книжный портал
  к н и ж н ы й   п о р т а л
ЖАНРЫ
КНИГИ ПО ГОДАМ
КНИГИ ПО ИЗДАТЕЛЯМ
правообладателям

Эрика-Джейн Уотерс

Русалки с Рифа Морской Звезды

Посвящается Нику – с благодарностью за его непреходящую поддержку.

Пролог

– Кто они такие? – спросил один пират.

– Интересно, мы можем их съесть? – полюбопытствовал другой.

– А они интересно пахнут, – заметил третий.

Целая толпа пиратов сгрудилась вокруг объемистой корзины, которую прикрывал от солнца потрепанный зонтик. Этим солнечным летним утром корзина сама приплыла в Литториновую Лагуну.

– А ну разойдись, пираты, – решительно скомандовал голос капитана Литторины. – Я сама этим займусь!

Красавица капитан наклонилась над корзиной и сдернула с нее мягкое розовое одеяльце с вышитым на нем сердечком, морской звездой и морским коньком.



– Гляди-ка, младенцы, – объявила капитан Литторина. – Целых три малышки-пиратки!

Она подхватила крохотных девочек на руки и крепко прижала их к своему жемчужному ожерелью.

– Не знаю, откуда вы взялись, мои душечки, но вы попали прямиком ко мне, в мою Литториновую Лагуну. И я позабочусь о вас так, как если бы вы были моими собственными детками, и выращу из вас настоящих бравых пираток!

Трех девочек назвали Марина, Аква и Океана, и капитан Литторина оказалась верна своему слову.

Десять пиратских лет спустя малышки обзавелись своим собственным кораблем и дали ему имя: «Рюшечка».

А сами себя стали называть Пиратками в Юбках.



Глава первая

Соленый морской ветерок весело поигрывал черными как смоль волосами Марины, пока она поджидала свою команду – Акву и Океану.

Сидя на палубе «Рюшечки», она лениво смотрела, как мягко покачиваются вверх-вниз на теплых голубых волнах Литториновой Лагуны другие корабли. Обхватив ладонями полную кружку горячего чая из ламинарий, она наслаждалась радостным покоем. Береговые утесы маленькой уютной лагуны смыкались вокруг нее, как надежные крепкие руки защищая от всех опасностей открытого моря.

– Марина, – позвал вдруг откуда-то снизу громкий голос, – сбрось мне веревочный трап. А то я болтаюсь тут внизу, как каракатица!

Это была Аква, и она сражалась с огромной кипой старинных книг в кожаных переплетах. Девушка громко звенела и брякала многочисленными золотыми, серебряными и перламутровыми браслетами, которыми были унизаны ее запястья. Аква проводила кучу времени лежа на койке и уткнувшись носом в ученые книги и теперь слыла в Лагуне крупнейшим специалистом по морским чудовищам. Но как бы сильно ни любила Аква книги про чудовищ, ничуть не меньше она обожала моду и украшения. Ее яркие юбки и причудливые шляпки нередко становились в Лагуне предметом самого живого обсуждения.

– Что-то ты рано вернулась, – сказала Марина, опуская с правого борта «Рюшечки» расхлябанный веревочный трап. – Я думала, ты пробудешь на библиотечном корабле до самого вечера!

– Там совершенно невозможно сосредоточиться, – пропыхтела в ответ Аква. Она совсем выдохлась, карабкаясь по ненадежному трапу с охапкой тяжелых томов. – Стоило мне туда явиться, как рядом пришвартовались плавучие ясли «Морская уточка». Только представь себе эту кучу вопящих и хохочущих маленьких пиратов… да я своих собственных мыслей не слышала! Думаю, мне лучше удастся поработать над этими новыми книгами о морских чудовищах у себя в каюте.

Когда Аква наконец показалась над бортом, Марина взяла у нее одну из книг и бережно погладила своей молочно-белой ручкой толстый переплет из черепаховой кожи.

– Можно? – спросила она.

– Конечно, можно, душечка, – отозвалась Аква, усаживаясь на краю борта под громкое шуршание своих пышных, расшитых блестками юбок.

Марина щелкнула большой медной застежкой в виде морской звезды, скреплявшей переплет, и развернула хрусткие пожелтевшие страницы, любуясь великолепными тонкими гравюрами. На них были изображены и русалки, и водяные, и длинные змееподобные чудовища, и прекрасные морские феи, и еще множество других волшебных морских существ.

– Ах, Аква, до чего же чудесная книга, – вздохнула Марина.

– Да, неплохая, – пожала плечами Аква, – но мне не терпится поскорее приняться вот за эту красотку!

И Аква махнула изящно вышитой манжетой на огромную зеленую книгу в самом низу огромной стопки.

– Я нашла ее на библиотечном корабле на самой дальней полке. Ее было почти не видно под грудой старых выпусков «Еженедельника любителей китов».

Марина сдвинула глазную повязку на лоб, чтобы не мешала, и с благоговением прочитала вслух золотую надпись на корешке – «Самые-самые-самые глубоководные чудовища».

Громко зазвенев браслетами и цепочками, Аква спрыгнула на палубу рядом с Мариной и наклонилась через ее плечо.



– Знаешь, о существах, которые живут на больших глубинах, почти ничего не известно. Никому еще не удавалось нырнуть так глубоко. Хотя… – Аква чуть помедлила, – вообще-то туда было отправлено несколько исследовательских экспедиций, но проблема в том…

Марина придвинулась к Акве чуть ближе.

– Так в чем же? – поинтересовалась она.

Аква поглядела на бескрайнюю морскую синь за пределами лагуны, и ее голубые глаза сурово сузились.

– Проблема в том, что эти экспедиции так и не вернулись назад. И я слышала, что последняя из них закончилась очень и очень неприятным образом. Еще неприятнее, чем липкая дохлая медуза!

Внезапно что-то с грохотом ударило о борт «Рюшечки», после чего раздалось громкое шипение и бульканье.

– Тысяча морских пауков и одна уточка! Что это было? – вскричала Марина.

Она подскочила к борту и осторожно выглянула за край.

– По звуку похоже на исполинского морского змея, – заметила Аква, оглядываясь в поисках чего-нибудь острого, чем можно было бы отбиться от чудовища. – Что еще могло бы издать такое оглушительное шипение?

Над морем большим сизым грибом поднялось облако густого дыма, и Марина повернулась к подруге.

– Не исполинский и никакой другой, – хихикнула она, – и вообще не морской змей. Но все равно у нас МАССА проблем.

– Ох, креветки полосатые! – бранилась Океана, карабкаясь на борт «Рюшечки» и сжимая в руке небольшую металлическую коробочку с большой красной кнопкой на крышке. – Креветки и пресвятые лангусты!

Ухватившись за протянутую Мариной руку, она перевалилась через край борта и тяжело плюхнулась на палубу, так что ее мокрые юбки распластались по прогретым солнцем доскам.

– Что-нибудь случилось? – спросила Аква, которая испытала большое облегчение, увидев, что из моря появилась ее подруга, а не огромный чешуйчатый монстр.

Океана молча стащила с себя туфли и вылила из них воду, а заодно вытряхнула некоторое количество мелких крабиков и водорослей.

– Да я все утро на верфи работала над своим новым изобретением – «автоматическими веслами». Это значит, что весла гребут сами, подчиняясь вот этому пульту дистанционного управления, – и Океана потрясла перед ними своей блестящей коробочкой, с которой обильно капала вода.

– Звучит превосходно, – заметила Марина, поглядывая через плечо на обломки маленькой деревянной шлюпки Океаны. Лодочка шипела и пускала пузыри. – Что же пошло не так?

– Ну, я решила, что воспользуюсь случаем, чтобы довезти вас до флагманского корабля на важное собрание, а заодно испытаю свои «автоматические весла». Ну, если в них надо будет что-то подправить. Но они ни с того ни с сего вдруг начали грести очень быстро, и я не смогла остановить их, сколько ни нажимала на красную кнопку.



Опустив взгляд, Океана уставилась на свою мокрую до нитки одежду.

– Весла перегрелись, вспыхнули, и мне пришлось спрыгнуть с лодки, после чего она сразу же взорвалась!

– Что ж, это объясняет тот жуткий грохот, который мы слышали, – сказала Аква.

Марина села рядом с Океаной на палубу и крепко обняла подругу, не заботясь о том, что ее платье тоже промокнет.

– Ах, Океана, мне так жаль.

– Креветки полосатые… Я самый ужасный изобретатель за всю историю Литториновой Лагуны, – вздохнула Океана, протирая свои оправленные перламутром очки о пока еще сухие нижние юбки Марины.

– Океана, – утешительно сказала Марина, – ты хороша такая, какая ты есть!

– Г-м, прошу прощения, – перебила ее Аква, припомнив вдруг слова Океаны. – Так ЧТО НАСЧЕТ того важного собрания на флагманском корабле?

– О, ты как раз была на библиотечном судне, когда здесь проходила вестовая лодка. И наверняка с головой нырнула в какую-нибудь книгу о морских чудовищах! – рассмеялась Марина.

– Это насчет каких-то неприятностей, случившихся на Рифе Морской Звезды, – сказала Океана, стаскивая с себя мокрые гольфы и развешивая их на вантах. – Русалки прямо бурлят, да такими огромными пузырями!

– Должно быть, случилось и вправду что-то очень плохое, раз нас всех вызывают на флагманский корабль. Капитан Литторина не стала бы делать из улитки кита, – задумчиво сказала Аква.

– Надеюсь, русалки не пострадали, – покачала головой Марина.

– Смотрите, – сказала Океана, указывая на флагманский корабль, стоящий на якоре в самой середине лагуны. – Сигнальный флаг уже подняли. Значит, собрание вот-вот начнется!

И действительно, десятки маленьких корабликов уже устремились к своему флагману. Красный сигнальный флаг вовсю трепетал на соленом морском ветру.

– Скорее, а то опоздаем, – сказала Аква, подхватывая свою груду книг и исчезая с ней в каюте.

– Но я не могу идти в таком виде, я же вся мокрая! – запротестовала Океана.

– Что делать, времени на переодевания уже не осталось, – усмехнулась Марина, подталкивая свою подругу к борту «Рюшечки» и пришвартованной к нему маленькой гребной шлюпке. – Давай-ка надевай это обратно. Высохнешь в тепле, когда мы окажемся на флагманском корабле.

Океана забралась в шлюпку и села, а Марина сбросила ей туда же непросохшие гольфы и туфли.

– Аква, давай скорее! – позвала Марина, соскальзывая по канату в лодку. – А не то мы пропустим начало собрания.

– Бегу, бегу со всех моих пиратских ног, – откликнулась Аква. – Я просто хотела взять шляпу. Ветер сегодня колючий, как крабьи коготки.

Когда Аква тоже спустилась в лодку, Марина и Океана с улыбкой переглянулись. Ее шею и запястья украшали ожерелья и браслеты из жемчуга и раковин, а поверх белокурых локонов красовалась большая расшитая жемчужинами шляпа, которую венчало павлинье перо.



– А что такого? – вскинулась Аква. – Настоящая пиратка должна хорошо выглядеть при любых обстоятельствах!

– Ну что, теперь все готовы? – со смехом спросила Марина, берясь за тяжелые деревянные весла.

– Дайте мне только обуться! А еще снять с ноги эту липкую штуку! – воскликнула Океана, стряхивая за борт лодки молодую актинию.

– Теперь, я думаю, ты выглядишь достаточно презентабельно, – снова рассмеялась Марина, вытаскивая из каштановых кудрей подруги клочок водорослей.

И вот три Пиратки в Юбках направились к флагманскому кораблю, с тревогой ожидая, какие же новости намерена сообщить им капитанша Литторина.

Глава вторая

К тому времени как шлюпка Пираток в Юбках достигла огромного флагманского судна, вокруг него на волнах темнеющего вечернего моря уже покачивалось множество лодок.

– Вы только взгляните, – ахнула Марина, указывая на чернильно-синюю поверхность моря, под которой от корабельного киля до самого выхода из лагуны протянулись огоньки выстроившихся в два параллельных ряда светящихся медуз. – Должно быть, сегодня ожидаются какие-то подводные гости и указывают им путь.

– Ты думаешь, это будут русалки с Рифа Морской Звезды? – спросила Океана.

– Должно быть, случилось и впрямь что-то серьезное, если русалкам пришлось отважиться на такой дальний путь! – ответила Марина, встревоженно нахмурившись.

Аква привязала лодку к борту главного корабля и оглянулась в поисках подходящего каната, за который можно было бы ухватиться.

– Вот этот подойдет, – указала она и придержала качающуюся шлюпку, пока Марина и Океана взбирались по нему на палубу.

– Чайки всемогущие! – ахнула Океана, робко осматриваясь по сторонам и снова надвигая на нос очки. – Только взгляните, сколько здесь пиратов. Знаете, наверное, я подожду вас на «Рюшечке». Отгоню туда лодку, а потом приплыву за вами, и вы мне расскажете, о чем говорили на собрании.

– Что ты, Океана, не стоит волноваться, – сказала Марина и ободряюще положила руку на плечо подруге. – Мы с Аквой позаботимся о тебе, и к тому же никто не будет на тебя смотреть – все собрались, чтобы увидеть капитана Литторину.

– Давай же, душечка! И как это пиратка, шустрая, как сомовьи усы, может быть такой стеснительной? – сказала Аква, которая уже успела взобраться на палубу и стояла рядом с подругами. – К тому же ты чудесно выглядишь, точь-в-точь морская жемчужинка!

– Спасибо, – пробормотала Океана, уставившись на свои туфельки с пряжками и порозовев, как ошпаренный омар.

– Эй, вперед, вы обе! – улыбнулась Марина. – Может, успеем на собрание, пока оно не закончилось!

Девочки спустились на несколько пролетов круто изгибающейся деревянной лестницы, которая вела глубоко в трюм корабля, и оказались у входа в большой зал, расположенный на самом нижнем ярусе.

Как только они распахнули тяжелые деревянные двери, громкий гомон пиратских голосов захлестнул их, словно волной.

Марина принялась проталкиваться сквозь толпу вперед.

– Идите за мной, – шепнула она, – оттуда будет лучше видно… эй, девочки?

Она обернулась и увидела, как Аква тащит за собой упирающуюся Океану за шнурки корсета.

– Нет уж, так легко тебе не сбежать! – смеялась Аква. – Неужели не видишь, сколько из-за тебя суеты?

– Я вообще ничего не вижу! – отозвалась Океана дрожащим голоском. – У меня очки запотели!

– Ах, Океана, – хихикнула Марина, – ты и в самом деле не любишь привлекать к себе внимание, правда?

Они отыскали местечко, где сесть, и Аква тут же принялась рыться в карманах своей пелерины.

– У меня есть кое-что, что поднимет тебе настроение! Угадай, что у меня в кармане?

– Зная тебя, это может оказаться банка из-под варенья с каким-нибудь редким образцом пузырчатой морской тины, – сказала Марина.

– А вот и нет, кое-что получше! – ответила Аква, доставая небольшой пакет в сине-белую полоску с надписью «Кондитерская «Литторина», выполненной большими зелеными буквами.



– Та-дам! Сегодня по пути я заскочила в плавучую кондитерскую и запаслась пакетиком засахаренных морских губок.

И Аква покачала бумажным пакетом перед носом Океаны.

– От засахаренной губки я никогда не откажусь, – сказала Океана и чуть-чуть улыбнулась.



Внезапно из передней части зала донесся громкий голос. Это капитан Литторина призывала собравшихся к вниманию.

– Ахой[1], славные пираты Литториновой Лагуны!

– Ахой, капитан, – хором отозвалась толпа пиратов, и потолок над их головами засиял сотнями огоньков светящихся медуз.

– Я собрала вас сегодня, чтобы поделиться мрачными и угрожающими новостями.

Аква указала на большой люк в передней части зала. Он был открыт, и темные воды океана плескались у самых его краев.

– Смотрите, – шепнула она, – там что-то движется под поверхностью.

– Мне кажется, русалкам в самом деле пришлось проделать весь путь от Рифа Морской Звезды, чтобы встретиться с нами, – отозвалась Марина.

– Что ж, лишь бы это снова не оказался гигантский морской огурец, который явился на прошлую встречу! – сказала Океана с большим воодушевлением. – Я слышала, понадобилась не одна неделя, чтобы убрать за ним!

Все три девочки поспешно прикрыли рот ладонями, чтобы не рассмеяться слишком громко.

Капитан Литторина поставила один высокий, украшенный жемчужинами сапожок на небольшую скамеечку, а вторым прочно утвердилась на половицах. В одной руке она держала золотой кубок, а второй уперлась в бедро. Широкая кроваво-красная юбка капитана доставала до пола, а с пояса свисал очень красивый меч с выгравированными на нем раковинами и морскими змеями.

– Пираты! Страшное бедствие обрушилось на Риф Морской Звезды. Как вам известно, именно фермы и сады Рифа обеспечивают всех нас свежими водорослями и другими дарами моря. Если бы не самоотверженный труд фермеров из русальего народа, трюмы наших плавучих магазинов опустели бы, а нам пришлось бы затянуть пояса.

– М-м-м-м, обожаю салат из морской капусты, – не сдержалась Аква.

– Ш-ш-ш, – зашипела Марина, – слушай дальше!

– Весь урожай был уничтожен, а домашние животные исчезли.

Над залом пронесся громкий вздох.

– Мои добрые друзья, предводительницы русалок Рифа Морской Звезды, преодолели много миль, чтобы сообщить нам эти ужасные вести. Встречайте, пожалуйста, Альгу, Дульси и Порфиру.

Из темно-зеленой воды в открытом люке вынырнули три красавицы русалки.

Альга оказалась самой рослой из них. На ее зеленоватой коже поблескивали золотые чешуйки, а белокурые волосы были собраны в свободный узел, скрепленный заколками из морских раковин. Кожа Дульси тоже отливала зеленым, но ее чешуя была серебряной, а длинные белые волосы свободно разметались по плечам. Порфира же выглядела еще поразительнее, с ее золотистой кожей, длинными шелковистыми каштановыми волосами и блестящей розово-золотой чешуей, похожей на краски заката.

– Да уж, это тебе не гигантский морской огурец, – сказала Океана, с изумлением разглядывая русалок.



Конец ознакомительного фрагмента. Купить полную версию.

Примечания

1

 Традиционное приветствие пиратов.