Причем почти пустой. Одежда на мне не та, в которой заходила в кабину. Очень простое серое платье из грубой, неприятной телу ткани. На ногах обыкновенные веревочные сандалии. Ну, белье на мне, благо, осталось мое. В руках длинная деревянная палка с круглым набалдашником типа посоха. Огляделась. Вообще, красиво. В игре мир раскрашен очень пестро и ярко. В первое мгновение кажется, что даже слишком. Вздохнула полной грудью. Воздух свежий. Пахнет свежеиспеченной сдобой. Невдалеке заметила хлебную лавочку. Да уж. Вокруг восхитительно. Ни отнять, ни прибавить. По периметру площади располагаются небольшие, в основном трех- и четырехэтажные пестрые дома, выкрашенные во все цвета радуги, а за ними виднеются шпили многочисленных замков. Посмотрела ввысь. Ярко-голубое небо с белыми облаками рассекают драконы и огромные пылающие птицы. Думаю, мне здесь все-таки понравится.

– Лина! Отомри! – услышала я у себя над ухом звонкий девичий смех. Пока я, разинув рот, ловила взглядом драконов, ко мне уже успели подойти. Со спины. И я ничего не услышала.

А подошла целая делегация. Принцесса со своей охраной из уже знакомых мне ребят, еще какие-то разряженные молодые люди и барышни. Я поражена. Нет, не богатством и изяществом одежд и экипировки игроков, хотя тут тоже есть чему подивиться. Нет. В первую очередь меня поразил рост людей. Если в жизни Сана высокая, то тут она еще выше, чуть ли не в два раза. А уж охрана Сананадиры раза в три стала выше, чем я. Не поняла. Я что, расу гномов отыгрываю что ли?

Оказалось, нет. Раса людей тут высокая сама по себе, и чем больше уровень у тебя, тем ты выше ростом. Изначально же ты появляешься в игре со своим собственным ростом, только немного увеличенным до соответствия параметрам человеческой расы в игре. Короче, у создателей игры либо гигантомания, либо заниженная самооценка, которую они себе повышают таким вот способом.

Принцесса устроила мне торжественную встречу и экскурсию, просветив об основных нюансах. Так, изначально внешность у всех в игре такая же, как в реальности, но под воздействием выбранной профессии и специализации может меняться. Но это долгий путь. Если есть деньги, можно сходить в специальный салон и поменять себе внешность, как угодно. Были бы эти самые деньги. Во мне меня все устраивает, так что будет экономия. Тот же принцип во всем. Оружие, вещи, еда, деньги, магические предметы – выполняй квесты, выходи за город, бей монстров, за это получай награду деньгами или экипировкой. Первым делом меня повели получать профессию и классовую специализацию.

Профессию получить просто. Приходишь в нужную гильдию, опять же платишь вступительный взнос, и все – можешь работать. Решил сменить профессию, плати штраф, в зависимости от уровня, за отказ – и ты свободен, но новую придется изучать с нуля. Поэтому с выбором профессии я решила повременить, чтоб не ошибиться.

Меня привели к небольшому, но очень красивому храму. Принцесса, несмотря на мой отказ, всучила мне игровые деньги, сказав, что это копейки, и отправила получать классовую специализацию, поскольку без этого никак. Санадира вместе со своей свитой осталась снаружи, а я вошла под своды храма. Самое смешное, что я не особо люблю все эти священные сооружения. Атмосфера в них на меня давит, но ничего не поделаешь. Впрочем, тут мне понравилось. Много света из огромных витражных окон, изящные белые арки, украшенные воздушными витыми узорами. В большом зале рядами стоят длинные мраморные скамьи цвета слоновой кости. Воздух не затхлый, никакими благовониями не воняет. В храме пусто. Нет ни одного посетителя. Видимо, население в этом игровом городе не слишком религиозное.

Заметила и быстро подошла к высокой фигуре жреца в белоснежной рясе, стоящего возле алтаря. Казалось, мужчина только меня и ждал. Вряд ли это реальный игрок. Скорее НИП – по сути, программа, необходимая для выполнения определенных функций и помощи настоящим людям. Отличить от настоящих игроков нипов порой бывает не просто. Ныне игра так усовершенствована, что нипы чуть ли не искусственным интеллектом обладают. Это все мне пришедший вечером техник успел рассказать.

– Здравствуй, дитя. Чем я могу помочь?

– Я хочу стать служительницей веры.

– Прекрасно, – священник неизвестного мне сана тут же протянул мне какой-то котелок. Ну, я не дурочка, успела понять, что в игре все на деньгах завязано, кинула в медную чашу данные мне принцессой две серебряные монетки, и разговор продолжился. – Какой путь ты хочешь избрать, дитя? Светлого или темного священника?

Блин. Почему меня никто не предупредил, что тут еще нужно что-то выбирать?

– Прошу прощения, а в чем разница?

– Светлые и темные священники одинаково нужны нашей вере. Только светлые идут по пути самоотречения, познания и жертвенности. Их предназначение помогать и исцелять. Они гораздо быстрее могут стать святыми, неся свое слово и благословение страждущим. К ним тянется все живое. Темные же священники идут по пути физического искоренения скверны в нашем мире. Оружием и магией прокладывая путь божьему слову, уничтожая созданий, посланных Изгнанным. Наш Бог равно поддерживает как светлых, так и темных священников, даря им помощь свою силу.

Нип сделал паузу. Видимо, файл какой-то у себя загружает.

– Сан священника нельзя получить так сразу. Прежде надо пройти путь послушания. Подумай, дитя.

Перед глазами сразу выплыло окно с сообщением. Если вкратце, послушнику придется долго учиться магии, поэтому до восьмидесятого уровня его оружием чаще будет физическая сила, чем духовная. Каждое новое магическое умение надо выбирать, получив определенный уровень или выполнив квест, некоторые умения будут одинаковы для светлых и темных священников. И каждый раз будет предоставляться выбор между светлой и темной магией. От того, каких умений к восьмидесятому уровню станет больше, будет зависеть финальный квест на сан священника. На первых порах окружающим неизвестен избранный послушником путь и до определенного момента можно изменить свой выбор. Но, несмотря на это, квесты для избравших светлый или темный путь разные.

В общем, как мне кажется, светлых чаще берут девочки, а темных мальчики. И светлые это больше светские сановники при разных принцессах, а темные отшельничают по кишащим монстрами диким землям. Короче, мой выбор очевиден.

– Я бы хотела в будущем стать темным священником.

– Чудесно, – одобрил мой выбор жрец. – В последнее время все меньше людей желают принимать путь темного священника.

Вокруг меня вспыхнул свет, и перед моими глазами выскочило банальное такое системное сообщение о выбранной мной специализации, моем уровне, состоянии здоровья, количестве непонятной маны и других характеристиках моего персонажа. Тут же все исчезло. Надо будет поинтересоваться у принцессы, как это окно вызывать.

Далее священник снабдил меня молитвенником и небольшой полотняной сумкой, которую носят через плечо. В сумке лежит кусок черного хлеба, фляжка со святой водой и деревянные четки, которые я тут же на себя надела. Молитвенник закрепила на веревочном поясе. Опять выскочило окно, где сообщалось, что с ношением этих предметов мне добавилось десять единиц веры.

Жрец дал мне первый классовый квест. Сходить за город, убить несколько злобных зверушек и принести в доказательство исполнения их шкуры. В награду я получу несколько монет и первое магическое умение – малое исцеление. Квест приняла, надо начинать зарабатывать собственные деньги в игре. Только не совсем поняла, как я монстров буду убивать. Святым словом, что ли? Я даже не знаю, какие у меня сейчас есть классовые способности. Плохо, что я настолько не подготовилась к игре.

На выходе из храма меня ждала толпа большая, нежели когда я в него входила. Что, новый клоун в моем лице приехал? Или это на принцессу пришли поглазеть? В отличие от меня, у Саны есть на что посмотреть. Остается надеяться, что с моим ростом в этой толпе не затопчут.

– Далина! – повелительно махнула мне рукой принцесса. Решила, видимо, начать вести себя согласно игровому статусу. Что-то неуловимо изменилось в Санадире. Возможно, поджатые губы вместо прежней приветливой улыбки, холодный снисходительный взгляд, плохо скрываемое высокомерие. Актерская игра или слетевшая маска? Подошла. – Ты уже все? Взяла специализацию? Тогда на колени, моя новая подданная.

А не охренела ли одна отдельно взятая принцесса? Решила послать ее очень далеко и красочно. И, видимо, что-то такое отразилось на моем лице, поскольку только по одному едва заметному жесту меня быстро окружили охранники Саны, с которыми я не так давно делила трапезу, и, надавив на плечи, заставили меня встать на колени. В игре у меня нет ни силы, ни даже знаний, как выйти из игрового пространства, так что почувствовала себя словно в ловушке. Принцесса подошла ко мне и тихо пояснила.

– Так надо. Ты теперь игрок. Этот город станет для тебя отправной точкой, а я твоей покровительницей. Если ты откажешься принять подданническую клятву, тебя изгонят из города и окрестных земель. Не советую. Тебе еще долго у нас учиться.

В общем, меня нагнули по полной, да еще прилюдно. И я припомню это принцессе. Я произнесла подданническую клятву, Санадира поводила над моей головой каким-то помпезным посохом, я опять засветилась, как ранее в храме, и, собственно, все. Я получила новое системное сообщение, что теперь в городе Соэрро и на принадлежащих ему территориях я буду получать скидку при покупках в лавках и платить уменьшенный налог с продажи. Хоть это хорошо.

Вот большие сомнения у меня, что все это представление было так необходимо, тем более, что вряд ли каждый новый игрок, приобретя классовую специализацию, бежит на аудиенцию к принцессе для того, чтобы принести ей клятву. Мне кажется, здесь дело в чем-то другом. Санадире зачем-то нужно было, чтобы я сразу стала ее подданной. Наверняка замешана политика, как игровая, так и колледжа. Либо есть еще какие-то причины, мне пока не известные. Тем более я будущий священник. Надо будет узнать, какие тут отношения между светской и духовной властью. Может, я вообще не должна принимать подданство. Себе же я поклялась, что больше никогда не буду переезжать на новое место, не ознакомившись предварительно с условиями обитания в нем, а то идиоткой чувствовать себя неприятно.

Далее продолжилась проводимая Санадирой экскурсия. По негласному решению все вели себя так, будто ничего и не произошло. Принцесса вновь стала душкой, я же тоже свою обиду не показала. Месть – это блюдо, которое подают холодным, а я злопамятная, хоть по моему виду одуванчика этого и не скажешь. Хреновый из меня будет священник.

Пыталась уйти от навязчивых "друзей" под предлогом данного мне жрецом квеста, но не получилось. Санадира, округлив глаза, окинула меня взглядом с головы до ног и эмоционально произнесла: "Ты будешь ходить по городу в этом?!". Моих возражений, что я сама себе все куплю, когда заработаю, никто не слушал. Сначала меня повели в лавку с одеждой, где мне приобрели простой костюм послушницы – обтягивающие штаны коричневого цвета, в тон сапоги, куртка и хлопковая рубашка. Все просто и рассчитано на уровень игрока с нулевого по пятый. Затем по настоянию принцессы мне приобрели несколько парадных, но тоже очень простеньких платьев, не имеющих каких-то особых свойств и носящихся при любом уровне. Мне неприятно, что долг мой перед принцессой растет, но на мои отказы она лишь отмахивалась. У меня все больше появляется ощущение, что я ее новая игрушка. Кукла, которую можно наряжать и вертеть, как хочешь.

Глава 2

После магазина одежды мы посетили еще оружейную лавку. Все-таки я права, и одним святым словом послушники не обходятся. Так как уровень у меня пока нулевой, то и оружие полагается самое примитивное, и выбор маленький. Подумав, выбрала небольшой кинжал, увеличивающий мою выносливость на пару пунктов. Я надеяюсь, что особо ни для чего это оружие мне не понадобится, так как ближний контактный бой я не очень люблю. Для ведения дистанционного боя взяла лук со стрелами и колчаном. Посох продала.

Эх, ну почему я не маг? Это в тысячу раз прикольнее было бы. Хотя и не оригинально. Судя по встреченным мной на улице игрокам и их атрибутике, каждый второй тут воин, а каждый третий – маг. Меч брать не стала – не хочу повсюду таскать с собой тяжелую бесполезную железяку. Основное оружие – лук, а ножичек – последний аргумент для тех, кто решит подобраться вплотную. Вообще, как мне объяснили, какой бы класс у тебя не был, оружием ты можешь пользоваться любым и брать с собой столько, сколько унесешь. Правда, иногда в этом никакого смысла нет: зачем послушнику тяжеленный двуручный топор с дополнительной силой и без единого пункта духа и выносливости? Позже мне пояснили, что обычно класс игрока вносит довольно серьезные ограничения на использование брони и оружия. Наверное, это сделано, чтобы игроки могли просто друг перед другом красоваться в городах.

Хотя у тех же светлых священников, уровня так после шестидесятого, пользоваться большинством видов оружия запрещается, и если что случиться – защитишься только молитвой, а у высокоуровневых священников молитвы помощнее некоторых заклинаний магов будут. Для светлых священников предусмотрены особые посохи, ритуальные кинжалы, молитвенники и некоторые другие святыни. Все от силы веры зависит. Это мне сразу пояснили, видимо, думая, что я взяла себе светлого.

У темных же все наоборот. Оружие разрешается практически любое. Хотя и про святое слово тоже забывать не стоит. Но на высоких уровнях темные тоже отдают предпочтение божественной магии и усиливающему ее оружию. Все новоприобретенные вещи каким-то чудесным образом поместились в котомку, выданную мне жрецом. Не скажу, что сумка при этом стала тяжелой, но места в ней стало явно меньше. Противное грубое платье на более удобную одежду для боя я сменила сразу. Нож засунула за голенище сапога, а лук с колчаном и стрелами закинула за спину.

Последним пунктом мы зашли в книжный магазин. Мне купили карту местности, которая с помощью "магического воздействия" испарилась, развернувшись небольшим кусочком в правом верхнем углу моего, скажем так, обзора. Очень удобно, поскольку к карте прилагается компас и зеленая святящайся точка-указка, обозначающая мое местоположение. Правда, видно только не слишком подробно прорисованный маленький фрагмент местности. Но на первое время и так сойдет: обозначено место выполнения квеста, и ладно, не потеряюсь.

Заодно мне провели небольшой ликбез. Узнала, как заглядывать в окно с настройками и параметрами, как распределять полученные очки навыков. В настройках же нашла огромную вкладку со справкой по игре. Судя по содержанию, в ней можно было узнать много полезного. В том числе и по профессиям. Обязательно ознакомлюсь с инструкцией на досуге, а то надоело ничего не знать.

Этот игровой мир по своим географическим параметрам зеркален реальному. Человек, покупая себе оборудование для игры и входя в нее, оказывается там же, где живет в реальности. Если, например, этот самый человек из глухой деревни, в которой никто и слыхом не слыхивал про игру, то, скорее всего, местность, в которой он очутится, будет дикой и необжитой. Хорошей стратегией будет остаться на этом месте, отстроить себе домик, закрепив территорию за собой, а затем сагитировать жителей деревни в реальности тоже вступить в игру и построить себе дома. Чем больше будет игроков строить на территории дома, тем больше будет возвышаться самый первый игрок, став сначала старостой, а может и каким бароном или графом. Там уж как пойдет. Если игровая деревня вырастет в город – то и королем можно стать, если величина обжитых территорий позволит. А если пойдешь войной и завоюешь города и территории других королей – то, возможно, и императором. Ну, это я все к чему. В реальных больших городах обычно в игре появляется сразу много людей, и для удобства, чтобы далеко не ходить, либо строят, либо покупают себе дома. Поэтому так и получается, что карта игрового мира во многом совпадает с картой реального, с его городами и деревнями. Меня порадовало то, что, заходя каждый раз в игру, ты все время появляешься не там, где физически находишься в реальности, а там, где покинул игру – есть возможность путешествовать на дальние расстояния и побывать где угодно. Однако если в игре тебя убьют, то ты всегда возвращается в то место, к которому привязан по физическому месторасположению твоей "душевой кабинки". Так что если вдруг решишь серьезно и надолго переселиться в игровом мире на новое место жительства, то и в реальном придется переселяться.

Поведав обо всех этих хитростях, принцесса заявила, что ей пора заняться собственными делами, а мне, наконец, самостоятельно попробовать немного поиграть. Поразило, что именно немного. Сана предложила мне одного охранника, но я вежливо отказалась. Когда меня все покинули, вздохнула свободно и отправилась на поиски кракозябр, заказанных мне жрецом.

Погуляв сначала по городу и приметив разного рода лавочки и общественные сооружения, вышла через ворота за городские стены. Долго искать "злобных созданий" мне не пришлось, они почему-то мирно пасутся на поле неподалеку от выхода. Название вида монстров высвечивается белыми полупрозрачными буквами над их головами. Зютеки. Первого уровня. С виду, так милашки: зеленые меховые шары на коротких ножках с двумя довольно длинными передними лапами. Глазищи огромные, чуть выпуклые, а взгляд невероятно наивный. И что, мне этих симпатяжек надо перебить?

Сначала решила попробовать не нападать. Словить зютеков и принести жрецу по одному живыми. Да, несмотря на выбранную специализацию темного священника, я на самом деле очень трепетно отношусь к живым существам, а эти выглядят мирно, и я не понимаю, за что их надо убивать, пусть даже они и не настоящие.

План провалился. Животинка оказалась не в меру быстрой. Даже начали собираться зеваки, чтобы посмотреть, как дурной новичок гоняется за зелеными шарами на ножках. Зютеки с веселым издевательским писком очень ловко от меня драпают. В конце концов, мне это надоело, и я попробовала применить… нет, не оружие, а то самое слово божье. Зеленые остановились и смотрят на меня с любопытством. Я достаю из-за ворота четки с крестиком. Демонстрирую им. Мою руку внимательно обнюхивают. Думаю, что дальше делать.

– Злобные мелкие твари отступника! Умрите во славу истинной веры!

Зеленые шары смотрят на меня, как на полную дуру, на их мордах написан скепсис и сомнение в моем умственном здоровье. Ах так? По-хорошему не хотим. Со словами "Во имя веры!" тюкнула по голове ближайшего зеленого рукой с зажатыми в ней четками. В общем, атака начата и над головой кракозябрика обозначается полоска жизни, причем сократившаяся вдвое. Ударенный зютек смотрит на меня с обидой и вдруг обнажает внушительные клыки длиной в две, а то и в три ладони. Зеленый мохнатый монстр нападает, раздирая мою руку до крови. Остальные шары на ножках не вмешиваются, видимо, предпочитают наблюдать. В левом верхнем углу моего зрительного восприятия вспыхивает стремительно сокращающаяся полоска жизни. Свободной здоровой рукой достаю из сапога нож и вспарываю им зеленый меховой шар. К моей радости, челюсти разжимаются и мертвая тушка зютека падает у моих ног. Кстати, кровь в игре выглядит очень натурально, но болевые ощущения явно и очень сильно притуплены. Остальные шары с визгом разбегаются. Теперь в левом верхнем углу вспыхивает еще одна полоска с обозначением, сколько мне осталось до приобретения нового уровня. Полоска закрашена наполовину. Значит, нужен еще один зютек. Больше не обманываясь невинным видом тварюшек, по одному расстреливаю их из лука. Очень понравилось, что количество стрел в колчане не убывает, однако в окне настроек есть параметр оружия, в котором отсчитывается крепость самого оружия и расход боеприпасов. В моем случае стрел. Судя по всему, несмотря на видимый объем колчана, в котором их поместится от силы штук двадцать-тридцать, реально их у меня тысяча. Когда кончатся, надо бежать в лавку докупать.

Повысила уровень до третьего, измываясь над зютеками. Дальше стало неинтересно, поскольку рост уровней от убийства зеленых замедлился. На месте трупов, испаряющихся через пару минут, появлялись предметы. В основном либо мешочки с их мясом или шкурами, либо мешочки с мелкими монетками. Я так поняла, мою добычу, кроме меня, никто взять не может. Если я не подберу выпавшие предметы в течение пятнадцати минут, они исчезнут, как и трупы. Вместо убитых мной зютеков почти сразу появлялись новые.

Увлекшись в пылу битвы, отошла дальше от ворот. И тут, со спины, из кустов на меня со страшным ревом выскочил огромный агрессивный зютек бордового цвета. Пятый уровень. Видимо, это вроде мамки или папы зеленых. Босс на языке игроков. Стрельнула в него из лука, но связываться не решилась. Будем считать, плохое предчувствие. Оно не обмануло. Почему-то до этого трусливые зеленые, завидев своего босса, последовали за ним, тем самым организовав погоню за мной. У, да это настоящие пираньи со стадным чувством, оказывается. Я убегаю, но меня догоняют, предпочитая нападать на ноги и откусывая от меня понемногу. Так, истекая кровью, под хохот выходящих из города людей, все-таки добралась живой до ворот со стражниками. Полоска жизни мигает, сигнализируя, что еще один удар и моя первая игровая жизнь подойдет к концу. Спасибо стражникам, выручили. Вступились, покрошив босса и его зеленых прихвостней в капусту. Эх, а ведь я зютеков в начале еще пожалела. Коварные зеленые.

Поблагодарила стражников, подарив им как можно более милую улыбку. Мало ли, сколько раз мне еще придется так возвращаться. И плевать, что это нипы. Уже в городе отошла в тихий пустынный уголок подождать, пока полоска здоровья восстановится.

Отдохнув, отправилась сдавать квест жрецу. По карте нашла храм и нужного нипа. За шкурки зютеков получила несколько монет, очки опыта, репутации и возможность использовать малое исцеление. Теперь можно будет подлечивать себя во время боя. Очков опыта за первый квест дали много: вокруг меня возник столб света, и появилось системное сообщение, что я достигла пятого уровня и получила возможность улучшить характеристики персонажа и изучить одну из классовых способностей. Куда же мне их вложить?

Для начала надо улучшить навыки владения оружием. Конечно, впоследствии придется все перераспределить и заплатить за это штраф, но я же не виновата, что послушники так медленно обучаются магии и вынуждены на начальных уровнях сражаться как простые бойцы. Значит, поделю очки между владением луком и кинжалом. В жизни я с луком довольно хорошо управляюсь, иначе бы не выбрала это оружие, но тут смех один – большая часть выпущенных стрел уходит мимо.

Теперь надо разобраться с классовыми умениями. Жрец говорил, что от их выбора зависит окончательный выбор специализации. Хм-м-м, все достаточно нейтрально – два вида благословения. И по описанию разница между ними несущественная. Выбрала светлое, так как на данном уровне оно мне показалось более эффективным. Теперь, при некоторой затрате маны, я могу благословить кого угодно. Светлым персонажам данный прием помогает быстро восстановить силы и увеличивает урон, наносимый противнику, а нежити и нечисти наносит небольшой урон. Как гласит краткое описание это навыка, при должном его развитии врагов можно будет испепелять, а сторонников наделять невиданной силой духа.

В общем, на людей данный навык действует только положительно. Что плохо. Профессия священника довольно мирная, а люди разные бывают. Конечно, если меня кто решит обидеть, получит солидный штраф, все-таки я человек веры, но мне-то от этого не легче. Игроки постоянно вызывают друг друга на поединки, чтобы выяснить отношения или прибавить себе уровней. Грабят, убивают просто ради удовольствия, и, боюсь, насилие в столь реалистичной игре также возможно. А я тут слабенький новичок. Учащиеся колледжа, даже первогодки, наверняка уже многоуровневые зубры. Захотят ли как-то воспользоваться моей слабостью? Думаю, да. Не верю я, что все люди добрые и пушистые. Та же принцесса, подозреваю, тоже имеет свою выгоду, иначе бы и не посмотрела в мою сторону. Так что лучше быть сейчас вдвойне настороже.

Очков способностей у меня больше не осталось, поэтому это окно закрыла. Позже почитаю про другие возможности моей специализации темного священника, которые смогу со временем открыть. Осталось только распределить очки в характеристики личности. Добавила себе по единичке в интеллект, веру, меткость и две единички в сопротивляемость, чтобы не так быстро терять здоровье в бою. Для священника это, на мой взгляд, наиболее важные параметры. Благодаря им можно более эффективно использовать некоторые классовые навыки, а иногда эти самые навыки вообще недоступны без определенного уровня нужных характеристик личности. Когда заработаю новый уровень, побольше очков отправлю в меткость и интеллект.

Следующие несколько часов я безвылазно провела в игре. Осваивалась, знакомилась с населением и точками сбыта товаров. Выполнила пару квестов – потренировалась убивать монстров, зарабатывая первые игровые деньги. Благо, больше меня моральный вопрос, можно ли убивать невинных зверушек, не мучил. Во-первых, они ведь не реальные, какой бы продвинутой ни была имитация, это все равно не настоящая жизнь, так, очень натуральная картинка, а во-вторых, сами монстры особым человеколюбием не отличаются, так что это почти самооборона и зачистка территории от "тварей Изгнанного".

Подняла свой уровень до шестого. Под конец захотелось спать. Денег для покупки номера в гостинице у меня еще не накопилось, да и не настолько я погрузилась в эту реальность, чтобы даже спать тут. Да и поберечь монеты для покупки профессии, наличие которой позволит мне заработать.

Вышла из игры. Пара секунд, и перед моими глазами уже не яркие краски игрового города, а прозрачные стекла кабины и серые стены помещения, в котором множеством огоньков мигает оборудование. Воздух вполне обычный. Чувствую себя хорошо, поэтому без особых раздумий выбираюсь из своей "душевой". Отключаю все системы и быстро заваливаюсь спасть. Слишком много новых впечатлений принес этот день. Надо переварить.

Игра мне понравилась. Признаюсь, цепляет. Но не настолько, чтобы сходить от нее с ума и основывать целые колледжи для успешной жизни в игре. Конечно, может, я недооцениваю потенциал виртуальной реальности. Многие организуют себе бизнес и живут за счет того, что помогают исполнять любые желания простых игроков. Да и часть отчисляемых игроками налоговых платежей за игровые дома на закрепленной за кем-либо территории отчисляются ее владельцу, пусть и небольшими, но вполне реальными деньгами. Однако, думаю, все это не мое. Впрочем, жизнь покажет. Может, втянусь, буду бегать по игровым землям с маниакальным блеском в глазах, рубя монстров направо и налево, а в жизни кланяться всяким там принцессам.

Наивная. Реальность обломала все мои планы. Я-то надеялась, что ажиотаж вокруг моей персоны быстро спадет. Стоит только вести себя тихо и неприметно. Но не тут-то было. В самом колледже за мной постоянно стали таскаться как минимум пара амбалов принцессы. По словам Саны, для защиты от возможного нападения вампиров, которых я, к слову, пока так и не увидела. Больше я не воспринимаю друзей принцессы как парней, для меня они стали лишь раздражающим фактором, постоянно маячащим на горизонте. При этом учащиеся смотрят на меня по-разному. Кто с завистью – в основном девушки. Ведь компанию мне подобрали очень даже симпатичную. Но большинство с сочувствием. К слову, у меня из-за того же сопровождения не удается завести не то, что друзей, а просто знакомство с кем-либо. Амбалы сами ни с кем не общаются, строя из себя неизвестно кого, так еще и от меня людей отваживают. Это бесит невероятно, но на мои протесты, взбрыкивания и попытки побега никто не обращает внимания. Просила Санадиру прекратить меня контролировать, но она отмахивалась, говоря, что все это лишь ради моей защиты, и вампиры не сегодня, так завтра активизируются, чтобы познакомиться поближе с новым священником. Как выяснилось, в этом городе священников не то, что мало, их вообще нет. Тем или иным способом, вампиры извели всех. Либо вынуждали покинуть территорию, сменив ее на другую, либо, если таким образом устранить не удавалось, пробовали иные методы: подставы, физическая расправа, шантаж, соблазнение – светлые священники должны блюсти свою чистоту не только в игре, но и в реальной жизни. А все из-за того, что священники, как оказалось, единственные могут принести серьезный урон вампирам чуть ли не с одного удара даже простеньким благословением. Короче, что людям благодать – вампирам зло. А священники крайние. Удивительно, что моя предшественница задержалась так надолго. Видимо, Гелану тоже усиленно охраняли. Но не так бдительно, как меня, раз интрижка с вампиром удалась и пришлось срочно менять место жительства. То-то клыкастые обломаются, когда выяснят, что я выбрала темную специализацию и могу себе позволить гораздо больше любого светлого.

Учеба дается мне с трудом. Если с общими, вполне обычными дисциплинами все в относительном порядке, то вот со специализированными курсами по игре – проблема. Я ведь не с самого начала обучаюсь, да и обычно сюда поступают, уже немало времени просидев в виртуальной реальности, поэтому на уроках преподаватели говорят для меня будто на другом языке. Почти знакомом, но все-таки другом. А уж по предметам, где преподают программирование и всесторонне обучают обращению с "железками", так и вовсе вешаюсь. Тут готовят высококлассных программистов, так что знания даются углубленные, с высоким уровнем сложности. Я не то, что не дотягиваю, я вообще не в теме. Так что придется потратить семейные деньги и нанять себе дорого репетитора.

Еще одной проблемой стала физическая подготовка. Ну ладно физкультура. Но тут ведь ее нет. Здесь нас обучают сражению почти на любом оружии, что есть в игре, и гоняют на огромных полигонах по полосам препятствий. Прям не колледж, а военная база. Осталось только поблагодарить создателей игры, что в ней нет огнестрельного оружия. На этих занятиях пришлось изображать из себя если и не полную неумеху, то близкого к этому человека. Объяснять, откуда в техногенном мире, гражданкой которого, по идее, являюсь, я обладаю подобными умениями, не хочется. Можно сказать, что владеть мечом и тому подобным колюще-режущим оружием у нас в семье традиция. Правда, я это дело не очень люблю и всегда всячески увиливала от тренировок, но что-то в меня, несмотря на мое активное сопротивление, вбить успели. У нас владение оружием не то, что бы необходимо, скорее престижно и полезно для развития.

На физической подготовке, хотя я об этом не просила, таскающаяся за мной охрана принцессы решила взять шефство. За мной тщательно следят и гоняют по полигону так, что под конец я просто падаю. Наш тренер за издевательствами надо мной наблюдает с благосклонностью и не вмешивается. Филонить и увиливать от занятий не получается и под лозунгом: "Надо быть готовой к нападению вампира!" надо мной измываются по полной программе. Сами же парни, кажется, имеют какие-то суперспособности – по полигону двигаются с невероятной скоростью, препятствия преодолевают как нечего делать. И постоянно тренируются, тренируются, тренируются. Ага, и я вместе с ними. Тянусь в конце, но стоит мне попытаться прилечь позагорать, как меня тут же поднимают, чуть ли не пинками заставляя заниматься дальше. Самое интересное, что никто из парней не торопится мне рассказывать об игровой механике, а на мои вопросы отвечают уклончиво или отмалчиваются. Пришлось потратить время на изучение "матчасти".

Я все-таки выбрала себе профессии. Оказалось, что в игре их можно иметь несколько. Для личного пользования и общественно-полезные. Результат активной трудовой деятельности можно продавать как в лавки, так и непосредственно игрокам. Хотя игрокам выгоднее изготавливать что-то по спецзаказу, иначе пришлось бы торчать на базарной площади и рекламировать свой товар в надежде, что он кому-нибудь понадобится.

Не раздумывая, посетила учителей кулинарии и рыбной ловли, прикупив у них мелочи для развития навыков: соль, спички, рыболовные снасти. Буду ловить рыбу и готовить ее разными способами и сразу оба навыка улучшу. Учиться первой медицинской помощи не стала. Лечить я и так смогу, а тратить выбитые из мобов ткани на ненужный мне навык посчитала расточительным.

Над выбором других профессий я основательно призадумалась. Кузнечное и кожевенное дело отмела сразу: мне кольчуги, топоры и кожаная амуниция без надобности. А вот над выбором между добывающими профессиями и изготовлением всяких волшебных свитков, зелий, ювелирных украшений и шитьем призадумалась основательно. Потом все-таки решила, что на первых порах научусь собирать травы и снимать шкуры. Особых затрат эти навыки не требуют, деньги будут приносить быстро, а если что, штраф за смену профессии не такой уж и большой. Тем более, что на высоком уровне появится возможность взять еще одну. Если я решу стать зельеваром, то запас трав на развитие специальности у меня уже будет. Разные цветочки растут за стенами города в изобилии. С большинства убитых монстров можно было снять шкуру, а со временем я научилась эти шкуры выделывать. У меня даже появились первые постоянные покупатели, которые постоянно нуждаются в ингредиентах для развития своих профессий.

В моем кошельке начали позвякивать золотые монеты, и встал вопрос об их хранении. Ведь если в игре меня убьет какой-нибудь дуэлянт, то пострадает не только моя амуниция, но я потеряю значительную сумму из моих накоплений. Пришлось идти искать банк. Он оказался недалеко от храма, в который я наведывалась каждые пять уровней за квестом на классовую специализацию. Пока из светлых я взяла только благословление. Надо сказать, что новое умение я получаю не каждый раз. Иногда мне предлагали взять на выбор какой-нибудь символ веры, что-то из вещей, зелий или очков, которые можно вложить в развитие персонажа. Я всегда предпочитаю дополнительные баллы: вещи на низких уровнях приходится менять постоянно, а ничего действительно крутого жрец-наставник мне пока не давал.

В игре мне не дает спокойно жить принцесса. Стоило только достигнуть пятнадцатого уровня и освоиться в игровом процессе, как меня тут же пригласили к ней во дворец. Мило улыбаясь, Санадира, которая в игре выглядит еще более ослепительно, чем в жизни, нагрузила меня заданиями. Ничего сложного, но все ее просьбы оказались довольно утомительными и скучными. Пойди туда, сделай то, принеси это, поговори с тем. Меня зачем-то привлекали к строительству зданий, каналов и дорог. Очков опыта за такие квесты давалось кот наплакал, зато репутация росла как на дрожжах. Я уже имею солидную скидку во всех лавках и даже могу себе позволить купить действительно неплохие для моего уровня оружие и доспехи. Только зачем они мне, если я уже который день изображаю девочку на побегушках?

За исполнением следит та же охрана, которая теперь начала сопровождать меня и в игре. А ведь я рвусь за город. Посмотреть на игровой мир, побродяжничать, избавившись, наконец, от навязчивой опеки. Поразила водная артерия города. Это не река, как можно было бы подумать, а большая труба по типу водных горок. Труба функционирует на "магической" тяге и не подчиняется физическим законам. Садишься на небольшой плотик, называешь точку выхода, нечто вроде названия станции в метро, и громко визжишь, потому как впечатления от катания в скоростной трубе захватывающие. Никакой аттракцион из тех, на которых я раньше каталась, с этим не сравниться.

Я уже готова выть. При этом меня, как дрессированную собачку, все-таки приучили кланяться принцессе и соблюдать другие церемониальные действия. Во всяком случае, в игре данный аспект приходится соблюдать неукоснительно. Скоро начнется сезон приемов во дворце. Санадира с маниакальным блеском в глазах подбирает мне платье, готовясь, наконец, официально представить свою игрушку двору. То есть всему колледжу. На сезон балов во дворец обязаны являться все учащиеся.

В жаркий период подготовки дворца к наплыву игроков кое-как удалось отпроситься у Санадиры погулять, так как мне надо выполнить один важный классовый квест и поднять уровень до двадцатого, а то после того, как меня приблизила к себе принцесса, я застряла, с трудом доползя до шестнадцатого. Вместе со мной даже никого не послали из охраны. Парни заняты на оформительских работах, так что я оказалась предоставленной самой себе. Воспользовавшись этим, первым делом рванула в банк.

В Соэрро банков оказалось несколько, и принадлежат они разным расам. Мне пришлось выбрать человеческий, так как воспользоваться всеми услугами я смогла только в нем – репутация, чтоб ее! Этот банк находится недалеко от храма и по размерам и красоте вполне может с ним соперничать. Приторно-вежливый нип встретил меня у входа и провел небольшую экскурсию по всем помещениям, заодно рассказал об услугах и ценах. Что ж, интерьеры меня впечатлили: высокие сводчатые потолки, стены из светлого мрамора, стройные колонны, покрытые тонкой резьбой, ажурные магические решетки, которые выглядят скорее как произведение искусства, чем двери с многоуровневой защитой от любого магического и физического проникновения.

Количество средств позволило мне забронировать не только ячейку для денег, но и довольно вместительное хранилище для ценностей и трав. Если добытые шкуры и кожи я продаю полностью, то травы мне самой понадобятся в будущем, а тратить время или деньги на новые запасы мне не хочется. Вот и оплатила специальный "сеновал".

Глава 3

Квест на классовую специализацию отправил меня в пещеры за какой-то шкатулкой. Зря я полезла в это подземелье в одиночку. Гориллообразные монстры оказались чересчур агрессивными, выше меня по уровню и поэтому нападали скопом. Сейчас я прячусь в узенькой расщелине, находящейся почти под потолком, пытаясь отстреливать отдельно стоящих мобов и просчитываю свои возможности выбраться из пещеры живой. По всему выходит, что у меня случится первая игровая смерть с потерей очков опыта и предметов. Обидно. Я так долго шла к семнадцатому уровню, и все насмарку.

Стены пещеры тускло отсвечивают коричнево-зеленым светом, повсюду валяются кости погибших тут раньше игроков, кое-где сквозь них прорастают странного вида грибы, которые мне очень хочется собрать. Со вздохом выпрыгиваю из своего укрытия. Свою жизнь продам дорого. Я уже успела сменить лук на арбалет, который наносит больший урон, да и остальные вещи вполне на уровне, хотя выгляжу я в них скорее как разбойник или охотник, чем благочестивый послушник. По идее, если бы я выбрала светлую сторону, то должна была ходить в длинной рясе в группе с другими игроками и лечить их. Мой внешний вид постоянно вызывает у принцессы недоумение, поэтому в городе приходится носить одно из подаренных ею платьев, а оружие и "боевой" комплект прятать в сумках. С этой же целью приходится часть полученных баллов вкладывать в интеллект и веру, так как просмотр этих показателей доступен всем.

Но сегодня я покажу этим гадам все, что умею! Игра не полностью ограничивает реальную силу и способности, не зря же меня постоянно гоняют по спортзалу прихвостни принцессы. Пытаюсь одновременно использовать заклинания и стрелять. Пока получается плохо: это не нечисть, а обычные монстры, и благословление им практически не вредит, а маны требует много. Благословлю-ка я лучше себя. Сработало! Выстрелы стали чаще наносить максимальный урон. Первый бросившийся на меня монстр получил болт точно в глаз, со вторым чуть промазала, и второй болт пробил плечо гориллы. Меня окружили. Я двигаюсь на предельной скорости, показывая чудеса меткости, иногда успеваю использовать малое исцеление, что меня пока и спасает. Вокруг валяются груды окровавленных туш, часть из них уже начала исчезать, а я даже не успела получить с них шкуры!

Когтистая лапа монстра, подобравшегося вплотную, как в замедленной съемке поднимается, целясь мне в голову. Вот и все. Эти гориллы двадцатого уровня все же сделали меня. Зажмуриваюсь, ожидая, что сейчас меня перенесет на центральную площадь города, но ничего не происходит. Слышу яростный обиженный рев. Открываю глаза и вижу, как горилла с отрубленной лапой кидается на невысокого парня с мерцающим мечом. Освещение в пещере плохое, поэтому как следует рассмотреть ничего не могу, но раз такой невысокий, значит уровень где-то до тридцатого. Никак не ожидала помощи, но очень ей рада. Особенно такой своевременной. Вновь вскидываю арбалет. Монстры вокруг кишмя кишат, так что поблагодарю незнакомца попозже.

Однако успела сделать всего несколько выстрелов, а парень уже почти со всеми разобраться, опустошив пещеру. Признаться, я ошеломлена такой скоростью. Опустила арбалет.

– Идем, – послышался мягкий вкрадчивый и совсем не детский голос. Интонации такие, что хочется идти за этим голосом, даже не спрашивая куда. А спросить придется, поскольку парень, или мужчина, я уже не пойму, пошел не в сторону выхода, а наоборот вглубь пещеры.

– А почему туда?

– Нужно кое-что забрать. С шукайнами я разберусь. Ты получишь опыт. Можешь забирать все, что выпадет с монстров.

Шукайны это те гориллы, трупы которых неспешно истаивают на полу пещеры. Получила приглашение в группу. Подозрительна такая доброта, конечно, но я заинтригована, поэтому дала согласие, и лидер нашей маленькой компании по имени Стайн повел в неизвестность.

Мой партнер без особых проблем расправляется со всеми монстрами, обитающими в подземелье. Чем глубже мы заходим, тем выше уровнем становятся противники, а пещеры более извилистыми и разветвленными. Одна я бы тут уже давно потерялась, поэтому стараюсь держаться к своему спутнику как можно ближе. Тем более что достаточно единственного удара от любого обитающего тут монстра, и я уйду на перерождение. Посмотрела на миникарту. Ура! Именно там, куда мы направлялись, находится конечная цель моего классового квеста. Как бы я туда прошла одна?

Я еще ни разу не делала квесты в группе, как оказалось, очень зря. Уровни поднимаются с небывалой скоростью. Каких-то полчаса, и у меня уже двадцать третий. Санадира жутко удивится. Я хорошо прокачалась. Поскольку все, что выпало с монстров, в сумки и рюкзак не помещается, хотя я уже успела обзавестись улучшенными моделями, пришлось выкидывать то, что из дешевого падало прежде, и тщательно отбирать предметы по их ценности и по необходимости мне в будущем.

Так я обзавелась шикарными четками, материал, из которого они сделаны, назывался драконий глаз. В темноте четки чуть отсвечивают потусторонним фиолетовым цветом. Такие штуки подходят только для темных священников, и ничего лучше до сорокового уровня нет. Они значительно усиливают действие темных заклинаний, первое из которых я планировала получить за этот квест. Ничто не уходило из моих загребущих рук: оружие, украшения с особыми свойствами, одежда, броня, дорогие алхимические элементы – все самое ценное я старалась собирать. Мои глаза, наверное, горят сейчас алчным светом. В голове быстро веду подсчеты, сколько я выручу на рынке за эти вещи, а что мне самой пригодится. Жаль только, что срезать шкуры с таких высокоуровневых мобов я еще не могу – не хватает навыка. Зато грибочки собрала все.

В пару к четкам мне попалось кольцо-печатка с той же фиолетовой подсветкой и темная ряса. Украшение я сразу же нацепила на палец. А одежду без сожалений выкинула – продать другим игрокам нельзя, а в лавке за эту тряпку дали бы всего ничего. Не хочу ходить в этих балахонах для священников. Они мне как-то вообще не нравятся. Предпочитаю сексуальные и одновременно удобные костюмы из тонкой кожи в обтяжку с высокими сапогами, подбитыми стальной колодкой, припечатывающей монстров не хуже, чем святое благословение. Жаль, что из-за низкого уровня я не могу носить легкую броню, только тонкую кожу или ткань. Но уже скоро мне будут доступны доспехи темного послушника, которые можно выбить из боссов в рейдовых подземельях. Как бы еще попасть в нужный мне рейд, если моя классовая специализация не слишком популярна в этих местах, а от своих однокашников я ее вообще скрываю…

Куда же так упорно пробирается мой спутник? Оказалось, что к большой пещере, охраняемой элитными монстрами в виде летучих теней. Невольно усмехнулась. Мой клиент. Крутые монстры тридцатого уровня. Мне еще рано с ними тягаться, но эти тени у меня квестовые. Неужели я выполню это задание прямо сейчас и получу новый сан?

Но возвращаясь к неизвестному, с которым я оказалась в группе. Он почти с той же скоростью, что и раньше, расправился и с тенями. Почему почти? С ними возникла небольшая загвоздка. Такое впечатление, что они его отравили. От Стайна исходит зеленый дымок, а движения замедлились в несколько раз. Думаю, парень и так бы быстро справился с их заклинаниями и вышел из ступора, но тут одна из теней направилась ко мне. Я ведь со Стайном в группе. В меню активировала иконку с божественным светом, и вокруг меня засиял яркий световой столб. Тень заверещала, отскочив. Физического повреждения ей это не принесло, но зато пять секунд я буду в безопасности. В это время достала четки. Надо же попробовать обновку в деле. Произношу благословение. Четки начинают светиться еще интенсивнее, а из креста вырывается ультрафиолетовый лазер, не иначе. Бьет в тень. Урон нанесен, но сравним по силе с комариным укусом. Ожидаемо: моб элитный и гораздо выше меня по уровню. Но зато как эффектно. Тут и спутник, наконец, активизировался, переключившись на "мою" тень, пока она меня не прикончила, заодно добил свою.

Подошел поближе, вгляделся в мое лицо и завис. Наверное, просматривает информацию о моем персонаже. Наконец парень обратил на меня внимание. Со странной интонацией Стайн спросил:

– Ты священник?

– Да, а что, разве незаметно?

– Не очень. На тебе костюм охотницы.

– Одно другому не мешает, – я буквально наслаждаюсь голосом собеседника. Хочется слушать и слушать. Меж тем, времени даром не теряю и тоже пытаюсь внимательнее осмотреть парня.

Одет хорошо. Принадлежность к определенному классу распознать мне не удалось, но сразу видно, что одежда жутко дорогая, даже для виртуальной реальности. Я уже насмотрелась на придворных, так что могу считать себя экспертом. Волосы светлые, точный оттенок сказать не могу из-за плохого освещения. Длина чуть ниже лопаток, и волосы прямые. Черты лица правильные. Кожа, по сравнению с моей, бледная. М-м-м… соблазнительные губы. Нос тонкий, прямой. Глаза вроде бы обычные. Цвет не разглядеть, но не карие точно.

Не понимаю. Судя по тому, как мой новый знакомец рубит монстров направо и налево, он высокоуровневый игрок. Но тогда несостыковка в росте. Не карлик же он в реальной жизни, что до сих пор не вырос, как и остальные при поднятии уровней. И еще странно, что я этого парня не видела при дворе. Уж парня с ростом, равным моему, я бы запомнила, а судя по одежде, он наверняка должен быть завсегдатаем во дворце.

– Забавно.

– Забавно? Что именно? Вот если бы вы были вампиром, тогда да, действительно было бы забавно, – я решила поддерживать легкий дружеский тон, а то мне еще из пещер с грузом выходить. – Вы же совсем на вампира не похожи.

– Да? Милая девушка, а как, по-вашему, выглядят вампиры?

– Ну… вообще, мне их видеть пока не доводилось. Фотографий в альбомах тоже нигде не нашла. Когда я спрашиваю напрямую, никто почему-то особо ничего говорить не хочет. Однако по собранным мной совершенно случайно слухам, у вампиров большие длинные клыки, которые невозможно скрыть, светящиеся адским красным пламенем глаза, звериные когти на руках. И, судя по тому, о чем шепчутся девушки, обладают магией обольщения, как барды в игре, – и еще они очень высокого роста, но это я добавила уже про себя.

Какое-то время мой собеседник хлопал сильно округлившимися глазами, а потом вдруг захохотал, словно безумный. Чувствую себя глупо, поскольку, что смешного было в моих словах, не представляю. Пытаюсь узнать, в чем дело, но пока без особого успеха. Вместо того, чтобы успокоиться, Стайн от моих вопросов еще больше смеется, оседая на пол пещеры. Может, его ударить, чтобы в чувство привести? Мне уже очень хочется это сделать, но останавливает то, что реакцию на подобный поступок не могу спрогнозировать. Вдруг обидится и отправит меня за это на перерождение. Поэтому просто стою и жду, когда мой спутник утихомирится. Надеюсь, мой взгляд кажется достаточно убийственным.

– Извини, – наконец перестал хохотать этот весельчак. – Я уже очень давно так не смеялся. Просто вампиры не совсем такие, как ты их описала, – Стайн поднялся с пола, отряхнул штаны, склонился в приглашающем жесте. Похоже, мне предлагают первой войти в пещеру, которую охраняли тени. Ну да, очень галантно. Девушку пропускаем вперед, навстречу опасностям.

Отрицательно качнула головой, отказываясь от данной привилегии. Стайн хмыкнул, пожал плечами и вошел в пещеру первым. Оказалось, там никого нет, только алтарь со стоящим на нем небольшим сундуком.

– Слушай, Стайн, могу я к тебе так обращаться? Может, тогда хотя бы ты удовлетворишь мое любопытство и расскажешь, как выглядят вампиры?

– Почему нет? Вампиры внешне очень похожи на людей. Выглядят примерно… как я. Полагаю, что у страха глаза велики, поэтому длину клыков несколько преувеличивают. Глаза же у вампиров часто бывают красными, как и у всех людей от недосыпа. Вампиры – заядлые игроки, проводящие в игре много времени. Так что, думаю, насчет адского пламени ты не совсем верно растолковала. По поводу магии обольщения ничего не могу сказать. Но скорее это природное обаяние или же человеческие девушки просто падки на экзотику. Нет, разница все же есть, но она лежит несколько глубже. Вампиры владеют магией крови, имеют крылья, но их в человеческом облике не видно, долго живут, пьют кровь, ну и прочие мелочи.

– То есть, никаких существенных отличий от людей нет, и легко можно не распознать, кто перед тобой: вампир или человек? – я насторожилась. Тем более, обстановка способствует. Темная пещера, алтарь и малознакомый спутник с неизвестными намерениями. На всякий случай мысленным приказом активировала меню, чтобы быстро выйти из игры.

– Обычно, как в жизни, так и в игре, несмотря на внешнюю схожесть, нас с людьми не путают. Тебе повезло, что ты не попыталась меня благословить. Вампиры без вреда переносят только тёмные заклинания священников.

Нас?! Похоже, пора мне возвращаться в реальность.

– Что же ты не убегаешь?

– А покажи сначала клыки, – пусть докажет, что вампир, а то может это развод.

– Можешь подойти и посмотреть.

Медленно приближаюсь к своему спутнику, но при этом каждый шаг дается мне с большим трудом. Уж слишком с большим предвкушением смотрит на меня Стайн. Однако мое природное упрямство победило. Стою почти вплотную, и почему-то как загипнотизированная вглядываюсь в его глаза, теряясь от нахлынувших ощущений. Вдруг полутьма пещеры показалась мне такой интимной и уютной, а тело захватила дрожь и томление. Очень сильно захотелось, чтобы Стайн обнял меня, крепко к себе прижав. Необычное для меня желание. Обычно я так на малознакомых парней не реагирую. И этот парень еще будет говорить, что вампиры не владеют магией обольщения?

Встряхнулась. Чуть вздернула вопросительно бровь. Стайн понял и белозубо улыбнулся.

– О-о-о, – да, у людей таких зубов не бывает. Только если не по специальному заказу у стоматолога сделали. Все как на подбор острые – стройные ряды с внушительными клыками. Невольно потянулась указательным пальцем пощупать, действительно ли они такие острые, но Стайн щелкнул своей пастью, чуть не лишив меня любопытной конечности.

– Достаточно доказательств?

– Если честно, то нет. В игре все может быть. Вдруг ты за деньги себе такие зубы сделал?

Вампир мученически вздохнул.

– Ладно, мне, в принципе все, равно, веришь ты или нет. Бери сундук и уходим отсюда.

– Почему я должна его брать? – подозрительно уточнила.

– Потому что я сам из-за того, что действительно вампир, а не человек, не могу его вынести отсюда. Сундук и само это место зачарованно от грабежа такими, как я. Хотя по сюжету игры в этом сундуке то, что принадлежит моей расе. Квестовые предметы. Человек же без всяких препятствий может забрать эти вещи. Так что я тебе помог набрать быстро уровни и уступил упавшие с монстров ценности, а ты будь любезна помочь мне. Иначе я уйду, и ты можешь сидеть в этой пещере с сундуком, сколько вздумается. Правда, учти, через какое-то время должны возродиться тени.

– Так вот зачем я была нужна.

– Да, я тут не в первый раз и долго ждал подходящего человека, согласного мне помочь. И кто бы мог подумать, что им окажется священник.

Вообще-то своего согласия пока не давала, но ладно, услуга за услугу. Тем более, что в этом сундуке и мой квестовый предмет находится. Пока что, несмотря на активные предупреждения от Санадиры и ее знакомых, вампиры лично мне еще ничего плохого не сделали. Скорее наоборот.

– А ты меня на выходе из пещер не прибьешь?

– Нет. Я девушек не бью и не убиваю.

– А кровь их пьешь?

– Да. И еще кое-чем с ними порой занимаюсь.

Весело фыркнула. Не иначе, интеллектуальные беседы ведет. Подошла к алтарю и без каких-либо проблем забрала сундучок. Мы отправились в обратный путь. Как мне ни хотелось, но больше с убитых монстров вещей не собирала. Сумка оказалась заполнена под завязку.

По дороге не удержалась от вопроса.

– А сколько человек ты попытался уговорить тебе помочь?

– Больше десяти.

– И что, все отказались, несмотря на выгоду?

– Не просто отказались, а предпочли геройски погибнуть от лап монстров, нежели сотрудничать. У вампиров плохая репутация. Этого не отнять. С девушкой договориться было бы проще, но, как назло, никто не появлялся. Ты первая за месяц.

– Это и не удивительно. Все представительницы женского пола активно готовятся к сезону балов. Мне самой с трудом удалось вырваться.

– Сезон балов? Что-то совсем я заигрался, забыв о столь любопытном событии. Придется ненадолго прерваться и навестить с друзьями данное мероприятие.

По тому, насколько кровожадно прозвучала последняя фраза, поняла, что невольно подставила Санадиру. Впрочем, по этому поводу нисколько не расстроилась.

– А тебя туда пустят? Это вроде мероприятие у людей.

– Пустят. Нужно порой напоминать человеческой знати о себе.

Из пещер на солнечный свет вышла первой и сразу открыла сундук. Мой квест засчитан, а предмет занял последнюю ячейку в рюкзаке. Другие вещи не тронула и захлопнула крышку.

– Я буду присматривать за тобой, священник Далина. Ты необычная.

Почувствовала, как из моих рук выхватили сундук. Стремительно оборачиваюсь, чтобы, наконец, хорошо рассмотреть своего нового знакомца, но того и след простыл. Обидно. И не такие уж и страшные эти вампиры. Стайн так вообще вполне себе адекватный персонаж. Не напал, как мне пророчили знакомые, а наоборот спас, да еще и помог уровни набрать.

С чувством выполненного долга я направилась в храм за наградой. Жрец-наставник произнес прочувственную речь о моем героизме и самопожертвовании, не забыв забрать у меня таинственный предмет из сундука. Дал приличную сумму золотом, дополнительных очков веры и два заклинания на выбор: защитные сферы. Так, посмотрим… Светлая впитывает и рассеивает входящий урон на протяжении 10 секунд. Неплохо. Темная за тоже время значительно снижает входящий урон и при каждом входящем ударе наносит противнику ответные повреждения темной магией. Это мне больше нравится, беру!

После той памятной встречи прошло уже несколько дней. В игре я вампира не видела, но скоро первый бал, и, думаю, там он появится. Вообще, я немного разочарована. Поначалу опасалась, что "злобные" вампиры, прознав обо мне, где-нибудь подкараулят и попытаются убедить отказаться от карьеры священника, но ничего не происходило, мне же, в тайне даже для самой себя, хочется вновь увидеть и уже внимательно рассмотреть своего нового знакомого. Признаться, меня всегда тянуло к "плохим" парням, а тут такая репутация у вампиров, просто закачаешься. Стайн меня зацепил. Да и вообще, просто жутко интересно узнать больше о расе вампиров. В моем мире вампиров нет.

Вновь встретились мы со Стайном весьма неожиданно. Для меня неожиданно. А вот у Стайна это, скорее всего, была запланированная акция.

Идя на поздний ужин – в колледже они всегда поздние из-за сумасшедшего распорядка дня учеников – несколько заболталась с Нариам. Забавная девчушка, с ней я недавно в игре познакомилась. Вместе выполняли один квест. Нари маг с редкой здесь некромантской специализацией. Впервые увидев девушку в игре, была весьма впечатлена. Внешний вид девушка имела своеобразный. Черная облегающая одежда. На поясе висит череп, глазницы которого светятся зеленым. Мы быстро сошлись с Нари, а после сезона балов планируем вместе погулять по темным землям, убивая монстров. Мне очень понравился веселый, бесшабашный характер девушки.

Так вот. Заболтавшись с Нариам, не заметила возникшее на пути препятствие и на всем ходу влетела в чьи-то объятия. Ойкнула и, извинившись, попыталась обойти высокую мужскую фигуру. Шаг вправо. Не получилось. Эта же фигура тоже чуть сдвинулась, преграждая путь. Шаг влево, и вновь я упираюсь лбом в чью-то грудь. Возмущенно вскидываю голову, сталкиваясь с насмешливым взглядом голубых глаз. Какой высокий парень.

– Отошел от нее! – моя вездесущая охрана ощетинилась самыми настоящими, пусть и небольшими, но наверняка очень острыми клинками. И это в колледже! Кто разрешил носить с собой холодное оружие, спрашивается?

Шумный коридор в мгновение затих. Все жадно следят за развитием ситуации. Да что там, я сама затаила дыхание, поняв, что так моя охрана может реагировать только на вампира.

Казалось, светловолосый парень и не заметил угрозы, лишь легкая усмешка выдала его реакцию. Вместо того, чтобы отойти, парень, казалось, стал ко мне еще ближе, хотя куда уж ближе.

– Далина, здравствуй – вампир обозначил приветствие кивком головы и потянулся к моей руке. Для чего, не знаю. То ли поцеловать, то ли пожать. В любом случае, проверять не решилась. Отдернула свою конечность, спрятав за спину.

– Здравствуйте, – настороженно протянула я. Что-то мне показалось знакомым в облике парня, поэтому я колеблюсь, застыв на месте, не зная, что лучше предпринять и сказать.

– Ты не узнала меня? – вампир явно играет на публику. Говорил достаточно громко, чтобы всем зрителям было слышно. На его красивом бледном лице отразилась почти непритворная скорбь. Талант. Актером ему надо было становиться, а не геймером.

Я знаю только одного вампира. Поэтому осторожно предположила.

– Стайн?

Парень радостно улыбнулся. Хотя скорее кровожадно, учитывая показавшиеся клыки.

– Верно. Вообще меня обычно сразу узнают.

– Ну… ты так… подрос с нашей последней встречи, – надеюсь, взглядом мне удалось показать, что жду объяснений.

– Это вопрос не ко мне, а к разработчикам игры, – живо откликнулся вампир, сразу разгадав смысл моей пантомимы и стреляния глазами. – Создатели явно люди, да еще и с комплексом неполноценности. Игроки человеческой расы невероятно высокие, а вампиры, несмотря на прокачку, появляются в игре чуть выше каких-нибудь гномов и такими остаются, хотя в жизни наша раса ростом обычно выше среднестатического человека. Так что это не что иное, как зависть.

– Понятно. А это у тебя настоящий цвет? – я уже по-хозяйски щупаю кончики волос вампира, доходящих ему до лопаток. На макушке волосы совсем светлые. Нордический блондин в чистом виде. Затем пряди постепенно темнеют, на кончиках приобретая кроваво-красный цвет. Уже знакомая дрожь охватила тело. Реакция на близость вампира поражает своей остротой. Мне все время хочется прикоснуться к Стайну, чтобы усилить приятные ощущения. Такого у меня еще не было. Так и голову легко потерять.

– Настоящий.

– Вы все такие… двуцветные?

– Нет, – будто зная о моих тайных желаниях, руки парня легли мне на талию, притягивая к себе вплотную.

– А… – я хочу говорить и говорить с ним, но моя охрана не стала дожидаться, пока мы наобщаемся.

– Стайн Зэ Керен, это поданная принцессы Санадиры. Отойдите от нашего объекта охраны. Иначе конфликта избежать не удастся, – нотки ненависти в голосе охранника сменил сухой, холодный, официальный тон. Чувствую, вампиру бы с удовольствием накостыляли, но опасаются.

К моему великому сожалению, Стайн на шаг от меня отошел, шепнув напоследок.

– Не будем пока сильно злить эту стерву. Тебе и так сейчас от нее достанется.

Что? Ну, кто стерва, это я сразу догадалась, а вот почему достанется? Какое дело Санадире, с кем я общаюсь? Мне даже родители никогда не могли диктовать, с кем дружить, а с кем нет. Это моя жизнь. Предупредили про вампиров, и ладно, а дальше пусть не лезут. Только я не поняла, Стайн что, сейчас меня специально подставил, чтобы позлить принцессу?

Хватаю вампира за рубашку, а то этот представитель мужского племени уже собрался смыться.

– Минутку! – тяну парня ближе к себе. Стайн наклоняется совсем близко, так, что наши губы почти соприкасаются, в его глазах блестит веселое изумление. Такой инициативы вампир, видимо, от меня не ожидал. Говорю очень тихо, чтобы услышал только он. – Еще раз вздумаешь играть со мной, пожалеешь.

Незаметно для остальных ткнула кулаком под дых вампира. Больно. Причем мне. Аж искры из глаз, кажется, посыпались. Это не игровых монстров бить налево и направо. Он что, каменный?

Стараюсь контролировать дыхание и не сильно морщиться. Стайн, судя по его реакции, будто и не заметил моего выпада. Аккуратно, словно драгоценность взял мою сжатую в кулак руку, ласково подул на пальцы, одновременно их разжимая, и от такой, казалось, простой ласки, все внутри меня как будто бы воспарило.

– Я это учту, маленькая храбрая девочка. Вот только не надейся теперь, что я от тебя отстану, а нападки Санадиры тебе отныне придется терпеть постоянно.

Он ушел. Я же застыла, пытаясь хоть как-то справиться с реакцией своего организма на этого парня. Меня к Стайну слишком сильно тянет, это ненормально, но очень захватывающе.

Глава 4

Как ни странно, но первой, обогнав и распихав охрану, возле меня очутилась Нариам. Сильно сжав мои пальцы своим немаленьким и, как выяснилось, острым маникюром, вцепилась в мою руку и с придыханием, чуть ли глаза не закатывая, произнесла.

– О, Боже! Ты знаешь Зэ Керена!

– Как видишь, знаю, – говорю, а сама пытаюсь отодрать от себя подружку. Пока безуспешно. – Нар, мне больно. Тоже будешь мне говорить, какие вампиры плохие, и что со Стайном мне лучше не общаться?

– Ты что! Нет, конечно. Да он просто суперский! Это просто нереально! Откуда ты его знаешь?

– В игре познакомились.

– Далина, тебя же предупреждали! – вмешался в наш с Нариам разговор один из охранников – красивый светловолосый парень по имени Фит. Причем приблизившись, как и Нари, тоже вцепился мне в руку, благо, в другую. – От них одни проблемы. Надо срочно сообщить Санадире.

ГЛАВА 4

Вампиры действительно зло. Новости разносятся быстро, и в мгновение ока я на ближайшую неделю стала самой обсуждаемой новостью колледжа. Такой "популярности" у меня не было даже в момент приезда. Кто-то постоянно хотел что-нибудь узнать и уточнить. Разрывали на части девушки, расспрашивая о возможности их встречи с кем-нибудь из вампирского племени. А вечером того же дня получила настоящую головомойку от принцессы. Первые минут пять-десять молча терпела ее нотации преподносимые в крикливо-визгливой форме. Послушав немелодичные вопли, все-таки не выдержала и высказала Санадире все, что думаю об их правилах и обычаях. Вместо того, чтобы орать, как принцесса, я холодно цежу слова. По опыту знаю, что это обычно производит куда больший эффект. Если не поставить Сану на место сейчас, так и на шею сядет. Упор делаю на то, что данный конкретный вампир мне лично ничего не сделал, наоборот, даже помог, спася игровую жизнь, и позволил нехило поднять уровни.

– Тоже мне, помог! Да какой толк в таком быстром получении уровней? Никакого опыта и отработки навыков. Чтобы стать истинным геймером надо самостоятельно проходить весь путь от начала и до конца.

Очень надо. Не собираюсь я быть "истинным" геймером. Семья не позволит. Они и так смотрят на мою учебу как на блажь. Думаю, еще несколько лет, и, стоит мне доучиться, меня призовут в родные пенаты, чего, по крайней мере пока, мне совершенно не хочется.

– И скажи, – голос Саны источает яд. – Целовалась при всех ты с ним тоже из великой благодарности?

– М-м-м, – воспоминание невольно вызвало улыбку на лице, со стороны наверняка выглядящую блаженно. – Мы с ним не целовались. Твоей охране показалось.

– Еще бы чуть-чуть, и, если бы не мои ребята, он бы тебя там же и опозорил! Но ты наверняка сожалеешь, что вам не удалось поцеловаться.

– Возможно, – вот же, оказывается, что мне очень даже нравится бесить Санадиру, ее идеальный образ сразу начинает трещать по швам, когда лицо кривится от злости, покрываясь красными пятнами.

В общем, изрядно поиграв друг у друга на нервах, мы с Саной заключили перемирие. Раздраженно вздохнув, девушка заявила, что вампир, найдя новую столь наивную игрушку, все равно теперь не отстанет, но охрану она мне увеличивает. И пока я не дойду в игре до пятидесятого уровня, парни будут при мне, а потом я, по-видимому, достигнув своеобразного "совершеннолетия", буду предоставлена сама себе и если окажусь столь неразумна, чтобы поддаться влиянию Стайна, это мое дело. Пришлют на мое место в итоге еще одну замену. Ну да, я прям испугалась. А вообще, продолжаем и дальше изображать из себя наивную барышню. Почему-то все так охотно в это верят.

Особенно запомнился первый бал, который проходил на дне большого озера. Все приглашенные так и заходили в своих нарядных одеждах прямо в воду, где сразу попадали в почти полную копию дворца Санадиры. Дышалось свободно. Двигаться было почти так же легко, как и на суше, только движения стали чуть медленнее и плавне, и при каждом шаге ты будто чуть взлетаешь. Никакой влаги не чувствовалось, ткань платья забавно колыхалась, норовя то и дело взмыть в верх. В помещениях дворца плавали стайки разноцветных рыбок и играла торжественная музыка. Водные драконы катали на своих спинах гостей, а русалки следили за порядком.

Несмотря на прекрасный антураж, готова была расплакаться. Кроме охраны принцессы меня никто не приглашал танцевать. Возможно, причиной тому служила как раз эта самая охрана, однако Санадире, рядом с которой крутилось гораздо больше бравых парней, получать приглашения на танец это не мешало. Хотелось задать чуть ли не каждому вопрос. Что во мне не так? Но я мужественно держалась, хотя настроение сильно испортилось, и праздник уже не казался таким восхитительным, и даже волшебные водные фейерверки в конце бала не порадовали.

Последующие гулянья проходили по примерно тому же сценарию. Чудеса больше не удивляли. Хотелось скорее отправиться отводить душу на монстрах и зарабатывать уровни, но принцесса своим личным приказом запретила мне покидать город до окончания празднеств.

Под конец на последнем балу огненные и земные драконы со своими всадниками показали впечатляющее магическое представление. Земные, под руководством своих хозяев, формировали из пластов земли внушительные фигуры – это могли быть какие-то статуи или сооружения, а затем огненные обжигали их своим волшебным огнем, и каждый раз фигуры оказывалась сделанными из самых разных материалов. Стекло, камень, дерево, свет, даже вода. А пару раз, под аплодисменты зрителей, статуи, копирующие животных или людей, оживали.

За представлением следила одним глазом, сосредоточившись на карточной игре. Играем я, два парня из моей охраны и Нариам. Мы сидим на уединенном балкончике, откуда все хорошо просматривается, но при этом нас самих не видно. Поскольку игра идет на раздевание, то приходится быть вдвойне внимательней, благо, пока мы с Нариам ничего особого ценного из предметов гардероба не лишились, а вот охранники развлекают наши девичьи взоры своей шикарной мускулатурой, поскольку уже оказались наполовину раздетыми.

И вдруг на балкон, полыхая негодующим взглядом, явилась прекрасная и величественная принцесса сего города. Охрана тут же с виноватым видом подскочила, принявшись быстро одеваться.

– Далина, я хотела бы с тобой поговорить.

Мгновение, и балкон опустел, оставив меня наедине с принцессой.

– Как тебе понравился сезон балов?

– Очень впечатляет. Наверное, ты вложила в празднество много сил и средств.

– Да, я старалась. Но мне кажется, что ты все же осталась чем-то недовольной. Ведь так?

– Мне надоело, что за мной повсюду таскается охрана. Когда ты ее уберешь?

– Да, собственно, уже. Во всяком случае, в игре ты вольна теперь гулять где вздумается, только скоро у рыцарей начнутся задания с походами, и тебе в любом случае, как священнику, придется выполнять с ними групповые квесты. Для твоей профессии это основной путь развития. А в колледже за тобой хоть и будут присматривать, но на расстоянии, сама и не заметишь, но занятия по физической подготовке тоже будут продолжаться вместе с ребятами.

Ну, это еще более-менее. Можно вздохнуть, наконец, свободно. Однако остались непонятные моменты.

– Санадира, а зачем тогда вообще была нужна охрана на балах? Тут ведь ничего не могло произойти.

Принцесса как-то странно цинично усмехнулась.

– Чтобы блюсти твою нравственность.

– Что? – испугалась. Да нет, это какой-то бред! Не могут они знать. Значит дело в чем-то другом.

– Да-да. Можешь сказать за это спасибо своему вампиру. Хотя даже не обеспечивай я охрану, к тебе все равно никто из мужчин не посмел бы подойти. Слишком боятся этих клыкастых уродов.

– Погоди, я ничего не понимаю. Тебе Стайн приказал, чтобы твои люди блюли мою нравственность?!

– Нет, не приказал, – принцесса раздраженно дернулась, картинно тряхнув волосами, от чего те золотым водопадом окутали ее плечи. – Мы заключили соглашение. Вампиры не приходят и не портят мне празднества, а я взамен никак не препятствую твоему общению с этим вампиром. Теперь уже не моя охрана будет за тобой следить, а его. Но! Поскольку ты человек, моя подданная, да и профессия твоя напрямую связана с человеческим обществом, то забрать вампир тебя без твоего на то осознанного желания не может. Хотя, насколько я поняла, намерения у него самые серьезные, и, судя по твоему настрою, долго ты перед его обаянием не продержишься. Тем не менее, в договоре я поставила обязательным пунктом твою неприкосновенность вплоть до шестидесятого уровня. Стайн не подойдет к тебе даже колледже, пока ты не достигнешь этой отметки в игре. Так что время все еще раз осмыслить у тебя есть. Если не захочешь с ним близко общаться, просто перестань убивать монстров, и уровень перестанет повышаться. Чем хороша твоя профессия, что для ее развития совершенно не обязательно убивать монстров и повышать уровни.

Окончательно перестала что-либо понимать. Во-первых, что это за наглость? Да это вообще оскорбление! Блюсти мою нравственность. Я что им, девка гулящая, чтобы меня так контролировать? Да с кем хочу, с тем и общаюсь. Весь праздник мне испортили. Причем Санадира наверняка специально решила сказать мне обо всем в конце, сама же все это время наслаждалась моими переживаниями по поводу собственной никчемности. Во-вторых, чего это мной тут размениваются, словно пешкой? У меня своя голова на плечах и собственная воля. Не слишком ли много эти короли мира о себе возомнили? Третье. Сана договаривается со Стайном напрямую. При этом Стайн явно имеет право говорить от лица их племени. Надо будет сейчас уточнить, почему. И четвертое. Куда это вампир меня собрался забрать?

– Сана, я так понимаю, Стайн главный среди вампиров в этом колледже? И что ты имеешь в виду, когда говоришь, что он хочет меня забрать?

Девушка звонко рассмеялась, и в этом смехе мне послышались издевательские нотки.

– Далина, я не перестаю поражаться тому, как же мало ты знаешь об окружающем мире.

С раздражением жду, когда принцесска прекратит смеяться и, наконец, все объяснит. Успокоившись, Санадира участливо кладет свою руку поверх моей в знак поддержки.

– Я твоя подруга, и поверь, не желаю тебе зла. Не смотри на то, что сейчас смеюсь, – ну-ну, предположим, я поверила. – Ты такая неопытная. Как будто из дальнего мира. Понимаешь в чем дело, Стайн главный у вампиров не только в школе, но и за ее пределами. Он их правитель, как в реальном мире, так и в игре. Вампиры довольно закрытая фракция, и о них никто никогда особо не распространяется, однако не понимаю, как ты можешь не знать таких общеизвестных вещей.

В моей прежней школе вампиров никто никогда не обсуждал. Хотя нет, было пару раз, но о них говорилось в контексте разговора о виртуальной игре. Особенности расы и все-такое. В то время мне все это было не интересно, так что подобную информацию пропускала мимо ушей. Сана правильно предположила. Мой родной мир находится в дальней системе относительно этого, но просвещать принцессу по этому поводу я не буду. Хотя сейчас речь вообще не о том.

Перевариваю полученную информацию, пытаясь осознать, какие проблемы мне может принести Стайн и его статус. Нет, здорово, конечно, что твой потенциальный ухажер такой крутой и загадочный. Или все же нет?

– А… так куда он меня хочет забрать?

Сана довольна.

– Не куда, а для чего. Себе. Убьет тебя, выпив всю кровь, и ты превратишься в неестественного вампира, навсегда привязанного к Стайну узами слуга-хозяин.

Бред! Наверное. Нет, лучше не буду выпытывать у Санадиры, а узнаю все сама про особенности физиологии вампиров. Что это за естественные и неестественные вампиры? Почему-то я Сане не могу до конца верить. Вроде бы и веских причин нет, но есть интуиция. Короче, вечером покопаюсь в сетевых форумах и наведаюсь в библиотеку. А если и этого окажется не достаточно, у меня есть еще несколько информационных каналов.

Вслух сказала другое.

– Надо же! Какой ужас! Спасибо, что предупредила. Теперь сделаю все, чтобы Стайн от меня отстал. Больше всего я хочу жить.

– Ну, вот и правильно.

Принцесса поднялась, и, кинув на прощание традиционную у геймеров фразу "Хорошей игры", ушла.

Ну, наконец-то! Никто больше за мной не следит. Чуть выждала, давая Санадире удалиться, и помчалась искать Нариам. Во дворце, несмотря на всю его красоту и чудеса, я больше не намерена задерживаться. Хватит. Я жажду крови и монстров. Можно два в одном.

Вместе с Нариам бьемся в долине смерти с различными зверушками почти неделю. От девушки я узнала многие игровые нюансы. Я научилась выгодно торговать, правильно играть в группе, выбирать наиболее интересные задания, пользоваться игровыми сайтами в сети. И теперь мне стало окончательно ясно, что принцесса явно чего-то недоговаривает. Ведь Сане ничего не стоило помочь мне хотя бы полезными советами, наверняка у колледжа тоже есть общественное хранилище, а она только и знала, что гоняла меня по своим дурацким заданиям. Либо у меня паранойя. Такой вариант тоже не исключен. Однако своей интуиции я привыкла доверять. Впрочем, хватит об этом. Намечается что-то интересное. Мир игры, готовься.

Глава 5

Вечером сразу после занятий я отправилась изучать навык "Дрессировка". Во время последнего квеста один парень одарил мне весьма необычного с виду щенка. Пришла к нужному тренеру, и тут оказалось, что для получения навыка нужно выполнить кучу дополнительных квестов.

Детёныша весьма непрезентабельный на вид, и я удивлена тем, что это чудо не простое, а элитное, а значит, он будет уметь гораздо больше обычных боевых животных и сможет выполнять много команд. Тощий, облезлый, с маленькими глазками-бусинками, тремя хвостиками-шильцами и клочковатой серо-фиолетовой шерстью. То есть часть довольно длинных клочьев серая, а часть фиолетовая и всё это чередуется с участками просто голой чёрно-синей кожи. Решила, чтто пусть зовется Зубастиком.

"Супчик", сварганенный мною на костре как раз на берегу той лужи, где я ловила рыбу, пошёл у малыша на ура, мне даже показалось, что он сразу немного прибавил в размерах. Может, надо кормить животинку почаще?

Ладно, займемся тренировками.

И опять потянулись дни, наполненные выполнением бесконечных заданий. Мы с Нариам уже убили бесконечное количество мобов. Теперь я уже очень прилично рыбачу, готовлю не хуже своей бабушки, научилась делать увеличивающий показатели питомца шашлык и простейшую еду для рейда, помогающую быстрее восстанавливать силы. Зубастик значительно подрос по уровню и размеру, голая прежде кожа покрылась прочнейшими наростами, мех удлинился и стал очень жёстким, магические атаки будто стекают с него. Поначалу было здорово. Азарт борьбы, риск проиграть, оттачивание навыков, быстрый рост уровней. Тем не менее, лично мне как-то быстро все надоело. От постоянных спецэффектов с тоннами крови и кишок при убийстве откровенно тошнит. Ну, нет во мне такой кровожадности, чтобы с маниакальным блеском в глазах наблюдать за смертью, пусть и не настоящих, но таких реалистичных существ. Может, стоит сменить теневую направленность своей профессии на мирную светлую? Только вот не будет ли светлый путь еще более скучным, чем борьба с монстрами? Все-таки игры, наверное, не мое. Хочется настоящего адреналина, а не его суррогата. А еще тонны знаний об игре, которые приходится постоянно перелопачивать, чтобы быть на одном уровне с другими игроками. При этом мне кажется, что я учу всякую ерунду, вообще не нужную в реальности, а в голове образуется мусорка специфической информации. И это постоянное ощущение, будто пропускаю что-то важное в реальности. То, что называется жизнью. Пусть и со своими недостатками, зато настоящая.

Вот Нариам, в отличие от меня, фанат игры, и у нее тот самый маниакальный огонек в глазах имеется. Когда пришел вызов в чат для сбора в святой поход паладинов, покинула девушку без особых сожалений. Мой уровень постепенно подходит к рубежу, после которого в моей жизни объявится вампир, и, возможно, стоит взять паузу и обдумать, действительно ли мне так нужен этот самый вампир.

На месте сбора встретила уже набивших оскомину парней из охраны. Только теперь ребята одеты не в светские костюмы, а экипированы в поражающий воображение солнечный доспех, от сияния которого болят глаза. Красота, да и только. И ранее простые, не слишком улыбчивые парни превратились в настоящих суровых воинов. Причем участники похода явно знают, какое впечатление производят со стороны. Собравшиеся на поляне зеваки, пришедшие, чтобы проводить своих знакомых и друзей в странствие, смотрят на них с огромным восхищением. Едва ли не рты раскрыв.

Ко мне подошел один из парней. Норберт. Светловолосый красавец и, пожалуй, из всех собравшихся с самой внушительной фигурой. Разворот плеч внушает уважение, а рост такой, что приходится разговаривать с парнем, задрав голову, причем не только мне, но и всем находящимся на поляне. Бегло прочитав информацию о походе, узнала, что Норберт у нас во главе рейда.

– Далина Райкот, там, – указующий перст на одну из десятков однотипных палаток и эффектная пауза, – Одежда и снаряжение для тебя. Переоденься сейчас.

И, уже уходя, Норберт тихо бросил, скорее уже себе, но я все равно расслышала.

– А то сколько можно ходить в этих драных тряпках, не подходящих ни статусу, ни классу.

Во мне взыграло любопытство. Палатка забита разнообразными вещами, но свой комплект я нашла без особых проблем.

Как и ожидала, белоснежная ряса, больше похожая на платье. Из тонкого, очень приятного к телу материала. Рукава длинные и широкие, чем-то напоминают крылья. Имеется глубокий капюшон. Не иначе, защита от яркого солнца. Белые с золотом длинные женские сапоги, оказавшиеся вполне удобными. Золотой широкий пояс с ножнами для кинжала. Под рясу почему-то очень короткие простые шорты в обтяжку, как и пояс золотого цвета и тонкая рубашка, на этот раз, видимо, для разнообразия, изумрудная. Цвета принцессы. Что же, этого следовало ожидать. Тут даже белье мне подобрали. Вся экипировка идеально подходит мне как по размеру, так и по уровню, что значит, за моими успехами на поприще убиения монстров наблюдали. Далее на голову золотой обруч света – предмет одежды священника, открывшийся по мере роста уровней.

Ну уж нет, безвольную куклу из себя делать не позволю, я буду тёмным священником, и рядиться в белые платьица с чужого плеча мне не к лицу, сама не бедствую, и уж на приличное бельё у меня точно денег хватает. Решительно достала из сумки доспехи тёмного послушника. Мысленно поблагодарила Нариам, которая так вовремя сводила меня в рейд и познакомила с ремесленниками, пошившими мне юбку и сапоги из комплекта.

Юбка оказалась довольно специфическая, из двух полотнищ, сидящая низко на бёдрах, с широкой ремнем с креплениями для оружия и аксессуаров. Шёлковая черная рубашка с красивыми чуть светящимися символами. Кожаный корсет, и высокие сапоги довольно вызывающего вида, но все равно очень крытые сапоги. Я критически посмотрела на себя в зеркало. Образ получился запоминающийся.

На голову натянула свой чёрный обруч, а на шею светящийся белым крест – символ веры и мне не чужд. Намотала на левую руку четки, сверху натянув железную перчатку – подарок паладинов. В окне характеристик говорится, что перчатка дает дополнительную защиту и наносит урон при ближней как физической, так и магической атаке, а в общем, тут священники не далеко ушли от магов – источники силы только разные. У магов собственный резерв, у священников – сила бога, но с использованием накопленного потенциала. Так что, думаю, мне подойдет.

Кинжал, увеличивающий силу моей магической атаки, а при использовании в ближнем бою способный вытягивать жизнь из врагов, занял своё место в ножнах на поясе. На спине привычно закрепила арбалет и чехол с болтами к нему, проверила наличие запасных в специальном отделении сумки.

Еще мне предлагалась новая, более вместительная и презентабельная сумка, к тому же набитая всякой снедью и необходимыми в походе вещами. От такого подарка просто глупо было бы отказаться. А вот на длинный изящный меч с золотой полоской посередине я посмотрела с большим сомнением. Не хочется его брать. Я до сих пор больше полагаюсь на арбалет и кинжал. Но раз практически на халяву, то почему нет. Силу светлых заклинаний он увеличивает, нежити и нечисти дополнительные повреждения наносит, авось пригодится.

Когда вышла из палатки, люди, которые раньше предпочитали глазеть на паладинов, заметили вдруг и меня. Всеобщий потрясённый вздох, и горожане дружно встают на колени, преклоняя головы, одновременно в жесте уважения и немой просьбе благословения. Вот она, видимо, та власть, которую хочет контролировать через меня принцесса. И это если учесть, что народ тут священниками, в виду их небольшого количества, не балованный, а уж тёмного вообще видели далеко не все, а всё же узнали.

Любопытно. Людей я еще не благословляла. Только монстров, но им это не очень нравилось. Почему бы не попробовать. Активирую уже изрядно возросший навык, и вокруг меня вспыхивает свет, в мгновение превращающийся в пушистые белые хлопья, которые, медленно кружась, ниспадают на головы стоящих на коленях людей. Опять всеобщий, еще более громкий восхищенный вздох, и появляется окно коллективных сообщений, в котором информируют всех причастных к благословению о его сроке и бонусах, которые оно с собой несет.

Впрочем, на благословении все самое хорошее для меня и закончилось. Мы двинулись в путь. Воины для собственного передвижения используют прокачанных рыцарских коней весьма хищного вида и впечатляющих своими габаритами, а мне этот навык был пока недоступен – не доросла. Пришлось страшно недовольному моим видом Норберту активировать своего мегаконя, способного везти сразу двух игроков, и терпеть моё присутствие, пока я не достигну шестидесятого уровня и не получу навык верховой езды. Вообще, глядя на дорогих разномастных питомцев рыцарей, сопровождающих отряд в большом количестве, и их весьма грозный вид, мне тоже захотелось кого-нибудь завести. Всего себе можно приобрести трех существ разных типов, ну, это, конечно, если у тебя не профессия заводчика. Ездовое, атакующее и собирающее. Ездовое – понятно, пешком по бескрайнем мирам ходить можно, только не слишком быстро, так что многие покупают себе либо лошадей, либо драконов. Хотя там еще много разного вида транспорта на любой, даже самый оригинальный и взыскательный вкус. Были бы деньги. Атакующее животное – твой напарник и помощник в битве, как мой Зубастик, а собирающее нужно для того, чтобы подбирать падающие с монстров предметы. В большой битве порой стольких убиваешь, что потом тратишь кучу времени только на то, чтобы все собрать. Решила, что как только вернусь из похода, займусь выбором и покупкой себе будущих спутников по игровой жизни.

Ехать предстоит долго. Почти неделю. По пути мы часто заезжали в деревни, чтобы пополнить запасы и ночевать в более комфортных условиях. Иногда мы останавливались для сражения с заступавшими дорогу монстрами, но я не участвовала. Рыцари и так прекрасно справлялись. Меня в принципе игнорировали и иногда порыкивали, чтобы не путалась под ногами, и невероятно часто и много нагружали заданиями типа сходить набрать воды, собрать хвороста или ягод, помыть лошадей, приготовить обед, даже почистить оружие. Я стала какой-то бессменной прислужницей в этом мужском царстве. Пиетета к моей духовной специализации не было никакого, зато у меня за выполнение этих заданий потихоньку поднимался показатель веры и хозяйственные навыки, что хоть как-то примиряло с действительностью. Благословений не просили, и создавалось впечатление, что это никому в принципе не нужно. Лекари среди паладинов есть, магов взяли с собой минимальное количество, охотников нет ни одного, парочка убийц старалась на глаза никому не попадаться и большую часть времени растворялась в тенях, когда они ели и спали, я не знаю. Тогда зачем вообще было брать меня с собой в поход?

Дни в трудах праведных, несмотря на смену обстановки и дальнее путешествие, особо не радовали. Так уставала, что не было сил, чтобы рассматривать очередных встречных монстров и окружающую природу. Только и оставалось, что молиться о скорейшем прибытии к цели похода. Мне ещё необходимо ежедневно кормить и дрессировать Зубастика, да так, чтобы ни один паладин не заметил. Приходится делать это урывками и понемногу, пока изображаю девочку на побегушках.

Тем не менее, из-за того, что я в рейде и благодаря сильным монстрам, которых активно убивали по пути рыцари и маги, даже несмотря на то, что я лично не участвовала, мой уровень рос довольно быстро и в конце первой недели путешествия перевалил за шестидесятый. И на следующем привале после сего знаменательного события, рыцарей и меня ждал сюрприз. Объявился мой вампир.

Пока рыцари, расположившись вокруг костра, отдыхали от ратных дел, я как всегда играла роль поварихи. Беспрестанно помешивая готовящееся в большом котле варево, то и дело зачерпывала половник и вываливала очередную порцию добавки на протянутую ко мне тарелку. Проглоты. Куда в них столько влезает?

Готовка воспринимается мной как особо изощренное наказание. Не то, что бы я так уж не люблю сие действо, но когда приходится готовить на такую ораву, проклянешь все. Единственная награда – очки в навык кулинарии, хотя я особо не стараюсь и готовлю только самые простые "коллективные" блюда. Ингредиенты для них мне выдают тютелька в тютельку, чтобы приготовить еду для Зубастика, приходится рыбачить или припрятывать куски мяса с убитых рейдом мобов.

Что что-то случилось, догадалась не сразу. Сначала заставила насторожиться неестественная тишина, пришедшая на смену мерному рою голосов общавшихся между собой рыцарей. И тут воины подскочили, схватившись за оружие. Мужчины невероятно напряжены. По моей спине пробежал холодок. Стало страшно, поскольку все воины смотрят в мою сторону. Решили убить? Почему?

– Привет, – раздался тихий и чрезвычайно довольный голос из-за спины.

Я подскочила, как ужаленная, молниеносно разворачиваясь, выхватывая кинжал и делая боевую стойку. Стайн!

При виде вампира меня посетили противоречивые чувства. С одной стороны я безумно рада его видеть. Хоть какое-то разнообразие в этом болоте, где мне даже монстров порубить не дают, и относятся вроде бы и хорошо, но явно недооценивают. С другой стороны, появление Стайна означает, что Санадира могла говорить правду об их договоре, и вампир пришел, чтобы забрать меня, а к такому произволу я точно хорошо относиться не стану.

Сомнения нисколько не помешали мне кинуться новоприбывшему на шею. Слишком импульсивно? Да. Но уж очень захотелось позлить своих спутников, успевших за время пути достать до печенок своими нравоучениями.

Стайн с готовностью принял меня в свои объятия. Теперь, когда я поднялась в уровнях и, соответственно, стала выше ростом, могу смотреть прямо в глаза вампиру: в этой игре парень если и подрос, то совсем незаметно. Не то, что в жизни, где мне Стайну чуть ли не в пупок дышать приходиться.

Когда из-за спины стали раздаваться угрозы и ругательства, мы с моим загадочным другом понимающе переглянулись. На лице вампира играет заговорщицкая улыбка, и верить в то, что вампир злой и подлый, совершенно не хочется.

Объятия затягиваются, став, на мой взгляд, излишне крепкими. Стайн прижимает меня к себе все сильнее, его губы медленно приближались к моим. Судя по тому, что никто так и не поспешил вызволять меня из лап ужасного монстра, предпочтя обойтись словесными угрозами, рыцари реально опасаются вампира.

Испугавшись, в последний момент отвернулась, и губы светловолосого искусителя скользнули по щеке.

Стайн недовольно прищурился, но ничего не сказал. Выпустил из объятий и взял за руку. Обратился к моим спутникам.

– В чем дело, бравые воины света? Неужели я не могу навестить свою подругу? Мы на нейтральных землях. И даже будь я в человеческом селении, запретов на встречу с кем-то из людей у вампиров нет. Мы вольны быть там, где пожелаем.

Заговорил Норберт.

– Нечего вам тут делать. Далина – священник, наш свет. А ты кровопийца. Хищник. Заблудшая душа. Уходи. Незачем портить еще одной девочке жизнь.

Ого! Как пафосно тут общаются. Ощущение, будто я смотрю какую-то постановку. Хотя если вспомнить, как все кланяются принцессе, в том числе и в реальной жизни, то тут, похоже, у большинства на фоне игры крыша едет.

Переговоры затянулись почти на час. В итоге представитель вампирского племени победил с разгромным счетом. И при этом обошлось без драки. Видимо, чего-то подобного воины света и ждали. Не могла же Санадира отпустить своих воинов без инструкций и предупреждения относительно появления вампира.

Договорились, что пока я выполняю квест, Стайн не пытается меня никуда умыкнуть, не мешается под ногами и не нападает. В общем, вооруженный нейтралитет.

После затянувшейся стоянки, мы снова тронулись путь. Теперь я еду вместе со Стайном, который вывел в качестве транспорта какого-то монструозного черно-красного тигра. Наверняка вампир кучу денег отвалил за свой транспорт. Тем не менее, тигру я не особо удивлялюсь, в городе и не на такие средства передвижения насмотрелась.

– Стайн, скажи честно. Ты лелеешь относительно меня какие-то коварные планы?

Вампир весело фыркнул.

– Знаешь, еще ни одна жертва не задавала мне подобного вопроса.

– Почему? И так были в курсе или наоборот ни о чем таком не задумывались, попав под твое нереальное обаяние?

– Когда как, – кажется, своими словами я лишь еще больше развеселила Стайна. – Ты можешь не волноваться. Я догадываюсь, чего тебе могла наплести обо мне Санадира, но я лишь хочу с тобой общаться. Никуда забирать не собираюсь. Учись, играй. Хоть ты и священник, но явно тёмный и фанатичной ненависти ко мне или моим сородичам я не заметил, поэтому устранять тебя нет смысла. Во всяком случае, до первого прецедента. В будущем Санадира ведь может и приказать тебе напасть на кого-то из моих собратьев. Однако теперь я могу присматривать за тобой. Мне же ты интересна. И вот сейчас я торжественно предлагаю тебе свою дружбу и покровительство. Далина, станешь ли ты моим другом?

Хмыкнула.

– Да, я уже добавила тебя в контакты.

– Вижу.

Получается, у нас на горизонте с вампиром пока все тихо и мирно, но мне все равно не понятно, зачем мне с ним именно дружить? Я, вообще-то, не против романтических отношений и плевать мне, что думает об этом принцесса вместе со всей ее свитой. Но вот так в лоб говорить об этом Стайну не позволяет гордость. Может, это мы сначала пока "подружим", а потом плавно перейдем к "встречаться". Во всяком случае, предпосылки все есть. Конечно, если только вампир не на публику пытался меня поцеловать. Однако всякого рода похищения и присвоения моей персоны меня никак не устроят, так что остается только надеяться, что в этом пункте Стайн мне также не стал врать. Ну а пока, думаю, стоит узнать друг друга лучше.

Хитро посмотрела на красивого светловолосого парня, едущего позади меня – на тигре мы сидим в одном седле и Стайн вынужден меня немного придерживать за талию, чем он с удовольствием пользуется.

– Говорят, ты у нас глава всех вампиров. Груз ответственности не давит? Мне кажется, правители обычно очень занятые… существа. Откуда у тебя время на игру?

– Сообщество вампиров очень разрозненное. Глава я лишь формально, просто потому, что являюсь сильнейшим. А так мы все большие индивидуалисты и сами себе хозяева. Я же, в качестве главы, порой решаю межклановые споры и говорю от лица вампиров, когда дело касается межрасовых взаимоотношений. Что касается игры, то здесь я могу решать все возникающие вопросы не менее эффективно, чем в реальности. В последние годы игра занимает немаловажное место в жизни нашего мира, поэтому мои долгоживущие подданные подождут пару лет моего обучения.

– Ясно. А сколько тебе лет?

– Для вампира я достаточно молод, – Стайн как-то хитро улыбнулся, и мне это не очень понравилось.

– Так сколько тебе?

– В этом году исполнится сорок три.

Я некультурно раскрыла рот.

– Мы стареем гораздо медленнее, чем люди. И это еще один повод не любить нас у человеческого населения.

– Да уж. Зависть, я так понимаю.

– Верно. Люди на редкость нетерпимы к тем, кто на них не похож, а уж если еще и в лучшую сторону, то тем более.

– Ты так говоришь, будто вампиры святы и безгрешны. А ведь сейчас ты взял и обвинил абсолютно всех людей. Я, например, ничего плохо тебе не желаю.

– Извини. Ты ведь тоже человек. Я понимаю, что не все одинаковы. У меня иногда прорывается то, что накипело. Мы не просто так настолько закрыты в своей общине.

– Ничего. Я понимаю.

Наступило неловкое молчание. Впрочем, скоро мы отвлеклись от небольшой размолвки из-за очередного нападения монстров, которых с каждым нашим шагом становилось все больше. Это означает, что мы приближаемся к цели нашего похода.

Когда перед нами предстала выжженная пустошь и возвышающаяся вдалеке громада черного замка, невольно испытала волнение вкупе с предвкушением. Вроде все не взаправду, но ощущения говорят совершенно другое.

Пустошь просто кишит высокоуровневыми монстрами. И нам как-то предстоит ее преодолеть. Ко мне обратился наш командир.

– Далина, готовься. В построении ты будешь по центру. Ты пересаживаешься ко мне. Едем максимально быстро. Твоя задача активировать свою способность божественного света и благословения. Сколько времени у тебя сейчас работает свет?

– Минута пятнадцать секунд. На перезарядку 10 минут.

– Все слышали? Группируемся.

Стайн подошел ко мне.

– Ну что, встретимся у замка? Под твоим благословением я не пойду, поскольку жить пока еще хочу. В одиночку мне пока там делать нечего. Этот участок лучше перелечу. Твои воины меня страховать не будут, скорее, предпочтут в лоб мечом засветить. А вот тебя точно прикроют. Им еще возвращаться как-то надо. Удачи. И если не выживешь, буду ждать тебя в городе.

Как ободряюще он закончил свою речь. Ну и ладно. Интересно будет посмотреть на крылья вампира и как он на них летает. О, может, как-нибудь и меня на руках по воздуху покатает? Так романтично-о-о…

Из мечтаний вывел призывный голос командира.

– Далина! В строй!

Сгустившееся напряжение в отряде, казалось, можно рукой потрогать. Я сижу на мощном жеребце Норберта за его широкой спиной, крепко вцепившись в пояс. Тоже в какой-то степени романтика.

– Ближе к замку самые сильные монстры с темной направленностью силы. Ты тоже можешь участвовать, но используешь все, кроме божественного света. Его активируешь только по моей команде, когда будем ближе к стенам. По идее на нас не должны будут после этого нападать. Тебе все ясно?

– Да.

– Отлично. Парни, приготовились… пошли! – и мы под громкое веселое улюлюканье воинов помчались на немыслимой скорости прямо в толпу монстров. В последний момент все же не выдержала и зажмурилась.

Глава 6

Появилось ощущение, будто мы со всего маху ворвались в бушующее море. Поначалу оглохла от криков воинов, рева монстров, ржания лошадей и звона оружия. А потом все эти звуки неожиданно поутихли, и зазвучала эдакая бодрая героическая мелодия. Стало невероятно любопытно, в чем же дело, потому, наконец, распахнула глаза. Оказалось, все так, как и представляла. Воины сражаются с окружающими нас тварями, бодро сокращая их поголовье. Мне капают очки опыта, а музыка, видимо, призвана создать соответствующее настроение и идет бонусом от разработчиков игры на момент таких вот массовых драк. А что, прикольно. И уже не так страшно, как показалось вначале. Активировала благословение на монстра, который подобрался к нам с Норбертом чересчур близко. Полоска жизни зверушки сократилась почти вполовину. Неплохо. Вот только кровожадный взгляд демоноподобного монстра мне не понравился. Когда животинка резко поскакала в мою сторону, поняла, что достать и использовать арбалет просто не успеваю, а благословение еще не перезарядилось. Благо, Норберт в один момент, быстро развернувшись, зашвырнул в атакующего меня монстра короткое световое копье, и мой преследователь отдал концы. После этого небольшого инцидента решила пока больше не экспериментировать. С новыми и усилившимися старыми способностями, появившимися по мере роста уровней, итак будет еще время потренироваться. Тут больше стоит волноваться о том, чтобы с лошади не свалиться и не подвести свою группу.

От музыки и постоянного мельтешения сражающихся перед глазами, невольно впала в своеобразный транс, чуть не пропустив момент, когда глава нашей группы отдал мне приказ к действию.

Сначала божественный свет. Высокоуровневые монстры, попавшие под его действие, визжат и спешат убраться в темноту. При этом полоски их жизней вообще практически не сократились. Видимо, из-за массового эффекта. Однако главная цель достигнута – дорога отряду расчищена. Мы буквально летим вперед к темной громаде замка, при этом раскидывая не успевших убраться с дороги монстров. И вот огромные ворота, закрытые массивной решеткой. Мы не остановились ни на миг. Норберт и еще несколько парней одновременно жахнули по воротам какими-то убойными примочками, с виду напоминающими гранаты. Только светящиеся. Ворота полностью раскурочены, но всего на миг. Прямо на глазах они стали восстанавливаться, решетка выплетает свое черное кружево, и в какой-то момент мне показалось, что мы не успеем. Божественный свет потух, и со всех сторон к нам ринулись монстры. Воины снова зашвырнули в восстанавливающийся проем несколько бомбочек, даже не пытаясь напасть на бегущих к нам созданий тьмы. До входа осталось совсем чуть-чуть, но вот кто окажется быстрее, не известно. Успеем или нет? Не выдержав, снова малодушно зажмурилась, кинув напоследок в толпу монстров свое благословение.

Топот копыт. Я неожиданно взлетаю. Меня кто-то схватил. Взвизгнув, распахиваю глаза и тянусь к кинжалу. Руку перехватили и поцеловали, напоследок чуть прикусив острыми клыками. Оказалось, что я нахожусь в объятиях нагло улыбающегося Стайна. Воины вокруг спешиваются и активируют лечебные зелья. А за воротами беснуется толпа монстров, но за преграду не заходит.

– Добро пожаловать в замок, прекрасная и храбрая священник Далина. Я в тебе не сомневался.

О, да. Храбрее просто некуда.

Стайн опустил меня на землю и тихо произнес:

– Лучше держись ко мне поближе. В замке полно сюрпризов.

Ну, это я с удовольствием. Вампир мне нравится, да и рядом с ним действительно чувствую себя гораздо спокойнее.

Воины, под руководством нашего лидера, стали планомерно зачищать замок от обитающих в нем человекоподобных весьма жутких с виду монстров. Белые тела, одетые в старые лохмотья, развитая мускулатура, гипертрофированная нижняя челюсть с просто огромными клыками. Глаз нет вообще. Вместо рук и ног звериные лапы. Двигаются невероятно быстро и бесшумно, как по полу, так и по стенам с потолком. Ко всем прочим "приятностям" владеют заклинанием быстрой мгновенной телепортации на небольшие расстояния и насылают отравляющие удары.

Меня пару раз потравили, но, благо, выжила. Воины то и дело рычали на вампира, что он вмешивается, прикрывая меня, и тем самым наша группа лишается ценной добычи, очков и опыта, но на этом ограничились. Стайн нисколько не обращал внимания на моих спутников, его глаза горели азартом боя и радостью наживы.

В какой-то момент монстров на пути стало попадаться все больше, а их видовое разнообразие увеличилось. Это свидетельствовует о близости босса замка. Норберт удивил, когда, несмотря на явную расовую неприязнь, предложил Стайну войти с нами в группу. Видимо, вопросы выгоды и выживания сейчас стоят на первом месте. Вампир согласился, и после этого произошло совсем уж удивительное. Несмотря на мои громкие протесты и попытки вырваться, меня заперли в одной маленькой ныне пустующей комнате, сказав, что в предстоящем бою я им ничем помочь не смогу и наоборот буду только отвлекать, поскольку придется тратить силы на мою защиту.

Гады. С силой колочу в закрытую дверь. Мне ведь тоже интересно поучаствовать. Конечно, я понимаю, что ребята правы, но легче и менее обидно от этого не становится. Цель нашего похода воины мне так и не рассказали, как ни упрашивала, и теперь я не узнаю, ради чего Санадира устроила данное мероприятие. Хорошо хоть монстры не могут открывать двери, и я тут действительно в безопасности.

Села на небольшой синий диванчик. Мой боевой мохнатый друг пристроился рядом и, свернувшись в клубок, кажется, уснул – да уж, столько новых впечатлений у него произошло всего за один день. Пусть отдыхает. К малышу я настолько привыкла, что уже не воспринимаю его как умную оцифрованную картинку, а как настоящее животное с душой.

Пока можно заняться распределением полученных с новыми уровнями очков навыков и умений. Мой уровень перевалил за шестидесятый, и пора по возвращении в город зайти в храм, вроде бы мне какие-то привилегии и новые квесты уже положены.

Мой уединенный медитативный процесс вдруг прервал громкий вой, раздавшийся совсем близко. Где-то в коридоре. Не прошло и пары секунд, как мощный удар сотряс закрытую дверь комнаты, где я находилась. Сердце зашлось в испуге. Мы с моим петом одновременно подскочили.

На всякий случай все-таки активировала все доступные мне сейчас умения, но не задействовав оружия – все равно физический урон я наношу гораздо более слабый.

Несколько минут затишья, и тут дверь в мою комнату стали сотрясать мощные удары. Всего три таких стука, и в комнату через раскуроченный проем зашел монстр.

Тварь приблизилась ко мне на расстояние ладони, стали отчетливо видны небольшие белесые язвы, покрывающие ее тело. До того реалистичные, что меня невольно затошнило.

Мое воздействие божественной магии произвело на нее не большее впечатление, чем атакующий Зубастик. Правда, животинка как-то задумчиво замерла, будто смакуя направленную на нее силу. Даже зажмурилась, словно получала удовольствие. Странно.

Тико – так назывался ворвавшийся в мое убежище монстр, чье название над головой из-за высоты, собственно, самой Тико я разглядела только сейчас. Когда воздействие закончилось, тварь нападать уже не спешит. Эдак оценивающе меня оглядывает с головы до ног и, казалось, что-то для себя решает.

Когда в меня ткнулась противная, местами склизкая морда, я не знала, что и делать. Но инстинкт самосохранения подсказал. Преодолевая отвращение, погладила наклонившуюся ко мне башку. И, видимо, все сделала верно, поскольку монстр, довольно щелкнув пастью, сначала отступил, а потом посеменил на выход из комнаты. Уже в дверях Тико обернулась и, глядя мне в глаза, призывно качнула головой.

Меня явно куда-то приглашают, но идти мне совершенно не хочется. Воинов бы дождаться. Но, видимо не судьба. Монстр недовольно рыкнул, и я бодро засеменила следом. В конечном счете, умереть я всегда успею.

Мы пошли в сторону, противоположную той, куда направилась ранее наша группа. Спускаемся вниз, этаж за этажом. Все оставшиеся недобитые твари замка при появлении Тико расступаются, почтительно кланяясь. Я задумалась о том, куда влипла. Может, это какой-то квест, о котором рыцари не озаботились предупредить? Тогда почему не всплыло никаких сообщений или, на худой конец, подсказок? Забравшись в справку об игре и одним глазом просматривая ее, пока мы идем, никаких упоминаний и ссылок на квест с монстром Тико не нашла. Впрочем, и о самом замке, в которой мне довелось попасть, совсем немного информации – при этом только общие ничего не значащие сведения.

По моим ощущениям, мы уже спустились глубоко под землю, а ведущая меня Тико все не останавливается. По пути стали попадаться совсем уж жуткие монстры, но все так же никто не нападает. Страх и любопытство упрямо борются во мне. И если от страха руки леденеют, а ноги становятся ватными, упрямо отказываясь идти дальше, то любопытство, наоборот, упорно толкает вперед.

Этажи замка закончились уже давно, и в какой-то момент Тико со странным выражением морды, которое я рискнула бы назвать предвкушающим, резко свернула и поманила меня в темноту. С обреченным вздохом я прошла за ней. Вспыхнули факелы на стенах – тупик, в нем ниша, возле которой, собственно, и находился источник света, в нише свиток. Взяла свиток в руки, посмотрела на спутницу, та активно затрясла мордой – кивает. Развернула. Прочитала много слов про важность выбора моего игрового пути, преодоление препятствий и бла-бла-бла. Основная мысль, что я должна следовать за Тико и дойти до центра лабиринта, в котором находится Ритуальный Зал. Тико водила меня за собой не менее получаса, и на данный момент я уже не уверена, что смогу выбраться на поверхность самостоятельно, даже с учетом того, что встреченные монстры не станут нападать. Постоянно держу перед собой "волшебную" карту, но она не помогает. В подземельях карта путь не фиксирует, показывая лишь тот участок, где я нахожусь в данный момент, и иногда часть пролегающих рядом коридоров. Еще несколько полутемных сырых коридоров, пол в которых будто идет слегка под уклон, и вот мы на пороге огромного зала. Появившееся передо мной системное сообщение гласит, что квест выполнен и я молодец. Промелькнуло количество полученных баллов и пожелание смело двигаться к намеченной цели.

Я с трепетом переступила порог огромного Ритуального Зала. Мощные колонны, подпирающие стены зала, теряются во тьме где-то наверху, и определить высоту потолка невозможно. Просторное помещение кишмя кишит монстрами. Мы с отрядом, и даже с вампиром в придачу, сюда точно ни за что бы не добрались. При появлении Тико монстры образовали живой коридор к центру помещения, где располагается огромный алтарь с горящими вокруг него рунами, создающими защитный купол над стоящим на нем сундуком, внешний вид которого ничем не отличается от уже набившего оскомину за игру обычного квестового. Сколько я этих сундуков видела, не перечесть. Этот, пожалуй, отличается исключительно размерами. Высотой мне по плечи. Это означает, что в сундуке должно храниться немало предметов. Я как-то находила сундук размером с кулак, так там только одно кольцо мага оказалось.

Мы приблизились к алтарю, но Тико не рискнула перешагнуть границу охранных чар, только оскалилась печально. Я же легко прошла через мерцающую преграду. Мои загребущие руки тянутся к сундуку, даже наличие пристально наблюдающих за мной разномастных тварей вокруг не напрягает.

Крышка сундука приоткрывается, и тут же перед глазами выплывает окно с информацией. Я просмотрела мультик, в котором повествуется о печальной судьбе мага по имени Тико, которая вместе с подвластными ей волшебными животными верно служила бывшему хозяину замка. Хозяин занимался выведением новых форм жизни магических существ по заказу сильных мира сего и однажды, на пике своей карьеры, возжелал славы и власти. Стал создавать собственную армию из питомцев. Мужчина превратился в отступника, обратившись за помощью к злу, кровавыми ритуалами, искажая суть существ. Таким образом, магианна Тико вместе с ее верными питомцами превратились во внушающих ужас монстров. В итоге случилась война, хозяин замка союзными силами пяти королевств был умерщвлен, а недобитые остатки его армии прокляты богами и заключены навеки на территории замка и окрестных земель.

Я все-таки выполнила условия квеста, добровольно придя в эту пещеру (хотя я бы и не сказала, что так уж добровольно), и я почти священник, но темный – это тоже оказалось обязательным условием. Ну и смогла доказать Тико, что не несу в себе зла и ненависти к этим монстрам. Это когда я ее погладила, доказала, что ли? За выполнение квеста мне презентовали новое нейтральное заклинание "Рассеивание", которое позволяет убрать эффект от проклятий на выбранной цели. В конце ролика у меня спрашивают, готова ли я бескорыстно помочь бедным тварям освободиться от гнета проклятия.

Подозрительно посмотрела на окружающих монстров, они на меня тоже. Не менее подозрительно. Да еще и с гастрономическим интересом. А есть ли у меня, в принципе, выбор? Вряд ли в случае отказа меня так просто отсюда выпустят. Поежилась и кликнула по кнопочке с согласием. Ожидала, что тут же окончательно откроется сундук, и меня одарят какими-нибудь бонусами за доброту, но не тут-то было. Вновь выплыло окно со следующим квестом.

Я тяжело вздохнула… Мое шестое чувство пронзительно визжит, что надо прыжками нестись назад в комнату, пока мое отсутствие не обнаружили, но я не могу уйти, не выполнив задание – оно предписывает освободить от проклятия магианну Тико и ее питомцев. Обширный, однако, у девушки зверинец, подумалось мне, пока я обводила взглядом толпу разноплановых ужастиков вокруг. Ладно, шутки в сторону. Что там у нас? Поместить объект на алтарь в Центре Ритуального Зала, активировать руны и применить заклинание "Рассеивание", и тогда оно произведет массовый эффект? Это я могу!

Тико еле-еле уместилась на алтаре, пришлось обматывать ее цепями и закреплять. Хорошо, что "питомцы" мне активно помогали, иначе я бы тут сутки провозилась. Активировала руны, они засветились странным молочно-белым цветом, из их центра пошел белесый дым, струйки которого сплетаются в ажурную сеть невероятной красоты, накрывшую всех монстров в зале. Нажимаю в сборнике заклинаний на иконку "Рассеивания" и начинаю перекатывать в руках такую же, как руны, молочно-белую сферу. По ощущениям, с каждым моим движением она становится плотнее и тяжелее. В тот момент, когда сфера уже, кажется, готова взорваться прямо в моих руках, изо всех сил подбрасываю ее вверх так, чтобы она оказалась точно над алтарем.

Яркая белая вспышка ослепила меня на несколько секунд. Когда я смогла хоть что-то увидеть, рядом со мной не оказалось ни одного монстра. Куда все подевались? Только на краю алтаря сидит миловидная девушка со спутанными длинными волосами неопределенного цвета и в рваной робе. Так вот ты какая, магианна Тико! Девушка застенчиво улыбнулась и протянула мне свиток и… свисток.

– Я хочу отблагодарить тебя, послушница Далина. Это мой любимый питомец. Прочти свиток, в нем содержится заклинание, которое позволит тебе владеть его душой. Его самого будешь вызывать с помощью этого свистка. И да сопутствует тебе удача на твоем черном пути, пускай он принесет тебе славу. Я верю, что ты станешь сильнейшим темным священником в этой стране! – На последней фразе Тико начала растворяться в воздухе, а потом совсем исчезла. Ладно, разберусь с "подарочком" на воле, ведь я осталась совсем одна в центре подземного лабиринта рядом с сундуком сокровищ. О том, где искать выход, я подумаю позднее. В данный момент руки так и чешутся поскорее прикоснуться к содержимому этого сундучного монстра. Вопреки моим опасениям, крышка поднялась легко.

О-о-о! Какая прелесть! В моих руках оказалось что-то невероятное. Отдаленно напоминает доспех. Но какой. Думаю, если надеть это чудо, то я сама стану похожа на какого-то монстра. Черного цвета. Повсюду роговые отростки и шипы. Будто в качестве украшения почти все свободное пространство исписано неизвестными символами, подсвечивающимися синим и фиолетовым цветами. Щит с изображением синего креста, черная смертоносная широкая и длинная полоска меча. Перчатки – будто лапы животного с длинными мощными когтями. Обувь впечатляет своими размерами. Эдакие сапоги-вездеходы, обитые металлом. Никакой кокетливости. Все брутальное и устрашающее. Но в то же время все красиво и гармонично подобрано. При этом доспех, несмотря на на свою кажущуюся с виду тяжеловесность, оказался невероятно легким. Это радует, поскольку у священников физическая сила развита слабо. Вообще, все предметы из сундука по своим характеристикам, бегло мной просмотренным, рассчитаны исключительно на священника. Причем темного. Это тоже очень радует, поскольку в этом случае точно не надо будет делиться с воинами отряда. Да и хорошо бы никому вообще ничего не рассказывать про свое приключение. Еще принцесса доставать начнет.

Я попыталась все сразу же примерить, но не тут-то было: требуется иметь семидесятый уровень. Какая досада: вещи из сундука я смогу использовать только когда "подрасту"! Я даже застонала от обиды. Не глядя, покидала все в рюкзак – потом разберусь, как что надевать и как пользоваться. И тут мой взгляд наткнулся на очередной свиток. Хотя зря я сказала про него "очередной" – он абсолютно черный с серебряной печатью и шнуром. Недрогнувшей рукой ломаю печать и… За что мне это?! Очередной квест! Читаю: я лучшая послушница всех времен и народов, настало время подтвердить мою специализацию, на семидесятом уровне я должна прийти в храм к наставнику священников, который откроет для меня цепочку опасных и сложных квестов, которые по достижению мной восьмидесятого уровня позволят принять сан и стать священником, но с какими-то особыми бонусами.

Глазам не верю! Чтобы получить доступ к этой цепочке, я должна выполнить преквест – "Отринуть соблазны, не поддаться искушению"?! Что это вообще такое? И для чего? Ну, правда, бонусы за исполнение хорошие обещают. Вроде как особым бонусом идет возможность круто всех исцелять. Но какое-то название уж очень подозрительное. Пускай полежит на дне моего рюкзака в тайном отделении – до семидесятого уровня еще есть время, подумаю, принимать или не стоит. И тут я резко вспомнила о времени и завертела головой, оглядываясь. Что это за зеленое свечение в дальнем углу зала? Бросилась в ту сторону и обнаружила активную руну портала на небольшом возвышении. Система услужливо сообщила, что портал вернет меня в исходную точку. Ура, я спасена! Смело сделала шаг вперед и через пару мгновений оказалась в той комнате, где меня заперли. Интересно, как я объясню разбитую дверь, когда за мной вернутся?

Скажу, сама высадила. Так хотелось к ним присоединиться. Вот только если будут интересоваться, куда делся Зубастик… питомцем ведь Тико закусила, как только прорвалась ко мне. Впрочем, тут можно сказать почти правду. Прибежала пара монстров. Пет пал в бою. Я еле выжила и передумала куда-то идти, решив дождаться воинов на месте.

Явилась я вовремя, потому как не прошло и пяти минут, и в разбитом проеме моего убежища возник усталый, но довольный отряд. Не досчиталась четырех человек. Стайн оказался вполне себе жив и здоров.

– А что с дверью? – поинтересовался у меня вампир тихо и обнял за талию.

– Не обращай внимания. Дикая сущность рвалась на разборки.

– Дикая сущность? Это ты о себе? Ну-ну. Кстати, не знал, что в твоем арсенале есть что-то, позволяющее воздействовать не только на злых монстров, но и на предметы. Бомбочки у воинов позаимствовала? Извини, что поддержал остальных в том, чтобы оставить тебя здесь. Было, конечно, тяжело. Многоуровневых монстров навалом оказалось, но я смог бы тебя прикрыть. Честно, ожидал, что будет куда труднее. Даже несколько разочарован. Где твой боевой товарищ?

– Зубастик? Тут ко мне тоже монстры прибегали. Тяжело пришлось. Пет погиб. В городе куплю свиток, чтобы воскресить. Я, к сожалению, забыла заранее их купить.

Мне вдруг пришло сообщение к обмену со Стайном.

– Возьми мой. У меня таких свитков воскрешения предостаточно.

Смутилась.

– Мне неудобно так брать. Давай обмен. У меня есть запас ранозаживляющих эликсиров. По стоимости будет равнозначно.

– Далина, ты хочешь меня обидеть? Это подарок.

Получила осуждающий взгляд и смутилась.

– Эй, голубки, – вклинился в разговор Норберт. – Выходим из замка, пока пропали все монстры. Стайн, я тебя исключил из группы.

Вампир кивнул. Мне показалось, что отношения между вампиром и воинами стали чуть менее напряженными.

По дороге, где нам действительно не встретилось ни одного монстра, мужчины весело делились своими впечатлениями от похода. Ценных трофеев всем досталось немало. Со мной, кстати, тоже пообещали поделиться частью добычи. И только один Норберт хмурился: он, как и Стайн, считал, что победа далась слишком легко. По словам Норберта – замок уже давно считается гиблым местом, и живыми возвращаемся из него только мы. А еще, по рассказам тех, кто здесь бывал и, собственно, умер, воины сделали вывод, что так и не встретили главного монстра этого замка, как раз которого невозможно не то, что победить, а просто от него спастись. И вот как раз у этой твари наверняка и были самые главные плюшки…

Хорошо, что в безразмерную сумку с вещами могу заглянуть только я. Иначе бы ребята сильно удивились ее содержимому. Скорее бы уже добраться до первого крупного населенного пункта и распрощаться со всеми. Тогда смогу спокойно оценить, что же такое мне досталось в подземельях. Я жадина? Ну, так там почти все вещи только на меня, кроме, пожалуй, подарка Тико, но ездовое животное мне особенно интересно. Наверняка какое-нибудь оригинальное. А у воинов с вампиром и так есть, на чем ездить. Кстати, надо будет еще сразу получить навык верховой езды и куда-то на время сплавить вампира, надеюсь, у него есть дела помимо наблюдения за мной.

На первой же стоянке для ночлега вышла из игры. Предпочитаю сон в реале.

Утром отправилась на занятия. Сегодня на первой паре нам обещали какую-то очень интересную лекцию про особенности игры. Наверное, я все же начала втягиваться в игровой процесс.

Глава 7

Сегодня на занятии узнала, что мир игры чуть ли не с каждым днем разрастается и фактически бесконечен. Дело в том, что хоть техническое оснащение для игры производят компании всего двух планет из плеяды, но при установке оборудования в другом мире игра копирует параметры нового места. И, если до этого еще никто не устанавливал игрового оборудования на планете, первый игрок получает нехилые бонусы, ко всему прочему сразу приобретая титул главы или хозяина планеты, в придачу дворец с нипами в прислуге. Следующей сотне новых игроков тоже дадут титулы, земли и бонусы, но уже не такие значительные. При создании копии реального мира, в игре одновременно формируется всего один стационарный портал, соединяющий новый игровой мир с "материнским" – откуда, собственно, и пришло оборудование. Так, все игровые пространства в итоге оказываются связаны. И если в реале межмировые путешествия – удовольствие не из дешевых, к тому же на многих закрытых планетах вообще для большинства под запретом, то в виртуальной реальности проход относительно свободен.

Еще интересный факт. Расы в игре создаются только реальные. В основном это люди, в этом мире еще и вампиры. Но ведь я пару раз уже видела нескольких эльфов, нимфу, гнома, отряд орков и несколько экземпляров гуманоидов, вообще не поддающихся классификации. Правда, в игре, за деньги, естественно, в специальных салонах тебе могут кардинально изменить внешность. Вплоть до отращивания новых частей тела. Так что не факт, что увиденные мной существа именно путешествующие представители других рас, а не просто оригинальные люди.

Я всерьез задумалась о том, а не смогу ли в своем родном мире стать вдруг императрицей. Как-то дома меня вообще виртуальные игры не интересовали. К тому же, я живу в закрытой общине, где, по мнению старейшин, нет места простым человеческим радостям, а потому, соответственно, пропаганда массовых развлечений не одобряется.

К сожалению, скорее всего, я и в первую сотню у себя не войду. Когда напрягла память, вспомнила, что в ближайшем от общины городе, где мне довелось гулять, кажется, была реклама игры, а значит, и желающие купить оборудование найдутся.

Громко печально вздохнула, чем удивила идущую со мной на ужин Нариам.

– Ты что это?

– Есть хочу, – ну, не говорить же, что огорчилась из-за того, что обломалось мне стать кем-то вроде владычицы целой планеты, пусть и ненастоящей.

– А, понятно. Я тоже хочу. Как твой поход?

– Нормально. Уже закончился. Скоро в город вернусь. А ты где сейчас?

– О, я далеко заползла. Сейчас в горах путешествую. И не одна.

– Да? С кем же?

– С Нейтоном. Он охотник, – Нариам, закатив глаза, блаженно вздохнула. – Он потрясающий. И уже на четвертом курсе. Представляешь?

Девушка наклонилась ко мне и доверительным шепотом, чуть краснея, поведала.

– Мы целовались. И это было так… Представь. Мы на вершине горы. Сначала в рейде нас было не только двое, но все оказались убиты толпой монстров, наседающих из ущелья. Мы с Нейтоном понимаем, что нам уже тоже не спастись. И так страшно умирать. Он берет меня на руки, говорит, чтобы я ничего не боялась, потому что он будет со мной. И целует, одновременно прыгая в бездну. Невероятно! Все те мгновения, что падали, мы целовались. Оказывается, полет в пропасть, если ты не одна, может стать прекрасным и незабываемым.

Подруга счастливо улыбнулась.

– Здорово. Искренне тебе завидую. После воскрешения вы снова вернулись в горы?

– Да, – Нариам кровожадно потерла руки. – Будем мстить.

Вздернула в удивлении брови, и Нари заливисто расхохоталась.

– Шучу. Квест надо довыполнить. А у вас со Стайном уже было?

– Нет.

– О, а почему? Вы же вроде общаетесь, и он тебе нравится.

– Ну… – опустила взгляд в пол. – Не знаю. Вообще, мы даже еще не целовались. Да и не так уж много мы общались. Только в последнее время и в игре. Мне кажется, что Стайн больше интересуется мной не как девушкой, хотя флирт присутствует.

В столовой, когда мы с девушкой взяли подносы с едой и сели за столик, спустя всего пару минут появился мой вампир и, не спрашивая, поставил свой поднос рядом.

Нариам тут же вцепилась мне в руку, больно впившись своими когтями в мою кожу. Я тихо зашипела и попыталась отодрать от себя цепкие пальчики подруги, но это оказалось не так просто. Посмотрела на свою подружку и не заметила на ее лице ни одного следа умственной деятельности. Один сплошной восторг и немое обожание. Я, конечно, уже успела узнать, что у Нари нестандартные для этого мира увлечения и она неровно дышит к вампирам, которые в ее представлении "милашки" и такие "клас-с-сные", но, может, не стоит это так активно показывать? Впрочем, Нари далеко не одна такая в столовой. Большинство представительниц женского пола, в этот час ужинающих тут, прожигают наш столик заинтересованными томными взглядами. И если моя подруга восторгается вампиром чисто в эстетическом плане, то про остальных я так сказать не могу. И я бы сказала, что меня взгляды возможных соперниц весьма раздражают. Вот чего Стайн пришел сейчас сюда? Вампиры же гораздо позже завтракают. Нет, если чисто ради меня, то приятно, конечно, но я ведь сейчас от ревности изведусь.

– Далина, привет, – Стайн непринужденно чмокнул меня в щеку и по столовой пронесся тихий общий вздох женской половины, одновременно с недовольно-разочарованным шипением. Забавно. В глазах вампира затаились смешинки. Скорее всего, Стайн прекрасно понимает, какое производит впечатление. – Нариам, рад знакомству и встрече. Далина рассказывала о тебе много хорошего.

Ну, вообще-то про Нари со Стайном я практически и не говорила, только вскользь упомянув, но теперь девушка чуть не пищит от восторга, благодарно косясь в мою сторону. Похоже, мысли о Нейтоне совершенно выветрились из девичьей головы.

Кстати, стоило вампиру подсесть к столику, как в нашем направлении, держа поднос с едой, решительно двинулся какой-то парень, губы его недовольно поджаты, а брови сдвинуты к переносице. Довольно высокий, худощавый. Лицо не особо приметное, но симпатичный. Не спрашивая, парень поставил поднос на наш стол и сел.

– Нари, познакомишь меня со своими друзьями?

Сразу дала парню несколько очков. Не побоялся вампира и сразу заявил права на девушку. Скорее всего, это тот самый охотник Нейтон, о котором только что с таким упоением рассказывала Нариам.

– Нейтон, это Далина, послушница и моя лучшая подруга, а это Стайн – ее парень, темный рыцарь, – поочередно указывая то на меня, то на вампира, расставила девушка приоритеты. – Далина, Стайн, познакомьтесь, мой молодой человек Нейтон – свободный охотник.

– Очень приятно, – ответили мы с вампиром хором. Возможно, мне показалось, но, по-моему, Стайн наслаждается ситуацией. Вероятно, вампиру не часто приходится трапезничать в обществе людей. Хотя вряд ли Стайн пришел сейчас сюда именно есть.

Как ни странно, но ужин прошел очень даже хорошо. Нейтон после представления подруги заметно расслабился и повеселел. Наверное, увидев, как Нари отреагировала на вампира, опасался, что девушка переключится на другого. Но нет. Кстати, Нариам больше Стайна глазами не ест, уделяя гораздо больше внимания своему парню.

Мы весело поболтали, обсуждая преподавателей и последние интересные события в игре и колледже. Стайн сидит ко мне довольно близко. Да что там, практически обнимает, и это у всех на глазах, но мне приятно и уютно рядом со Стайном.

Когда все поели, вампир, вежливо попрощавшись, исчез так же быстро, как и появился. Мне осталось только разочарованно вздыхать и ждать новой встречи.

После ужина зашла в игру. Меня автоматически перенесло с места, где я в последний раз выходила в реал, к лидеру нашего отряда. Пока меня не было, оставшиеся в игре воины успели отдалиться на приличное расстояние. Стайна среди воинов почему-то не наблюдается.

Когда мы добрались до небольшого городка – деревни, по сути, но с гордым названием Громберг, распрощалась со всеми и, получив причитающуюся мне долю добычи, вышла из группы. Наконец-то свобода! И первым делом я бегу получать навык верховой езды. Благо, изучить это умение можно практически в любом крупном населенном пункте, надо только прийти в манеж и обратиться к "конюху".

Вечером, распродав часть накопленных за время путешествия трофеев и оживив Зубастика, вышла из города и, выбрав уединенное местечко, с замиранием сердца активировала полученный от Тико свиток призыва нового питомца.

Появление животного оказалось очень эффектным. Казалось, с неба на землю протянулась черная воронка, раздался звук грома и злой рык. Тут же втайне начала надеяться, что мне достался какой-нибудь вид дракона. За время игры всегда с восхищением наблюдала за этими величественными и яркими животными в небесах и завидовала их всадникам. Однако в игре добыть себе дракона в качестве ездового животного оказалось невероятно трудно – надо пройти огромное число мудренных квестов, а купить почти нереально. Во всяком случае, не с моим бюджетом точно.

На всякий случай отошла на пару шагов от темного-синего яйца, которое появилось на месте исчезнувшей воронки. Высотой мне по пояс, по форме вполне себе обычное яйцо. Странно. А я думала, у меня будет "готовое" животное.

И что делать дальше?

Покружила вокруг яйца. Постучала о скорлупу. Пнула. Ударила кинжалом. Эффект нулевой. Даже ни одной трещинки не появилось. Благословила. Опять ничего. Блин, ну не высиживать же его?

Чувствуя себя полной идиоткой, села на яйцо. Спустя минут пять, встала, констатировав, что и этот способ не помог. Все оказалось не так просто, как предполагалось.

Ночь решила провести на природе, а с утра наведаться в город к кому-нибудь из заводчиков и просить совета. Пока же с часок потренирую свой навык рыбной ловли. Накормлю нас с Зубастиком и, наконец, спокойно и вдумчиво распределю все накопленные очки характеристик и умений. Ну и заодно начну разбираться с наследством, полученным в замке от Тико.

Ночевать в игре на природе мне понравилось. Никаких кровососущих насекомых, тепло. К тому же в подарок от воинов мне досталась небольшая одноместная палатка, комфортная и уютная, хотя именно спать в ней еще не приходилось, но поваляться на досуге – очень даже.

За хлопотами наступила ночь. Рядом с местом моей стоянки периодически бродили монстры, но вблизи города исключительно низкоуровневые, и пока я сама не проявляла агрессию, они тоже не спешили нападать.

Засев в обнимку с Зубастиком в палатке и, окончательно закопавшись в настройки и справочники по игре, не сразу заметила неясный шум. Зато когда в тишине раздался громкий: "Крак", у меня чуть волосы дыбом не встали. Настороженно выглянув из своего убежища, внимательно огляделась. На первый взгляд, ничего необычного вокруг не наблюдается. Можно было бы подумать на монстра, но, уже успев изучить окружающую фауну, могу с уверенностью сказать, что никто до сих пор подобных, да еще настолько громких звуков не издавал.

Осмотр пошел по второму кругу. Может, это кто-то из игроков? Не хотелось бы столкнуться с разбойниками. На священника нападать запрещено, но вот от грабежа я не застрахована.

Вроде бы все на месте… а нет, не все. Выскочила из палатки и заполошно забегала по лагерю. Зубастик хвостом следует за мной, при этом весело подпрыгивая – ему мой нервный забег показался забавной игрой. Яйцо! Исчезло именно оно. Подарок Тико я оставила у затухающего костра, побоявшись, что спрятав его в сумку, нарушу какие-нибудь условия.

К сожалению, яйцо бесследно пропало. Сперли!

Полная луна светит так ярко, что видно хорошо, словно днем. Поэтому, когда неожиданно наступила кромешная темнота, очень удивилась. Запрокинула голову, но не увидела ни предполагаемых туч, ни ночного светила. На меня в буквальном смысле свалилась тьма.

Громкий визг огласил округу. Кричала я, пытаясь отодрать от головы нечто, больно вцепившееся мне в волосы. Визжала какая-то тварь, засевшая у меня на голове и ни в какую не желающая слезать. Не знаю, чьи крики звучали более противно – я и нечто сверху очень старались, однако мой последующий из охрипшего горла мат, был явно разнообразнее.

Сообразив, наконец, что силой я ничего не добьюсь – чем больше я дергаюсь, тем сильнее цепляется за волосы тварюшка, – замерла и замолкла. Моя оригинальная шляпа по инерции еще какое-то время издавала визг, но потом тоже притихла и, о чудо, свалилась с головы мне в руки. Едва успела подхватить.

Я держу в руках в буквальном смысле тень. Если бы не чувствовала горячее тело, покрытое гладкой мягкой шерсткой, так бы и подумала.

Существо на моих руках размерами не превышает пусть и крупную, но вполне обычную кошку. Окрас странный, свет не отражает совсем, кажется даже, что будто поглощает. Натуральная такая объемная непрозрачная тень. В силуэте зверушки угадываются крылья – причем две пары, длинные изящные лапы с небольшими загнутыми коготками, тонкое гибкое тело, изящная вытянутая шея, невероятно длинная и узкая плеть хвоста, ближе к концу имеющая нечто вроде небольших крылышек в количестве трех пар. Мордочка по форме отдаленно напоминает лошадиную, но, как и все тело, вытянутую и узкую. Остроконечные подвижные ушки находятся в постоянном движении. Когда существо оскалилось, оказалось, что пасть тоже беспроглядного черного цвета, да еще и целым рядом острых зубов. Но стоило свалившемуся на меня чуду открыть глаза, и я буквально задохнулась от восторга. Словно мерцающие в темноте бриллианты с темно-синей искоркой на дне. Никогда еще не видела подобной красоты.

Не дракон, это точно. Драконы выглядят в игре по-другому. Чешуя, мощные тела, морды как у ящериц. Эта же зверушка, пусть и очень отдаленно, напоминала мне больше такого хищного коня, с формой тела, измененной для того, чтобы летать, а не скакать по земле. А ведь крылатик наверняка не травкой питается. Чего он здесь вообще делает? Неужели он и есть подарок Тико? И я просто пропустила момент, когда он вылупился. Но тогда мне не ясно одно. Это ведь должно быть верховое животное, а этого малыша, реши я вдруг на нем покататься, раздавлю. Скорее, это он может смело на мне кататься. Хотя, может, вырастет еще?

Крылатик долго на моих руках не усидел. Вырвался и взмыл в небо. В ночи я практически сразу потеряла его из виду. Подумав, решила не волноваться. Далеко не улетит, а если и улетит, то все равно вернется. Призванные питомцы всегда следуют за своими хозяевами. Интересно, а это вообще мальчик или девочка? Чем питается, как ухаживать и воспитывать? Почему-то никакой информации по нему не выпало в автоматическом информационном окне. Даже названия вида не знаю. Да и в игре я подобных существ еще не встречала. Надо будет, когда в реал выйду, по сети полазить. Наверняка у кого-то есть нужная мне инфа.

Мысленно окрестив зверушку Полночью – в честь времени, когда существо вылупилось, – отправилась в палатку. Ко мне под бок тут же забрался довольный жизнью Зубастик, требуя почесать его живот. За время моего путешествия, кстати, верный питомец с ростом собственного уровня, на данный момент достигшего цифры двадцать семь, не только подрос. Шерсть на загривке стала более густой, приобретая все более отчетливый сиреневый оттенок, а черная мордочка и лапы постепенно светлели, становясь скорее серыми.

Настало время достать новую экипировку. Любовно перебрав всю новую одежду и оценив все характеристики, которые дает та или иная вещичка, поняла, что скорее нужно добираться до семидесятого уровня. В такой "зверской" форме я, наверное, стану самым оригинальным священником если не на просторах всего игрового пространства, то в наших окрестностях точно. Такая экипировка нравится мне гораздо больше традиционного наряда священника. Заодно приступлю к выполнению цепочки квестов на получение сана священника. Почитав условия, решила, что ничего сложного вроде бы не ожидается. Так, доказать силу своей веры и чистоту помыслов. Зато награда за выполнение могла оказаться очень хорошей.

Утром, поохотившись вместе с Зубастиком на мелких монстров, направилась обратно в город. Полночь не появлялась, поэтому нажала в панели меню кнопку призыва питомцев. Зубастик и так был рядом, преданно заглядывая в глаза, через секунду материализовалась и Полночь. Недовольно сверкнув на меня глазом, монстрик сел на траву. В дневном свете мой новый питомец остался такого же непроглядного черного цвета. Не животное, а тень. Полюбовавшись какое-то время, пошла в город. Полетит за мной – хорошо. Нет – еще лучше. Меньше любопытства вызову своим появлением в городе.

Через какое-то время обернулась. Кроме Зубастика больше никого поблизости не заметила. Значит, улетел мелкий поганец. Может, и кормить его не надо будет? Как-нибудь сам решит этот вопрос.

В Громберге, когда проходила через главную площадь, пленилась ароматом свежей выпечки, а также звуками веселой музыки, доносившейся из небольшого трактира. Почему бы и не перекусить? Простая походная еда в игре мне ужасно надоела, пусть и фантом, по сути, но вкусовые рецепторы задействует.

Заведение в этот довольно ранний час оказалось почти пустым. Занято всего три столика, и за одним из них я с удивлением обнаружила своего вампира. Стайн сидел с невероятно понурым видом, гипнотизирую кружку с каким-то напитком.

Подошла к парню. Вампир будто меня и не заметил.

– Стайн, привет. Можно к тебе присесть?

Вампир медленно поднял голову, одарив мою персону хмурым и при этом несколько отрешенным взглядом.

– Далина? – безразличное пожатие плечами. – Садись, если хочешь.

Настроение вампира ввело в недоумение. Чего это он?

– Стайн, у тебя что-то случилось?

Нас прервали. Ко мне подошел Нип в виде дородной женщины. Эдакая кровь с молоком. Одета весьма аккуратно. Белый накрахмаленный передник и лихо повязанная косынка мне особенно понравились. Быстро сделав заказ, требовательно воззрилась на вампира.

– Не обращай внимания. Кое-какие проблемы с сородичами. Опять произошла стычка между людьми и моими подданными. И хоть в этот раз спровоцировали конфликт люди, наказанными окажутся мои соплеменники.

– Сочувствую.

– Нет, не стоит, – отрицательно качнув головой, Стайн будто бы ушел в себя.

Не стала лезть вампиру в душу. Захочет – сам обратится за поддержкой. А пока же в молчании дождалась заказанную еду и с удовольствием приступила к завтраку. По мне, ничто так не поднимает настроение, как вкусная еда.

– Далина.

– Да?

– Почему ты со мной общаешься? Ведь я злой кровожадный вампир, только и думающий, как сделать тебе плохо и подставить.

О, похоже, у кого-то началась стадия самобичевания. Я уже наелась, от задорной музыки, что разливалась по трактиру, хотелось танцевать, а не вести задушевные беседы, но раз Стайну требуется…

– С вампирами мне раньше общаться не приходилось, люблю все новое и необычное. К тому же ты красивый парень, с тобой есть о чем поговорить и не только поговорить – говорить о том, как меня к нему тянет благоразумно не стала. – Пока ты не сделал мне ничего такого, чтобы я могла думать о тебе плохо. Скорее наоборот. Да и вообще считаю, что ты задал мне глупый вопрос. Ты вообще замечал, как на тебя человеческие девушки реагируют?

Стайн хмыкнул. По всему было видно, что настроение его поднялось, но еще не до конца.

– Вопрос далеко не глупый. Девушки со мной как раз-таки не общаться стремятся. Только в постель затащить. Мне ничего и делать для соблазнения не приходится. Даже принцесса… В общем, не разговаривать и узнавать, что на душе, обычно со мной барышень тянет. А вот ты выбиваешься из общего шаблона поведения. И я не понимаю, почему.

Ага, так значит, Стайн ждал, что я сама себя ему предложу, без предварительных ухаживаний и прочего. Ну-ну. Долго тогда еще будет ждать. Нет, будь у меня до этого мужчины, может быть, и не удержалась бы, сама умоляла бы о близости. А так нет. Стайн сам же первым расхохочется, если я предстану в образе соблазнительницы. Сначала опыт надо приобрести, и только потом можно кидаться во все тяжкие с сексапильными вампирами.

– Может, потому, что я священник, а люди моей профессии отличаются высокой нравственностью? – невинно похлопала ресницами. Небольшой провокацией я стремилась сделать так, чтобы вампир окончательно забыл о своих проблемах. И, кажется, это подействовало.

Ухмылка Стайна стала еще шире, а в глазах появился хищный блеск.

– Как показывает практика, священники такие же люди, как и остальные. Выгодно отличалась от остальных только твоя предшественница.

А вот сравнений с Гелимой не нужно. Еще не хватало навести Стайна на определенные мысли о причинах моей мнимой "неприступности". Поэтому меняем тему.

– Может, пригласишь меня потанцевать? Такая музыка замечательная.

– Танцевать? – казалось, Стайн невероятно удивился. Не ожидал? Так я вообще личность порой весьма непредсказуемая. – Вампиры в подобных заведениях не танцуют. Не по статусу. Не собираюсь веселить народ.

Кажется, кому-то корона мешает. Даже немного обидно стало.

– Как хочешь. А я вот не собираюсь отказывать себе в удовольствии развлекаться.

Поднялась со скамейки и под пристальным взглядом парня подошла к одному из столиков, за которым сидела компания из троих мужчин. Не стесняясь, пригласила одного из них танцевать. В этот раз отказа не последовало. Статный мужчина – судя по одежде, купец, бесстрашно повел меня в центр зала, ныне пустующий. На лице моего кавалера сияла довольная улыбка.

Конечно, дразнить вампира не стоит, наверное, но так хочется, а я не привыкла отказывать себе в подобных шалостях.

Сначала мы с купцом станцевали вместе под задорные мелодии с каким-то народным мотивом, веселясь и отрываясь от души. Мне повезло с партнером – уж он не стеснялся "веселить" людей. Кстати, зрители и желающие потанцевать не заставили себя долго ждать. Сначала к нам присоединились те, кто сидел за столиком с моим нынешним партнером по танцам. Почти сразу появилась пара девушек, то и дело стреляющих глазками на отдыхающих мужчин. В таверне новые посетители заняли еще несколько столов, а музыка стала громче, вдруг сменившись плавными тягучими аккордами.

Я видела. Мужчина хотел продолжить наши увлекательные пляски и против более интимной музыки, а значит, и более тесного контакта в танце, точно ничего не имел. И близкое знакомство наверняка бы состоялось. Мужчина мне понравился. Симпатичный, не заморачивается ничем. Но не судьба. Меня дернули за руку, и я, резко крутанувшись, оказалась в плену объятий Стайна собственной персоной. Парень злился и, похоже, совсем забыл обо всех своих недавних "мировых" печалях.

Такое интересное сочетание. Зло прищуренные глаза. Взгляд из-под ресниц буквально обжигает. И одновременно расслабленное мужское тело рядом. Мы начинаем плавное движение. Он так близко. Стайн приятно пахнет. Какой-то терпкий аромат с нотками свежести. Блаженно закрываю глаза, отдаваясь на волю музыки и его уверенных рук. Сейчас вампир полностью управляет нашем движением, властно ведя в танце, а мне лишь остается изгибаться в такт мелодии и стука его сердца. О купце я забыла совершенно.

Музыка вновь сменяется на более подвижную. Стайн закружил меня и, несмотря на быстрый ритм, умудрился практически не отпускать от себя. Я же отчаянно флиртовала. Игриво покачивая бедрами, дразнила, лукаво поглядывая на вампира. Пожалуй, еще никогда не старалась так хорошо и зажигательно танцевать. А всего-то и нужно было вдохновение в виде одного светловолосого соблазнительного парня.

Я буквально плавлюсь в руках Стайна, совершенно не замечая пролетающего времени. На импровизированном танцполе становится тесно от желающих потанцевать и душно. Не знаю, сколько еще мы с вампиром смогли бы протанцевать, но нас прервали. В окно таверны влетела пестрая необычная птица, сразу обратившая на себя мое внимание. Усевшись на подоконнике и оглядев помещение вполне разумным взглядом, вновь вспорхнула и, долетев до Стайна, села на его плечо.

Глава 8

Мы тут же прекратили танцевать и отошли в сторону от общего веселья.

– Это кто? – спросила и, не удержавшись, погладила птицу. После танцев дышалось с трудом и было невероятно жарко, так что тому, что нас прервали, я даже обрадовалась.

– Феникс – мой питомец. Использую его обычно в качестве посыльного. Иногда отправляю на разведку с воздуха или проследить за кем. Очень умная птица и исполнительная.

– Здорово. А где достал?

– Он мне в качестве награды за один из квестов попался. Но ты не сможешь выполнить похожее задание на получение феникса – квест классовый. Но если хочешь, я тебе куплю питомца с подобными функциями.

– Нет, спасибо. Не стоит, – признаться, смутилась. Вновь подарок. Пусть только и его предложение. Приятно, но чувствовать себя обязанной Стайну пока не очень хочется. Да и двух петов мне для начала с лихвой хватит. Еще разобраться бы, как за Полночью ухаживать. – У меня, кстати, скоро цепочка квестов для своего класса намечается. Может, тоже что-то похожее на твою зверушку дадут. Эх, скорее бы.

– А в чем проблема? Почему сейчас не приступишь?

– Да мне надо сначала до семидесятого уровня подтянуться.

– Не проблема, могу помочь. В связке со мной точно быстрее получится. Помнишь, как при нашем знакомстве в пещерах?

– А какой у тебя сейчас уровень?

– Сто пятьдесят первый.

– Ого!

Стайн фыркнул.

– Далина, чему ты удивляешься? Поверь, в сравнении с основной массой игроков это не такой уж большой уровень. Я играю, как и ты, не так давно, к тому же игра сама по себе у меня занимает, увы, не так много времени, как хотелось бы. У того же Норберта на время твоего похода уже имелся двести тридцатый уровень, а у остальных воинов в районе двухсотого. У кого чуть больше, у кого и поменьше.

Надо же. Но почему тогда, несмотря на солидную разницу уровней, хотя бы с одним только Норбертом, последний опасался вампира и не решился тому перечить? Хмыкнула про себя. Видимо, тут в зачет идут заслуги Стайна в реальности. Уж в колледже его "уровень" значительно выше, чем у простых людей.

– Понятно. С радостью с тобой поохочусь, если ты действительно не против, – у Стайна очень натурально загорелись глаза.

– Не против. Это же я предложил. Знаешь, из твоих уст слово "охота" звучит так заманчиво. Уже предвкушаю. Когда выходим? В принципе, в данный момент я ничем не занят и знаю тут неподалеку одно хорошее местечко для наших целей.

О, нет. Стайн не прав. По мне, это как раз в его устах фраза: "знаю тут неподалеку одно хорошее местечко для наших целей" приобрела нужную долю интриги и заманчивости.

– Отлично! Только мне нужно ненадолго заглянуть в храм, подождешь?

– Не вопрос.

Храм искать не пришлось. Вампир быстро провел к нему и, указав на вход, сам предпочел остаться снаружи.

Внутри священное сооружение почти ничем не отличалось от своего собрата в столице. Такая же возвышенно-пафосная обстановка, разве что масштаб чуть поменьше.

Привычно кинула монетку на "нужды храма". Подошла к жрецу. За выполнение квестов и получение очередных уровней положена награда – новые возможности, очки характеристик и умений.

Прослушала пространную речь о том, какая я молодец и какой надо быть, чтобы не сбиться с пути истинного. Несколько смутило напутствие из серии "береги честь смолоду" – это на что жрец намекает?

За получение шестидесятого уровня мне предложили выбрать одно из двух заклинаний: тёмное "Божье Слово", превращающее всю нежить в пепел или наносящее периодические повреждения всем противникам в радиусе пятнадцати метров, и светлое "Символ Веры", повышающее сопротивляемость игрока в битвах против нежити и магии некромантов на пятьдесят процентов. Я предпочла "Божье Слово".

Боевые характеристики в окне персонажа для священника, коим являлась я, выглядели вполне прилично, из любимого арбалета я больше не промахивалась, мечом махать тоже худо-бедно научилась. Больше для представителя моего класса прокачивать физические навыки нет смысла. Если только ближе к сотому уровню подтянуть немного для приличия. Теперь все очки буду вкладывать в интеллект, веру и немножко в сопротивляемость. С моими новыми умениями мало кто сможет дожить до рукопашной. Мне осталось совсем немного до семидесятого уровня, а там уже будут заклинания массового действия.

Из города я выходила вместе со Стайном, причем парень вел меня, крепко стиснув мою ладонь, от чего я тихо млела. Классный он, все-таки.

Вампир отвел нас в лес и, пройдя совсем недолго, залез в густые кусты, сначала сам, а потом и меня позвал. Я несколько засомневалась, но потом все-таки шагнула следом за Стайном. Оказалось, кусты и бурелом скрывали валун, который парень отодвинул. На освободившемся месте обнаружился вход в самый настоящий подземный бункер. Махнув рукой в приглашающем жесте, мой светловолосый спутник помог спуститься по вертикальной лесенке вниз. Под землей оказалось сыро, темно и прохладно. Поежилась. Единственный коридор вел в темноту, из которой доносились какие-то невнятные тоскливые стоны. Когда сам вампир спустился вниз, стало светлее и даже немного теплее, поскольку его феникс в темноте словно загорелся. Оперение птицы красиво заиграло красными, оранжевыми и золотыми всполохами. Вспомнилось, как только недавно гуляла в похожих подземельях с Тико, но там на меня никто не нападал, а вот тут такой гарантии точно не будет.

– Ну что, готова? – бодро поинтересовался Стайн. – Здесь монстров с высоким уровнем полно. За день тебя до семидесятого уровня подтянем.

– Готова как-то не очень, но идти надо.

Одним днем дело, конечно, не обошлось. Тем не менее, в связке со Стайном я чувствовала себя невероятно спокойно и гармонично. При этом вампир не осуществлял абсолютного контроля, давая возможность и мне потренироваться в убиении монстров. Один раз я даже почти умерла, но Стайн вовремя прикрыл. Хотя пока особой романтики почему-то с его стороны не наблюдалось. Я так поняла ъ, дело он всегда ставит на первое место. Пару раз за это время мы возвращались в город: распродать трофеи и закупить необходимое продовольствие.

Когда яркая вспышка оповестила о приобретении мной семидесятого уровня, радости моей не было предела. Выплыло системное сообщение, что теперь мне доступно "Спасение души" – способность священника на массовое выманивание душ из противников, которые в процессе чтения заклинания теряют способность двигаться и теряют здоровье. Работает против групп и пока можно использовать максимум на пяти целях.

Не торопясь уходить из подземелий, быстро сменила экипировку, представ перед вампиром в новом образе. Кокетливо покрутилась, хотя с нынешними доспехами слово "кокетство" не уместно. Скорее, "брутальность". Словно не маленькая щупленькая девочка, а какой-то монстр. Ножищи – во! Руки словно и не руки, а настоящие звериные лапы. Навороченный сложносоставной доспех несколько скрадывает мою девичью фигуру, правда, выгодно подчеркивая тонкую талию. Руны, которыми расписан доспех таинственно мерцают в темноте, создавая какой-то совсем уж зловещий образ. Пожалуй, для того, чтобы завершить его, мне не хватает защитного головного убора, но такого мне почему-то не досталось.

Новая экипировка хоть и кажется с виду тяжелой и неповоротливой, но на деле все просто отлично. Будто на мне легкий костюм, сидящий как влитой. Скорость и реакция даже увеличились в пару раз, и я совершенно не стеснена в движениях. А прилагающийся к новому костюмы меч оказался просто чудесным и стал словно продолжением руки – так и хочется пустить в дело, круша врагов. И это с моей выработавшейся с детства аллергией на мечи.

– Осторожней, – произнес Стайн с улыбкой, когда я на волне энтузиазма излишне размахалась мечом, едва не задев его самого.

– Ой, извини, – смущенно пролепетала.

– Потрясающе выглядишь, – о, да, в момент, когда я показалась в новом наряде, вампир был явно потрясен. Даже глаза, кажется, у него слега из орбит вылезли. Минут пять он просто стоял, не двигаясь и без слов меня оглядывая. – Никогда ничего подобного не видел. Доспех для священника. И какой. Откуда?

– Ну… – придется колоться, похоже. – В замке достала, пока вы с воинами заперли меня, я там немного прогулялась. Нашла вход в подземелья, а там сундук и это добро.

По лицу вижу, вампир мне не сильно поверил, но это его дело, в принципе, сейчас я правду сказала, пусть и не всю. И вообще тогда мне просто повезло: не будь я священником, Тико бы меня просто сожрала, и в этом были бы виноваты они, я-то не просила меня запирать.

– Понятно, надо будет как-нибудь наведаться в тот замок, может тоже этак "погуляю" и на что-нибудь интересное наткнусь.

Ага, гуляй, сколько влезет. Что-то в новой форме я становлюсь излишне злорадной.

Далее охота, во всяком случае для меня, пошла веселее. В навороченном доспехе никакие монстры были не страшны – высокая степень защиты помогла выживать даже после нанесения нескольких критических ударов, ну а уж носиться со скоростью по мрачным коридорам бункера – одно удовольствие. Вампир, кажется, тоже повеселел – раньше ему приходилось сдерживать свою собственную скорость и постоянно за мной следить, теперь же мы отрывались на пару, спина к спине кроша монстров в капусту.

Достигнув семьдесят третьего уровня, решила, что пока мне достаточно, и мы со Стайном выбрались на поверхность. Ярким летним днем мой доспех смотрелся уже не так уместно, как в подземельях, но снимать его не было никакого желания. Да что там, я и спать теперь в своем суперкостюмчике готова.

Вампир предложил перед активацией мною нового квеста вместе перекусить в Громберге, и я с удовольствием согласилась.

По пути задала давно интересующий меня вопрос. Слухов и предположений ходило много, но тут ведь есть возможность получить информацию из первых уст.

– Стайн, я слышала, что вампиры для пропитания пьют кровь, но в игре я не заметила, чтобы ты употреблял что-то подобное, – забросила я первую удочку.

– И не заметишь – разработчики игры сделали так, что тут вампиры не могут пить кровь. Точнее, могут, но на вкус она не очень, – видимо, мой светловолосый спутник проверил вкусовые качества и не раз, если говорит с таким знанием дела.

– Ну а в реале часто пьешь кровь? И у кого?

– Не часто, – вампир загадочно хмыкнул. – Мы можем обходится обычной пищей, но кровь всегда остается особым деликатесом. Однако какой-то зависимости от крови для питания у нас нет. Тем не менее, она необходима для множества ритуалов. Ни рождение, ни свадьба, ни смерть не обходятся без этого компонента. Принятие в род, семейные связи, магические обряды. Все это и многое другое завязано на крови.

Я сразу выделила для себя самое интересное.

– Магические обряды? То есть вампиры могут пользоваться магией?

– Магией крови. Что ты вообще знаешь о магии?

– Ну… – кажется, скоро вампир по моим затягивающимся "ну…" начнет догадываться, когда я собираюсь соврать или что-то укрыть. – Я читала много книг по этой теме, но мне кажется, в большинстве из них никакой достоверной информации об этом нет.

Вот так, ни слова лжи.

– Верно. А почему ты так много интересовалась этим вопросом? – Стайн хмыхнул. – Хотя я и сам догадываюсь. Люди в реальной жизни магией не владеют. И если в игре можно стать всесильным колдуном, то в реальности это невозможно, но так хочется. Да?

– Думаю, ты прав.

– Люди могут воспользоваться некоторыми нашими обрядами на крови – в свое время нас сильно притесняли и отлавливали, лишь бы выведать какую-то информацию, однако далеко не все люди смогут использовать даже нашу магию. Вот ты, например, не смогла бы использовать магию.

Конец ознакомительного фрагмента. Купить полную версию.